Campagne d'Afrique du Nord

Campagne d'Afrique du Nord

La campagne d'Afrique du Nord, ou guerre du désert, a eu lieu dans le désert d'Afrique du Nord pendant la Seconde Guerre mondiale entre 1940 et 1943. L'Afrique du Nord est une région généralement considérée comme comprenant l'Algérie, l'Égypte, la Libye, la Mauritanie, le Maroc, le Soudan, la Tunisie et le Sahara occidental. Avant la Seconde Guerre mondiale, les puissances européennes occupaient des positions de longue date dans la région. L'influence allemande était faible et il n'y avait pas de bases américaines. L'Italie était un membre à part entière de l'alliance de l'Axe mais n'était pas aussi engagée dans l'agrandissement territorial que l'Allemagne. Cependant, cinq jours après l'invasion de la France par les Allemands, l'Italie déclara la guerre à la Grande-Bretagne et à la France le 10 juin 1940. S'exprimant à l'Université de Virginie ce jour-là, Roosevelt expliqua clairement la position de son gouvernement :

En ce dixième jour de juin 1940, la main qui tenait le poignard l'a frappé dans le dos de son voisin. En ce dixième jour de juin 1940, dans cette Université fondée par le premier grand professeur américain de démocratie, nous adressons nos prières et nos espoirs à ceux d'outre-mer qui poursuivent avec une valeur magnifique leur combat pour la liberté. Dans notre unité américaine , nous poursuivrons deux parcours évidents et simultanés ; nous étendrons aux adversaires de la force les ressources matérielles de cette nation ; et, en même temps, nous exploiterons et accélérerons l'utilisation de ces ressources afin que nous-mêmes, dans les Amériques, puissions disposer d'un équipement et d'une formation à la hauteur de toute situation d'urgence et de toute défense. Toutes les routes menant à la réalisation de ces les objectifs doivent être dégagés de tout obstacle. Nous ne ralentirons pas et ne ferons pas de détour. Les panneaux et les signaux appellent à la vitesse, à toute vitesse.

Après la défaite de la France et le retrait des forces britanniques à Dunkerque, l'Afrique du Nord est devenue le centre de batailles terrestres entre l'Axe et les forces alliées. Sans déclaration de guerre, la participation américaine s'est limitée à un soutien matériel, aucune troupe américaine n'entrant dans le conflit jusqu'en 1942. La campagne d'Afrique du Nord s'est déroulée principalement pour deux raisons. Le premier était le canal de Suez, qui était crucial pour contrôler le Moyen-Orient. La seconde était les ressources pétrolières du Moyen-Orient. Le contrôle de l'Égypte était particulièrement important car il était au centre d'un réseau stratégique et géographique vital qui comprenait la Méditerranée orientale, l'Abyssinie (mieux connue sous le nom d'Éthiopie, envahie par les Italiens en 1936 et libérée par la Grande-Bretagne en 1941), le Moyen-Orient comme ainsi que le canal de Suez. Lorsque le dictateur italien Benito Mussolini déclara la guerre aux Alliés le 10 juin 1940, il comptait déjà plus d'un million d'hommes dans l'armée italienne basée en Libye. Dans l'Egypte voisine, l'armée britannique n'avait que 36 000 hommes gardant le canal de Suez et les champs de pétrole arabes. Les forces italiennes sont devenues une menace potentielle pour les routes d'approvisionnement alliées dans la mer Rouge et le canal de Suez.La première partie de la campagne d'Afrique du Nord a été en proie à un manque de fournitures des deux côtés. Des batailles de grande envergure ont eu lieu qui ont culminé avec des lignes d'approvisionnement d'un côté ou de l'autre devenant trop longues tandis que celles de l'autre devenaient plus courtes. Les principaux engagements de la campagne comprennent la bataille de Gazala, la première bataille d'El Alamein et la deuxième bataille d'El Alamein. La plupart des combats ont eu lieu loin à l'est des bases italiennes et des dépôts de ravitaillement en Libye. En 1942, la Royal Navy avait battu la flotte italienne hors de la Méditerranée et autorisé la libre circulation de ses propres transports. Les forces américaines ont débarqué dans l'ouest de l'Afrique du Nord en 1942. Le siège de Tobrouk a eu lieu d'avril à août 1941. La garnison alliée, en grande partie australienne, soutenue par l'artillerie et les chars britanniques, a capturé la forteresse lors du premier passage des Alliés à travers la Libye, et l'a tenue contre vents et marées.Campagne d'Afrique de l'EstLa campagne d'Afrique de l'Est fait référence aux batailles livrées entre les forces du Commonwealth britannique (y compris les forces indiennes, sud-africaines, nigérianes et ghanéennes) et l'Italie pendant la Seconde Guerre mondiale, souvent considérées comme faisant partie de la campagne d'Afrique du Nord. La campagne a commencé le 4 août, lorsque les forces italiennes stationnées en Afrique orientale italienne ont envahi le Somaliland britannique, prenant la capitale le 19 août. Les forces du Commonwealth ont contre-attaqué depuis le Soudan au nord et le Kenya au sud. Ces attaques ont été couronnées de succès et ont entraîné une défaite italienne totale seulement 94 jours après l'invasion initiale.Campagne du désert occidentalLa campagne du désert occidental, ou campagne Libye-Égypte, a commencé le 13 septembre 1940, lorsque les forces italiennes stationnées en Libye ont lancé une petite invasion de l'Égypte tenue par les Britanniques et mis en place des forts défensifs. Les forces alliées étaient largement en infériorité numérique, mais ont lancé une contre-attaque appelée Opération Compass. Il a été plus fructueux que prévu et a entraîné un nombre massif de prisonniers de guerre italiens et l'avancée des forces alliées jusqu'à El Agheila. Cependant, Adolf Hitler avait un plan pour aider les Italiens. Le Deutsches Afrikakorps contrôlait les divisions allemandes Panzer (char) en Libye et dans le désert occidental égyptien. Le Korps était commandé par le général "Desert Fox" Erwin Rommel. Rommel a lancé une offensive qui a effectivement ramené les deux côtés à leurs positions approximativement originales. Les forces alliées se sont réorganisées en huitième armée, qui comprenait des unités d'armées de plusieurs pays, dont l'Australie, l'Inde, l'Afrique du Sud et la Nouvelle-Zélande. La nouvelle formation lance une offensive et reprend la quasi-totalité du territoire récemment acquis par Rommel. Après avoir reçu des fournitures, Rommel a attaqué à nouveau et a vaincu les Alliés. Il les a ramenés à la frontière de l'Égypte, où il a finalement été arrêté.Opération TorcheLe général Bernard Montgomery prend alors le commandement des forces alliées en Afrique du Nord. Alors que les troupes britanniques en Égypte poussaient les Allemands vers l'ouest, les forces américaines dirigées par le major-général George S. Patton Jr. ont mené l'invasion de l'Afrique du Nord française sous le nom de code Opération Torch. Il y avait des objectifs spécifiques à l'opération - gagner le Maroc, l'Algérie et la Tunisie sous contrôle français comme base pour enrôler l'empire français dans la guerre, aider les Britanniques dans le désert de Libye, ouvrir la Méditerranée à la navigation alliée et fournir un tremplin pour les opérations ultérieures. Les Alliés espéraient forcer les armées de l'Axe à quitter l'Afrique, et aussi soulager la pression sur les forces russes, qui luttaient contre une nouvelle offensive allemande dans leur patrie. Les forces alliées ont débarqué sur les côtes algériennes et marocaines le 8 novembre 1942. L'invasion a pris le haut commandement allemand complètement par surprise. Finalement, les forces françaises ont accepté de cesser les hostilités armées et de permettre aux forces alliées d'accéder à la Tunisie. Rommel s'est ainsi retrouvé entre les forces américaines et britanniques, et a réussi à bloquer les Alliés avec une série d'opérations défensives, notamment avec la bataille du col de Kasserine, dans lequel les défenses américaines se sont effondrées en raison de la grande supériorité des chars allemands. Le résultat final pour les Américains fut plus de 1 000 morts, des centaines de prisonniers et la perte de la plupart de leur équipement lourd. Alors que certains appelleraient la bataille du col de Kasserine une victoire allemande, les ramifications indirectes de la bataille se sont fait sentir trois jours plus tard. Les Américains ont étudié en détail le col de Kasserine et ont immédiatement initié des changements radicaux en restructurant le commandement et en coordonnant les avions avec les forces terrestres. Cela a conduit les Américains à reconduire Rommel à travers le col de Kasserine vers sa position préparée sur la ligne Mareth. Les défenses de l'Axe ont été brisées et les Alliés ont réussi à comprimer les forces de l'Axe jusqu'à ce que la résistance en Afrique se termine par la reddition de plus de 275 000 prisonniers de guerre.Le 12 mai 1943, la dernière force de l'armée de l'Axe organisée en Afrique se rendit. Les Alliés avaient tué, blessé ou capturé environ 350 000 soldats de l'Axe et avaient subi environ 70 000 pertes. Après la victoire dans la campagne d'Afrique du Nord, le décor était planté pour le début de la campagne d'Italie.


