Libération des ports de la Manche - Le Havre, Boulogne, Calais, 5-30 septembre 1944

Libération des ports de la Manche - Le Havre, Boulogne, Calais, 5-30 septembre 1944

Libération des ports de la Manche - Le Havre, Boulogne, Calais, 5-30 septembre 1944

La libération des ports de la Manche du Havre, Boulogne et Calais (5-30 septembre 1944) a vu les Alliés prendre enfin le contrôle de la côte française face au Kent, mettant fin au long bombardement d'artillerie de cette partie de la côte anglaise, et a finalement fourni le Alliés avec des ports plus proches du front.

Les Alliés ont atteint les ports de la Manche au début du mois de septembre, pendant le « Grand cygne » - la percée de Normandie. Les premières troupes à arriver provenaient du IIe Corps canadien. Cette unité traverse la Somme début septembre et pousse vers le nord. Le 1er septembre, la 2e division canadienne s'empara de Dieppe sans opposition, retournant sur les lieux de la coûteuse défaite de 1942, et le 2 septembre, la 51e division Highland libéra St. Valery, où une incarnation précédente de la division avait été forcée de se rendre en 1940.

Le 6 septembre, la division blindée polonaise franchit le canal Albert à St-Omer (un jour seulement après qu'Hitler eut ordonné au maréchal von Rundstedt de construire un nouveau « Mur ouest » le long du canal Albert, de la Meuse et de la Haute Moselle). Sur leur gauche, la 3e division d'infanterie canadienne atteint Boulogne et Calais, tandis que la 2e division d'infanterie canadienne les traverse et atteint Dunkerque.

Dans les trois ports, il est vite devenu clair que les Allemands avaient l'intention de prendre position. Hitler avait ordonné à la XV armée d'en conserver certaines comme forteresses le 4 septembre. Les Canadiens ont donc dû laisser quelques troupes à l'extérieur de chaque port, tandis que les détachements poursuivaient l'avancée rapide. Nieuport et Ostende sont atteints le 9 septembre. La 4e division blindée canadienne monte alors à gauche des Polonais et traverse le canal Gand-Bruges au sud-est de Bruges, tandis que les Polonais se dirigent vers Gand.

Les ports de la Manche étaient ainsi coupés, mais chacun était fortement tenu. Au début, Eisenhower avait envisagé de les laisser seuls pour se concentrer entièrement sur Anvers, mais le 9 septembre, Montgomery a plaidé en faveur de la capture du Havre, Dieppe, Boulogne, Dunkerque et Calais, puis de les utiliser pour soutenir une attaque de 40 divisions à travers l'Allemagne jusqu'à Berlin. . Eisenhower a été conquis et le nettoyage des ports de la Manche a reçu une priorité plus élevée que le nettoyage des approches d'Anvers. Rétrospectivement, cela ressemblait à une erreur, mais à l'époque on estimait que les attaques sur les ports de la Manche pourraient être montées rapidement, en utilisant des troupes déjà disponibles sur le continent, tandis que les approches maritimes d'Anvers nécessiteraient un assaut amphibie beaucoup plus complexe qui pourrait ne pas être monté pendant au moins un mois.

Le Havre, 10-12 septembre

L'attaque du Havre était connue sous le nom d'opération Astonia et a eu lieu le 10 septembre. L'attaque a été menée par le I Corps britannique, qui faisait alors partie de la Première armée canadienne. Les attaquants ont reçu un soutien aérien et un assistant du génie et ont transporté le port dans une impressionnante opération interarmes.

Le Havre a été défendu par 11 000 soldats allemands sous le colonel Wilderuth, et contenait également 50 000 civils français. Les Allemands se sont concentrés sur la destruction des installations portuaires. Le port était situé à la pointe d'une presqu'île, avec la mer à l'ouest et l'embouchure de la Seine au sud. Les défenses se concentrent ainsi sur le plateau au nord-est du port.

Du côté des Alliés les 49e et 51e Divisions britanniques du Lt General Crocker's 1er Corps, appuyées par deux brigades de chars, les chars spécialisés de la 79e Division blindée, une masse d'artillerie et les canons du moniteur Érèbe et plus tard le cuirassé Warspite.