•Mai 1940 — Armée d'Afrique (France) — 14 régiments de zouaves, 42 régiments de tirailleurs algériens, tunisiens et marocains, 12 régiments et demi-brigades de la Légion étrangère et 13 bataillons d'infanterie légère africaine servaient sur tous les fronts. [1]

  • 10 juin : Le Royaume d'Italie déclare la guerre à la France et au Royaume-Uni [2]
  • 14 juin : les forces britanniques passent d'Egypte en Libye et capturent Fort Capuzzo[3]
  • 16 juin : La première bataille de chars de la campagne d'Afrique du Nord a lieu, l'"Engagement à Nezuet Ghirba" [3]
  • • Juillet 1940 : la marine britannique bombarde des navires de guerre français dans le port d'Oran pour les garder hors des mains des Allemands
  • 13 septembre : les forces italiennes envahissent l'Égypte depuis la Libye
  • 16 septembre : les forces italiennes établissent un front à l'est de Sidi Barrani
  • 9 décembre : les forces britanniques et indiennes lancent l'opération Compass avec la bataille de Marmarica (Bataille des camps)
  • 9 décembre : les forces indiennes capturent Nibeiwa avec la couverture de l'artillerie britannique
  • 9 décembre : les chars britanniques et les troupes indiennes envahissent Tummar West suivi de Tummar East
  • 10 décembre : les forces indiennes capturent Sidi Barrani avec le soutien de l'artillerie britannique
  • 11 décembre : les forces blindées britanniques arrivent à Sofafi mais les divisions libyenne et italienne s'échappent
  • 16 décembre : Sollum reprise par les Alliés
  • 5 janvier : Bardia capturé par les forces britanniques et australiennes
  • 22 janvier : Tobrouk capturé par les forces britanniques et australiennes
  • 30 janvier : les Australiens capturent Derna, en Libye
  • 5 février : Beda Fomm capturé par les Britanniques
  • 6 février
    • Chute de Benghazi aux mains de la Western Desert Force.
    • Le lieutenant-général Erwin Rommel est nommé commandant de l'Afrika Korps.
    • Les forces néo-zélandaises attaquent Bir Ghirba mais échouent
    • Les forces indiennes capturent Sidi Omar
    • Rommel lance des attaques Panzer contre le XXX Corps britannique mais fait face à la résistance des forces sud-africaines, néo-zélandaises et britanniques
    • Les forces britanniques et néo-zélandaises se retirent vers Bir el Gubi
    • L'attaque des Panzers contre les forces indiennes à Sidi Omar est repoussée
    • Lors de la deuxième attaque dans la soirée, les forces indiennes détruisent le 5th Panzer Regiment de la 21st Panzer Division
    • L'infanterie allemande subit une grande défaite aux mains des forces néo-zélandaises sur la route de Bardia près de Menastir
    • Les forces allemandes subissent des pertes contre les forces indiennes et se retirent à Capuzzo (Trigh Capuzzo)
    • Les forces néo-zélandaises repoussent l'attaque allemande contre Ed Duda
    • Les forces indiennes font face à l'attrition dans une tentative difficile de capturer le point 174 contre les forces italiennes retranchées sans soutien d'artillerie
    • La 8e armée attaque la ligne Gazala
    • Les forces néo-zélandaises arrêtées à Alem Hamza
    • Les forces indiennes prennent le point 204
    • L'infanterie indienne affronte l'Afrika Korps et détruit 15 des 39 Panzers contre toute attente
    • 21 janvier
      • Début de la deuxième offensive de Rommel
      • Un seul He 111 de la Sonderkommando Blaich bombarde avec succès l'aérodrome de Fort Lamy [7]
      • Panzerarmee Afrika commence l'opération Thésée
      • 5 novembre : rupture des lignes de l'Axe à El Alamein
      • 8 novembre : L'opération Torch est lancée sous le commandement du général Eisenhower, les forces alliées débarquent au Maroc et en Algérie.
      • 9 novembre : Sidi Barrani capturé par la 8e armée
      • 10-27 novembre : Affaire Anton
      • 13 novembre : Tobrouk capturé par la 8e armée
      • 15 novembre : les forces britanniques capturent Derna en Libye.
      • 17 novembre : la Première Armée (Opération Torch's Eastern Task Force) et l'Axe se rencontrent à Djebel Abiod en Tunisie
      • 20 novembre : Benghazi capturé par la 8e armée
      • 27 novembre : l'avance de la première armée stoppée entre Terbourba et Djedeida, à 12 milles de Tunis, par une contre-attaque de l'Axe
      • 10 décembre : la première ligne de front de l'armée repoussée vers des positions défensives à l'est de Medjez el Bab
      • 12 décembre : la 8e armée lance une offensive contre les forces de l'Axe près d'El Agheila
      • 22 décembre : la Première armée lance une offensive de trois jours vers Tebourba qui échoue
      • 25 décembre : Syrte capturée par la 8e armée
      • • Création du Corps expéditionnaire français (1943-1944)
      • •Les Armée de libération française (Français: Armée française de la Libération, AFL) une armée française réunifiée, est créée en 1943 lorsque l'armée d'Afrique (Armée d'Afrique) dirigée par le général Giraud est associée aux Forces françaises libres (Forces Françaises Libres) du général de Gaulle. [8]
      • • Début de la campagne d'Italie (Seconde Guerre mondiale) (1943 à 1945)
      • 23 janvier : Tripoli capturée par la 8e armée britannique
      • 30 janvier : les forces de l'Axe capturent le col de Faïd dans le centre de la Tunisie
      • 4 février : les forces de l'Axe en Libye se replient vers la frontière tunisienne au sud de la ligne Mareth
      • 14 février : l'Axe avance depuis Faïd pour lancer la bataille de Sidi Bou Zid et entrer dans Sbeitla deux jours plus tard
      • 19 février : Bataille du col de Kasserine lancée par les forces de l'Axe
      • 6 mars : l'Axe lance l'opération Capri contre la Huitième armée à Médenine mais perd 55 chars. Patton prend le commandement du IIe Corps.
      • 16 mars : début de la bataille de la ligne Mareth [9]
      • 19 mars : la 8e armée lance l'opération Pugilist
      • 23 mars : le IIe Corps américain émerge de Kasserine pour faire face à l'Axe à la bataille d'El Guettar. La bataille de Mareth se termine. [9]
      • 26 mars : lancement de la 8e armée Opération Supercharge II déborder et rendre la position de l'Axe à Mareth intenable. Bataille de Tebaga Gap a lieu. [dix]
      • 4 avril: L'équipage de 9 hommes du B-24 Liberator Lady Be Good de l'US Air Force ne revient pas d'un bombardement, l'équipage est parachuté depuis l'avion mais se perd et périt dans le désert libyen
      • 6 avril : l'aile droite de la 1re armée se lie avec la 8e armée. Bataille de Wadi Akarit a lieu.
      • 22 avril : les forces alliées lancent l'opération Vulcan
      • 6 mai : les forces alliées lancent l'opération Strike [11]
      • 7 mai : les Britanniques entrent à Tunis, les Américains entrent à Bizerte
      • 13 mai : capitulation des puissances de l'Axe en Tunisie.
      • 14 mai : Moncef Bey déposé en Tunisie
      • 15 mai : Muhammad VIII al-Amin installé comme Bey de Tunisie
      • 1er août : L'opération Tidal Wave attaque les raffineries de pétrole nazies en Roumanie, depuis une base éloignée de Benghazi, en Libye
      • 10 décembre : le parti Istiqlal marocain tient son premier congrès sous les auspices gaulistes/américains

      15 août - Opération Dragoon, débarquement allié en Provence : les ports de capture de Toulon et Marseille AFL constituent la majorité des troupes débarquant sur le sol français


      Tunisie, novembre 1942-mai 1943

      L'offensive prévue d'Anderson contre Tunis n'a commencé que le 25 novembre 1942, et dans les semaines qui ont suivi les premiers débarquements alliés, la faible force allemande avait triplé. Les renforts allemands comprenaient cinq nouveaux Pz. VI (Tigre) chars. Les chars massivement blindés, qui arboraient un canon de 88 mm dévastateur, étaient un secret bien gardé, mais Hitler avait espéré en tester un petit nombre contre les Alliés. Le 5 décembre, l'avance alliée avait été stoppée à environ une douzaine de miles (20 km) de Tunis. Le 9 décembre 1942, le général Jürgen von Arnim relève le général Walther Nehring et prend le commandement suprême des forces de l'Axe en Tunisie (maintenant baptisée la Cinquième Armée Panzer). Avec l'arrivée de renforts supplémentaires, Arnim a procédé à l'extension des périmètres autour de Tunis et de Bizerte en une seule tête de pont. Les services de renseignement alliés ont estimé qu'à la mi-décembre, les forces de l'Axe comprenaient environ 25 000 soldats et 10 000 membres du personnel administratif, avec 80 chars, une estimation excessive. La force de combat effective des Alliés s'élevait à près de 40 000 (quelque 20 000 Britanniques, 12 000 Américains et 7 000 Français), tandis que leur force totale était beaucoup plus importante, en raison de leurs structures logistiques et administratives plus étendues.