Le 2 septembre, les Allemands sont repoussés dans les défenses. Wilderuth a tenté de négocier les conditions de la reddition, mais a fait des demandes qui ne pouvaient être acceptées. Les tentatives pour organiser l'évacuation de la population civile ont également échoué. La forteresse a été attaquée par l'artillerie et le Bomber Command a largué 4 000 tonnes de bombes sur le port. Les Érèbe en duel avec la batterie du Grand Clos, juste au nord du port.

Le plan était que le Bomber Command largue 5 000 tonnes de bombes sur la défensive à l'extérieur du Havre dans la soirée du 10 septembre. Les chars de la 79e division devaient mener l'attaque au sol, les AVRE comblant le fossé antichar, les crabes comblant les trous dans les champs de mines et les crocodiles lançant des flammes attaquant toutes les boîtes à pilules. La 49e division attaquerait alors dans la brèche. La 51e division suivrait, attaquant la nuit en utilisant le «clair de lune artificiel» fourni par des projecteurs brillants sur les nuages, et élargirait l'espace dans les lignes. L'attaque passerait par Harfleur, le prédécesseur du Harve en tant que grand port, juste à l'est de la nouvelle ville.

L'attaque a commencé à temps avec les bombardiers lourds. Les forces attaquantes se sont retirées de 2 000 mètres pour éviter les tirs amis, puis ont commencé l'assaut au moment où les bombardiers lourds se sont retournés pour rentrer chez eux. L'attaque a respecté son calendrier, la 49e division faisant irruption dans les défenses tard le 10 septembre, bientôt suivie par la 51e.

Le 11 septembre a commencé par une autre attaque du Bomber Command. La 49e division a alors pu pénétrer dans la périphérie de la ville elle-même, tandis que la 51e division a tourné vers le nord et a roulé les défenses allemandes jusqu'à la côte. La 49e division tourna vers le sud-ouest, traversant Harfleur jusqu'à la zone portuaire principale, mais se heurta à des défenses allemandes plus solides. Ce n'est qu'après l'arrivée des chars spécialisés qu'ils ont commencé à progresser davantage. À la fin de la journée, tout le périmètre de la ville était aux mains des Britanniques.

Le 12 septembre, les colonnes d'assaut britanniques se dirigent vers le centre de la ville. Un Wildemuth blessé s'est finalement rendu à 11 h 45 le 12 septembre et quelque 12 000 prisonniers ont été faits (y compris des non-combattants). Cependant, le port a été très gravement endommagé.

Boulogne, 17-22 septembre

Boulogne et Calais étaient les cibles les plus importantes, situées du côté français du détroit du Pas de Calais. Ils étaient séparés par le cap Gris Nez, l'emplacement d'une batterie de canons allemands massifs qui avaient été utilisés pour bombarder le Kent, et qui devait être dégagé avant que l'un ou l'autre port puisse être utilisé. Boulogne était sur la côte au sud du cap, et Calais sur la côte à l'est.

Boulogne était mieux défendue que Le Havre. Bien que la garnison soit légèrement plus petite, avec environ 9 000 à 10 000 hommes, elle avait un commandant plus expérimenté dans le lieutenant-général Heim, un ancien chef d'état-major de Guderian pendant les combats en Pologne, et une position défensive plus solide. Le port était entouré de collines, qui étaient criblées d'emplacements de canons en béton et de bunkers.

L'attaque de Boulogne a été retardée au 17 septembre par le mauvais temps, et par la nécessité de remonter l'artillerie et les chars spécialisés depuis Le Havre, qui était à 135 milles de la côte ! Pendant la pause, environ 8 000 civils ont été évacués du port.

Comme au Havre, l'attaque est appuyée par le Bomber Command (mais pas dans la même mesure), et par des tirs de roquettes Typhoons de la 2nd Tactical Air Force. L'artillerie en France a été soutenue par le feu de quatre canons côtiers lourds sur le North Foreland près de Douvres (y compris « Winnie » et « Pooh »). La batterie de South Foreland a en fait réussi un coup direct sur une batterie allemande près de Calais à une distance de 42 000 mètres.

Le 17 septembre, le Bomber Command attaque avec 800 avions, en se concentrant principalement sur les principales fortifications, dont celles du Mont Lambert, à l'est de la ville. Dans le même temps, l'artillerie se concentrait sur les canons anti-aériens connus. Ces bombardements ne semblent pas avoir causé beaucoup de dégâts physiques à la garnison.