      Les retards dans l'accumulation, en partie dus au mauvais temps, ont conduit Anderson à reporter le renouvellement de l'offensive jusqu'au 24 décembre. Les attaques préparatoires se sont toutefois avérées décevantes et le jour venu, Eisenhower et Anderson ont décidé de suspendre l'offensive. Les Alliés avaient perdu la course à Tunis, mais cet échec tactique donnerait une énorme victoire stratégique. Hitler et Mussolini ont donc été amenés à déverser des ressources importantes en Tunisie à un moment où ces moyens étaient désespérément nécessaires ailleurs.


      L'invasion américaine de l'Afrique du Nord

      Alors que la « charnière du destin » tournait à travers le monde, l'opération Torch est devenue le premier pas de l'armée américaine vers la défaite de l'Allemagne nazie en Europe.

      Quelques jours après l'attaque japonaise de Pearl Harbor en décembre 1941, l'Allemagne nazie et l'Italie fasciste ont déclaré la guerre, et les États-Unis ont été confrontés non seulement à une guerre sur deux fronts en Europe et en Asie, mais aussi à des hostilités et à des problèmes de grande stratégie sur un échelle véritablement mondiale. Des combats sauvages se déroulaient loin en Union soviétique et en Chine, ce qui pourrait affecter de manière décisive notre capacité à gagner la guerre. Mais avec notre pleine mobilisation industrielle qui ne fait que commencer et ces champs de bataille si éloignés, les États-Unis pourraient avoir peu d'impact immédiat sur la situation mondiale. De plus, nos ennemis détenaient l'initiative. Pendant la première moitié de 1942, les Japonais ont balayé de victoire en victoire à travers l'Asie du Sud-Est et le Pacifique. De l'autre côté du monde, la Grande-Bretagne a survécu, mais n'a pas infligé de défaite militaire majeure à l'Allemagne nazie. De même, bien que l'Union soviétique ait survécu pour arrêter les Allemands aux portes de Moscou en décembre 1941, une offensive allemande féroce et renouvelée se préparait. On craignait qu'un scénario cauchemardesque ne se produise si les Allemands traversaient la région du Caucase jusqu'au Moyen-Orient tandis que les Japonais traversaient l'Inde, leur permettant de se relier et de contrôler l'Eurasie d'un bout à l'autre.

      C'est dans ce contexte historique que le président Franklin Delano Roosevelt a dû prendre une décision : comment les États-Unis pourraient-ils déployer de manière plus décisive leurs ressources militaires limitées pour influencer l'équilibre actuel des forces et l'issue ultime de la guerre ? Les Soviétiques ont clairement indiqué qu'une invasion transmanche de l'Europe du Nord, dès que possible, était leur attente. Cette prescription pour la victoire ultime a également été acceptée par les trois principaux planificateurs militaires américains : Henry Stimson, George Marshall et Dwight Eisenhower. « Si nous voulons garder la Russie à l'intérieur, sauf le Moyen-Orient, l'Inde et la Birmanie, nous devons commencer à frapper par voie aérienne en Europe de l'Ouest, qui sera suivie d'une attaque terrestre dès que possible », a affirmé Eisenhower.Alors qu'ils étaient d'accord avec les chefs militaires américains sur le fait qu'une accumulation de forces en Angleterre était essentielle pour organiser une invasion continentale, les chefs militaires et politiques britanniques étaient beaucoup plus prudents et sceptiques quant au calendrier d'une opération. Les conséquences politiques d'une invasion militaire prématurée et ratée seraient probablement fatales à la cause alliée.

      Soldats américains debout sur une aile d'un plan allemand naufragé en Afrique du Nord, 1943. Don de Vincent Yannetti.

      Alors que les Alliés débattaient de leur plan d'action, les lourdes réalités de la guerre et de la défaite tombèrent sur la balance. Le 21 juin 1942, le général George Marshall livra au premier ministre Winston Churchill, littéralement à côté du président Roosevelt dans le bureau ovale, la nouvelle de la défaite britannique à Tobrouk aux mains du général Erwin Rommel, qui avait juré de continuer jusqu'à Suez. Roosevelt a demandé à Churchill à ce moment-là : « Que pouvons-nous faire pour aider ? »

      Malgré d'autres négociations alliées sur ce qu'il faut faire, l'invasion de l'Afrique du Nord s'accélère maintenant pour Roosevelt comme la première étape des opérations militaires américaines vers la défaite de l'Allemagne nazie en Europe. En juillet, Roosevelt déclara : « Il est de la plus haute importance que les troupes terrestres américaines soient mobilisées contre l'ennemi en 1942 », avant de finalement déclarer à ses lieutenants le 30 juillet à la Maison Blanche que sa décision en tant que commandant en chef était définitive. , et que l'invasion de l'Afrique du Nord devrait aller de l'avant à la première occasion. Le 13 août, Eisenhower est choisi comme commandant de l'opération Torch. « Le président avait pris la décision stratégique américaine la plus profonde de la guerre européenne en violation directe de ses généraux et amiraux », écrira plus tard l'historien Rick Atkinson, « et il avait fondé son décret sur l'instinct et un calcul politique selon lequel le moment était venu. . "

      Du point de vue global, le calcul de Roosevelt selon lequel le moment était venu s'est avéré prémonitoire. Le 7 août 1942, les forces américaines débarquent à Guadalcanal, première étape de la longue route vers Tokyo. Le 23 août, les forces allemandes atteignirent les rives de la Volga et la bataille monumentale de Stalingrad commença. Fin octobre, Rommel et ses forces ont reçu leur premier avant-goût de la défaite décisive aux mains des Britanniques à El Alamein. Les Américains ont rejoint le combat en Afrique du Nord avec les débarquements réussis le 8 novembre. Lors de la brutale bataille navale de Guadalcanal qui s'est déroulée du 12 au 15 novembre, les Américains ont réussi à isoler les forces japonaises restées sur l'île, tout en Le 19 novembre, les Soviétiques du général Joukov encerclèrent avec succès plus de 250 000 soldats allemands de la Sixième armée. Les Allemands à Stalingrad et les Japonais à Guadalcanal sont morts de faim, jusqu'à la capitulation allemande et l'évacuation japonaise qui ont tous deux eu lieu au cours de la première semaine de février 1943. Winston Churchill intitulera plus tard son récit de ces six mois comme la « charnière du destin » qui a changé les fortunes alliées, et nous a finalement envoyé vers la victoire finale dans la Seconde Guerre mondiale.

      Cet article, rédigé par le directeur principal de la recherche et de l'histoire, Keith Huxen, PhD, est paru pour la première fois dans le numéro d'hiver 2017 de V-Mail, le bulletin trimestriel des membres du Musée.

      Colloque du Col de Kasserine

      Le 75e anniversaire de la bataille de Kasserine Pass Symposium, qui aura lieu le 24 février au Musée, examinera les principales leçons de la bataille et expliquera comment le revers en Tunisie a produit une armée américaine endurcie qui marcherait vers la victoire.


      Comment l'Afrique du Nord est devenue un champ de bataille pendant la Seconde Guerre mondiale

      Les troupes américaines dans des chars moyens M3 prennent d'assaut les régions occidentales de l'Afrique du Nord.

      David T. Zabecki
      mars 1997

      La bataille pour l'Afrique du Nord était une lutte pour le contrôle du canal de Suez et l'accès au pétrole du Moyen-Orient et aux matières premières en provenance d'Asie. Le pétrole en particulier était devenu un produit stratégique critique en raison de la mécanisation accrue des armées modernes. La Grande-Bretagne, qui fut la première grande nation à déployer une armée entièrement mécanisée, était particulièrement dépendante du pétrole du Moyen-Orient. Le canal de Suez a également fourni à la Grande-Bretagne un lien précieux avec ses dominions d'outre-mer, faisant partie d'une bouée de sauvetage qui traversait la mer Méditerranée. Ainsi, la campagne d'Afrique du Nord et la campagne navale pour la Méditerranée étaient des prolongements l'une de l'autre dans un sens très réel.

      La lutte pour le contrôle de l'Afrique du Nord a commencé dès octobre 1935, lorsque l'Italie a envahi l'Éthiopie depuis sa colonie italienne du Somaliland. Cette décision a rendu l'Égypte très méfiante vis-à-vis des aspirations impérialistes de l'Italie. En réaction, les Égyptiens ont accordé à la Grande-Bretagne la permission de stationner des forces relativement importantes sur leur territoire. La Grande-Bretagne et la France ont également convenu de partager la responsabilité du maintien du contrôle naval de la Méditerranée, avec la principale base britannique située à Alexandrie, en Égypte.

      L'Italie était le joker dans l'équation stratégique méditerranéenne au début de la Seconde Guerre mondiale. Si les Italiens restaient neutres, l'accès britannique aux voies maritimes vitales resterait presque assuré. Si l'Italie se rangeait du côté de l'Allemagne, la puissante marine italienne avait la capacité de fermer la Méditerranée. La base principale de la marine était à Tarente, dans le sud de l'Italie, et les opérations à partir de là seraient soutenues par des unités de l'armée de l'air italienne volant à partir de bases en Sicile et en Sardaigne.

      L'Italie est restée neutre lorsque l'Allemagne a envahi la Pologne en septembre 1939. Lorsque l'Allemagne a envahi la France en juin 1940, cependant, Benito Mussolini n'a pas pu résister à l'opportunité de s'emparer de sa part du butin. Le 11 juin 1940, six jours après l'évacuation britannique à Dunkerque, en France, l'Italie déclare la guerre à la Grande-Bretagne et à la France. La Grande-Bretagne et l'Italie étaient maintenant en guerre en Méditerranée.

      Sur le papier, au moins, l'Italie bénéficiait d'un avantage considérable sur la Grande-Bretagne sur le théâtre d'opérations méditerranéen. En juin 1939, la flotte méditerranéenne de l'amiral Sir Andrew Cunningham n'avait que 45 navires de combat contre la marine italienne 183. Les Italiens détenaient un avantage particulièrement important dans les sous-marins, avec 108 contre les Cunningham 12. La capitulation française le 25 juin, 1940, a placé tout le fardeau du contrôle des voies maritimes de la Méditerranée sur la Royal Navy.

      La Royal Air Force (RAF) était dans une position légèrement meilleure, avec 205 avions contre 313 avions de l'armée de l'air italienne. Sur le terrain, le maréchal italien Rodolfo Graziani disposait de quelque 250 000 hommes en Libye, tandis que le général Lord Archibald Percival Wavell, commandant en chef britannique du Moyen-Orient, n'avait que 100 000 hommes pour défendre l'Egypte, le Soudan et la Palestine. Les forces terrestres britanniques, cependant, étaient bien mieux organisées, entraînées et équipées et disposaient d'un leadership supérieur.