L'attaque d'infanterie a été lancée par deux brigades de la 3e division d'infanterie canadienne. Les progrès sont lents et l'attaque s'enlise souvent dans le dédale des fortifications allemandes. Trois colonnes blindées qui devaient se précipiter vers les ponts sur la rivière Liane ont été retenues jusqu'à ce que les ponts aient été détruits. Le Mont Lambert, qui devait tomber le premier jour, a tenu vingt-quatre heures et n'a été dégagé que le 18 septembre. Finalement, l'armure spécialisée a été utilisée pour ouvrir une route dans la ville, jusqu'à ce qu'ils finissent par atteindre la Citadelle. Une fois que les blindés ont atteint le centre de la ville, des colonnes sont envoyées au nord et au sud pour dégager la côte.

Le 22 septembre, les Alliés étaient suffisamment proches pour communiquer avec Heim par haut-parleur et il a finalement accepté de se rendre. Un total de 9 535 prisonniers ont été faits, et une forteresse solidement ancrée avait été capturée en moins d'une semaine au coût relativement faible de 634 victimes canadiennes et britanniques, mais une fois de plus le port lui-même était dans un état terrible et il faudrait un certain temps pour réparer .

Calais, 24-30 septembre

Le dernier des ports à tomber fut Calais. Cette fois, la garnison était composée de 7 500 hommes, décrits par leur commandant, le lieutenant-colonel Schroder, comme de « simples détritus ». Cependant, ils étaient protégés par les fortifications habituelles du mur de l'Atlantique, soutenues par des zones d'inondation et des champs de mines, avec un appui-feu supplémentaire provenant des batteries côtières du Cap Gris-Nez et de Sangatte.

L'attaque a commencé par un bombardement moins réussi du Bomber Command, le 24 septembre. Le mauvais temps a signifié que seulement 300 des 900 bombardiers ont pu larguer leurs bombes, et les canons anti-aériens ennemis ont été laissés seuls, donc huit bombardiers ont été perdus.

Calais est attaqué par la 3e division d'infanterie canadienne le 25 septembre, après un autre bombardement d'artillerie. Cette fois, l'attaque a été délibérément lente mais régulière, pour éviter toute perte supplémentaire. Le 29 septembre, les Canadiens avaient atteint la Citadelle et les négociations de reddition ont commencé. Cependant, ceux-ci ont duré jusqu'au matin du 30 septembre, et les Allemands ne se sont rendus qu'après un dernier assaut canadien. Bien que la bataille ait duré une semaine, les Canadiens n'ont subi que 300 pertes et les pertes civiles étaient également faibles.

Un armistice est alors conclu pour permettre aux civils d'évacuer la ville. L'attaque a repris à midi le 30 septembre et toute résistance organisée était terminée à la fin de la journée. 10 000 autres prisonniers ont été faits.

Dunkerque

Dunkerque resta aux mains des Allemands pour le reste de la guerre. Les Canadiens reçurent bientôt l'ordre de se concentrer sur le nettoyage de l'Escaut, et la brigade blindée indépendante tchèque (sous le commandement du major-général Alois Lishka) prit le relais à Dunkerque. Dunkerque devient ainsi la dernière ville française libérée, le 10 mai 1945.

Cap Gris Nez

Bien qu'il ne s'agisse pas d'un port, les positions allemandes du Cap Gris Nez doivent également être dégagées. Une fois de plus, ils sont tombés face à une combinaison d'infanterie et de blindés spécialisés, tirant leurs derniers obus avec l'infanterie alliée déjà au-dessus des positions de canon. Le plus gros des canons ne pouvait tirer que vers l'Angleterre et n'a donc joué aucun rôle dans la bataille réelle. La position est tombée le 29 septembre, un jour avant Calais

Conclusion

Lors des attaques sur les ports de la Manche, les Alliés firent 30 000 prisonniers et éliminèrent les gins allemands qui bombardaient le Kent depuis 1940, le tout au prix de 1 500 victimes. Sans surprise, les ports de la Manche ont été très gravement endommagés lors de leur capture et n'ont pas été restaurés à leur pleine capacité en temps de paix à temps pour être vraiment utiles. Cependant Boulogne a été ouvert le 12 octobre et ils ont aidé à surmonter certaines des pénuries d'approvisionnement qui ont frappé les Alliés à l'automne 1944. Ils ont également été utilisés pendant la campagne pour nettoyer l'Escaut et ouvrir Anvers, facilitant quelque peu cette campagne.


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