      Les armées britannique et italienne se sont affrontées de l'autre côté de la frontière libyano-égyptienne dans une zone connue sous le nom de désert occidental. C'était une région inhospitalière sans végétation et pratiquement sans eau. De Mersa Matrouh dans l'ouest de l'Égypte à El Agheila sur la côte est du golfe de Sidra en Libye, une seule route principale reliait les quelques villes et villages de la région. Une bande côtière sablonneuse de largeur variable longeait la rive sud de la Méditerranée. À l'intérieur des terres, un escarpement abrupt s'est élevé jusqu'au plateau libyen de 500 pieds de haut. Il n'y avait que quelques cols où des véhicules à roues ou même à chenilles pouvaient gravir l'escarpement. Une fois sur le plateau, cependant, les véhicules militaires avaient une bonne mobilité tout-terrain sur un sol calcaire recouvert d'une fine couche de sable. Le commandant de la 21e division blindée allemande, le lieutenant-général Johann von Ravenstein, a décrit la région comme un paradis pour les tacticiens et un enfer pour les logisticiens.

      Le 13 septembre 1940, Graziani s'installa à contrecœur en Égypte, près d'un mois après en avoir reçu l'ordre de Mussolini. Quelque six divisions italiennes se dirigent vers l'est, contournant une petite force de couverture britannique le long de la frontière, et s'arrêtent à Sidi Barrani, juste avant les principales positions britanniques à Mersa Matruh. Graziani n'avait apparemment aucune intention d'aller plus loin en Égypte. Le contrôle italien de l'aérodrome de Sidi Barrani, cependant, a sérieusement réduit la portée opérationnelle de la puissance aérienne britannique et a constitué une menace pour la Royal Navy à Alexandrie. Avec la bataille d'Angleterre atteignant son apogée et la Grande-Bretagne faisant face à une éventuelle invasion allemande, les Britanniques n'étaient pas en position immédiate pour contrer la poussée italienne.

      En octobre 1940, la menace d'une invasion allemande des îles britanniques s'était atténuée et les Britanniques commencèrent à renforcer Wavell. Au cours de ce mois de décembre, 126 000 soldats supplémentaires du Commonwealth sont arrivés en Égypte en provenance de Grande-Bretagne, d'Australie, de Nouvelle-Zélande et d'Inde. Le 11 novembre, la puissance aéronavale britannique a sérieusement endommagé la marine italienne lors d'une attaque surprise contre Tarente. Le 9 décembre, la Western Desert Force, commandée par le lieutenant-général Sir Richard O’Connor, attaqua les Italiens à Sidi Barrani.

      Les Britanniques ont poussé la dixième armée italienne hors d'Égypte, puis, le 3 janvier 1941, ont remporté une victoire majeure à Bardia, juste à l'intérieur de la Libye. En entrant en Cyrénaïque (est de la Libye), les Britanniques ont pris le port vital de Tobrouk le 22 janvier. O’Connor a continué à poursuivre les Italiens, les piégeant à Beda Fomm le 7 février 1941. La dixième armée italienne s'est effondrée. En deux mois, une force britannique d'environ deux divisions avait avancé de 500 milles, détruit 10 divisions italiennes et capturé 130 000 prisonniers, 380 chars et 845 canons. Dans la foulée, les Britanniques avaient subi 555 morts et 1 400 blessés.

      Suite aux succès britanniques en Afrique du Nord, le Premier ministre Winston Churchill décide le 22 février d'engager des troupes britanniques pour défendre la Grèce contre l'Axe. La plupart de ces forces sont venues de Cyrénaïque, ce qui n'a laissé à Wavell que cinq brigades en Libye. Quelques semaines plus tôt, cependant, Adolf Hitler avait décidé de soutenir les Italiens en Afrique du Nord en engageant des forces allemandes. Le 8 janvier, le Luftwaffe’s Fliegerkorps X est arrivé en Sicile en provenance de Norvège et a immédiatement commencé à attaquer les navires alliés à destination du port libyen de Benghazi. Cette menace a forcé les unités avancées britanniques en Libye à se ravitailler via Tobrouk, à plus de 450 milles.

      Deux divisions allemandes et deux divisions italiennes supplémentaires ont commencé à traverser l'Italie en Libye. Le 12 février, le brigadier. Le général Erwin Rommel a pris le commandement des unités allemandes qui devinrent plus tard le célèbre Afrika Korps. Il ne tarda pas à reprendre l'initiative. Rommel a sondé El Agheila le 24 mars. Lorsqu'il a constaté que les défenses britanniques étaient minces, il a lancé une offensive générale malgré les ordres d'Hitler de maintenir une position défensive globale.

      Vers la fin du mois de mars, O’Connor a été remplacé par le lieutenant-général Sir Philip Neame en tant que commandant de la Western Desert Force. L'ampleur de l'attaque allemande est devenue évidente lorsque les Britanniques ont été forcés de quitter Benghazi le 3 avril. O’Connor a été renvoyé au front en tant que conseiller de Neame. Les Allemands ont capturé les deux généraux britanniques dans leur voiture d'état-major sans escorte dans la nuit du 6 avril.

      Rommel se dirigea rapidement vers l'est, entourant Tobrouk le 10 avril. Incapable de prendre le port en courant, il y laissa une force de siège composée principalement d'unités italiennes et continua sa poussée vers la frontière égyptienne. C'était une décision que Rommel a regrettée plus tard. La garnison de Tobrouk, qui a résisté au siège pendant 240 jours, est restée une épine dans le pied de Rommel, un spectacle ennuyeux qui a immobilisé la main-d'œuvre vitale de l'Axe.

      Le 14 avril, la force principale de Rommel atteignit Sollum à la frontière égyptienne et ses troupes occupèrent le terrain clé du col de Halfaya. Le haut commandement allemand, quant à lui, était préoccupé par la vitesse de progression de Rommel et son échec à prendre Tobrouk. Ils ont envoyé le général Friedrich von Paulus en Afrique du Nord pour évaluer la situation et mettre Rommel sous contrôle. Le rapport de Paulus à Berlin a décrit la position globale faible de Rommel et ses graves pénuries de carburant et de munitions. Le rapport a également atteint Churchill via des interceptions Ultra.

      De ce rapport, Churchill a conclu à tort que les Allemands étaient prêts à s'effondrer avec une forte poussée, et il a commencé à faire pression sur Wavell pour monter une contre-offensive immédiate. Pendant ce temps, un convoi de ravitaillement britannique, portant le nom de code Tiger, s'est rendu en Afrique du Nord avec 295 chars et 43 chasseurs Hawker Hurricane. Malgré de lourdes attaques aériennes, le convoi Tigre est arrivé le 12 mai après avoir perdu un seul transport qui transportait 57 chars.

      Avant de lancer sa contre-attaque, Wavell voulait prendre le contrôle de Halfaya Pass. Le 15 mai, il lance l'opération Brevity, sous le commandement du Brig. Le général William Gott, pour sécuriser le col et le fort Capuzzo au-delà. Rommel a habilement paré la poussée et les Britanniques se sont retirés de Fort Capuzzo le lendemain. Le 27 mai, les Allemands avaient repris le col de Halfaya. Incapables d'avancer plus loin en raison du manque de ravitaillement, ils se retranchèrent et fortifièrent leurs positions avec des canons anti-aériens de 88 mm. Les troupes britanniques ont commencé à désigner le col de Halfaya, fortement fortifié et farouchement défendu, sous le nom de Hellfire Pass.

      Sous la pression continue de Churchill, Wavell a lancé son offensive majeure le 15 juin. L'opération Battleaxe a commencé par une attaque frontale sur l'axe Sollum-Halfaya Pass. Utilisant habilement les canons antiaériens de 88 mm comme armes antichars, les Allemands émoussèrent l'attaque britannique. Puis Rommel contre-attaque. Battleaxe était terminé le 17 juin et Wavell avait perdu 91 de ses nouveaux chars. Churchill relève Wavell le 21 juin et le remplace par le général sir Claude Auchinleck. Le général Sir Alan Cunningham (le frère de l'amiral Cunningham) a reçu le commandement de la Western Desert Force, récemment rebaptisée la 8e armée britannique.

      Auchinleck a résisté à la pression constante de Churchill pour une contre-attaque britannique immédiate. Lorsque Hitler a lancé l'opération Barbarossa contre l'Union soviétique le 22 juin, la force de Rommel en Afrique du Nord est devenue encore moins une priorité pour le soutien logistique de l'Allemagne. La plupart des unités de la Luftwaffe en Méditerranée ont été envoyées en Russie, ce qui a donné aux Britanniques une plus grande liberté pour attaquer les convois de ravitaillement de Rommel en mer et dans les airs. Rommel a continué à s'affaiblir. En novembre, il disposait de 414 chars, 320 avions et neuf divisions (trois allemandes), dont quatre étaient immobilisées lors du siège de Tobrouk. Les Britanniques possédaient quelque 700 chars, 1 000 avions et huit divisions.

      Les Britanniques sont devenus de plus en plus obsédés par l'élimination de Rommel. Dans la nuit du 17 novembre 1941, un petit commando, dirigé par le lieutenant-colonel Geoffrey Keyes, âgé de 24 ans, a tenté de pénétrer dans le quartier général de Rommel et d'assassiner le Renard du désert. Le raid a échoué, Rommel n'était même pas là et Keyes est mort dans la tentative. Les Allemands donnèrent à Keyes des funérailles avec tous les honneurs militaires, et le galant Rommel envoya son aumônier personnel pour diriger les services. Les Britanniques ont décerné plus tard à Keyes, le fils de l'amiral de la flotte Sir Roger Keyes, une Croix de Victoria à titre posthume.

      L'opération Crusader s'est ouverte le 18 novembre, le XIIIe corps britannique avançant sur le col de Halfaya et le XXXe corps tentant de contourner le flanc sud de Rommel pour atteindre la garnison assiégée de Tobrouk. Le XXX Corps atteint Sidi Rezegh, à 20 miles au sud-est de Tobrouk. Après une série de batailles de chars féroces les 22 et 23 novembre, Rommel s'enfonça profondément dans l'arrière britannique avec deux divisions blindées. Il tenta de soulager les forces de l'Axe à Halfaya et coupa en même temps la Huitième Armée.

      Avec l'augmentation de ses pertes de chars, Cunningham voulait arrêter l'opération. Auchinleck l'a immédiatement relevé et l'a remplacé par le major-général Neil Ritchie. Les Britanniques ont continué à pousser l'attaque, et le 29 novembre, ils ont percé à Tobrouk. Le 7 décembre, Rommel, accablé, retirait ses forces dangereusement épuisées. Afin d'éviter l'encerclement dans le renflement de Benghazi, Rommel se retira à travers la Cyrénaïque, atteignant El Agheila le 6 janvier 1942. L'opération Crusader résulta en une victoire claire pour les Britanniques, mais ils furent incapables d'exploiter en raison d'un manque de renforts.

      Alors que Rommel se retire vers l'est, la RAF continue d'attaquer ses convois de ravitaillement en Méditerranée. Seulement 30 tonnes de fournitures de l'Axe ont été expédiées en Afrique du Nord en novembre 1941, et 62 pour cent d'entre elles ont été perdues en route. Hitler a réagi en déplaçant Fliegerkorps II de Russie en Sicile et ordonnant à la marine allemande d'envoyer 10 sous-marins en Méditerranée. Tout au long du mois de décembre, la situation de réapprovisionnement de Rommel s'est considérablement améliorée, avec des pertes d'expédition tombant à 18%. Pendant ce temps, l'attaque japonaise sur Pearl Harbor a amené les Britanniques à rediriger leurs forces d'Afrique du Nord vers l'Inde et Singapour. À la mi-janvier 1942, Rommel opérait sur des lignes d'approvisionnement plus courtes et ses pertes d'expédition étaient inférieures à 1 %. Il était maintenant prêt à reprendre l'offensive.

      Le 21 janvier 1942, Rommel lance sa deuxième offensive et repousse rapidement les Britanniques sur près de 300 milles. Le commandant allemand agressif a repris Benghazi le 29 janvier et a continué à pousser vers l'est, atteignant Gazala le 4 février. Là, il s'est arrêté le long de la ligne défensive de la Huitième armée entre Gazala et Bir Hacheim. Pendant la majeure partie des quatre mois suivants, les adversaires se sont assis de chaque côté de la ligne Gazala, renforçant leur force.

      Le 26 mai, Rommel a lancé l'opération Venise–son attaque contre la ligne Gazala. Les deux forces étaient à peu près égales en force, mais le général Ritchie avait ses unités blindées largement dispersées, tandis que Rommel gardait les siennes concentrées. En utilisant son armure, Rommel a balayé la brigade française libre à Bir Hacheim et a tourné vers le nord, coupant à travers l'arrière allié. Une attaque secondaire de l'Axe au nord a immobilisé les forces alliées là-bas.

      Le 28 mai, les unités blindées de l'Axe derrière les lignes alliées étaient en difficulté. Rommel avait perdu plus d'un tiers de ses chars, et le reste manquait de carburant et de munitions. Le 29 mai, l'italien Trieste La division a dégagé un chemin à travers le centre de la ligne Gazala. Cette ouverture est devenue une bouée de sauvetage pour les panzers de Rommel. Le 30, Rommel consolida son armure dans une position défensive connue sous le nom de Chaudron.

      Les 5 et 6 juin, Rommel a battu avec succès la série de contre-attaques au coup par coup de Ritchie. Les 10 et 11 juin, l'Axe a finalement chassé les forces françaises libres de Bir Hacheim, et le 11 juin, des panzers de Rommel ont éclaté du Chaudron. La Huitième Armée a recommencé à se replier sur la frontière égyptienne. Le 15 juin, les chars allemands atteignirent la côte et Rommel reporta son attention sur la garnison de Tobrouk. Cette fois, il ne commettrait pas la même erreur en laissant l'épine dans le pied.

      Tobrouk est tombé le 21 juin et les forces de l'Axe ont capturé 2,5 millions de gallons de carburant indispensable, ainsi que 2 000 véhicules à roues. La chute de Tobrouk, cependant, a eu des conséquences imprévues pour l'Axe. Churchill a appris la nouvelle lors d'une rencontre avec le président Franklin D. Roosevelt aux États-Unis. Le président américain a immédiatement proposé son aide. Les 300 chars Sherman et les 100 canons automoteurs qui en résulteront joueront plus tard un rôle central à El Alamein.

      Les Britanniques se replièrent sur des positions défensives à Mersa Matruh, à environ 100 milles à l'intérieur de l'Égypte.Rommel, qui avait été promu maréchal pour son succès à Gazala, poursuivit. Auchinleck relève Ritchie et prend personnellement le commandement de la 8e armée. Avec seulement 60 chars opérationnels, Rommel attaque à Mersa Matrouh le 26 juin et met en déroute quatre divisions britanniques en trois jours de combat. Les Britanniques se replièrent à nouveau, cette fois dans les environs d'El Alamein, à 120 milles supplémentaires à l'est.

      Maintenant à moins de 100 milles d'Alexandrie, Auchinleck était déterminé à tenir près d'El Alamein. Sous la pression constante des forces de Rommel, Auchinleck improvisa une ligne défensive fluide ancrée sur la crête de Ruweisat, à quelques kilomètres au sud du périmètre défensif d'El Alamein. Rommel a attaqué le 1er juillet, tentant de balayer El Alamein. Pendant trois semaines, Auchinleck a habilement combattu Rommel à l'arrêt. Auchinleck lance une contre-attaque majeure les 21 et 22 juillet, mais ne gagne pas de terrain. Épuisés, les deux camps s'arrêtèrent pour se regrouper.

      Malgré le fait qu'Auchinleck ait finalement stoppé l'avancée de Rommel, Churchill le relève début août et nomme le général Sir Harold Alexander commandant en chef du Moyen-Orient. Sir William Gott est promu général et reçoit le commandement de la 8e armée. Le 7 août, au lendemain de sa nomination, Gott est tué lorsque son avion est attaqué par un chasseur allemand lors d'un vol à destination du Caire. Le lieutenant-général relativement inconnu Sir Bernard L. Montgomery a succédé à Gott en tant que commandant de la 8e armée.

      Bien que Churchill voulait désespérément remporter une victoire claire à des fins politiques et remonter le moral, ni Alexander ni Montgomery n'étaient enclins à passer à l'offensive sans d'abord amasser un avantage écrasant. Le 31 août 1942, Rommel lança ce qu'il croyait être l'attaque finale de l'Axe vers le Nil. Les Britanniques, cependant, avaient fait d'importants préparatifs autour d'El Alamein, sur la base d'un plan élaboré par Auchinleck et adopté par Montgomery. Le commandant britannique avait également l'avantage de connaître les intentions de Rommel grâce aux interceptions Ultra.

      Rommel prévoyait de balayer vers le sud autour de la crête de Ruweisat, puis de couper El Alamein et de le prendre par l'arrière. En préparation, les Britanniques ont posé de vastes champs de mines et fortement fortifié la crête d'Alam el Halfa, située derrière El Alamein au sud-est. Le 3 septembre, l'attaque de l'Axe était à court de carburant et s'est arrêtée. Montgomery contre-attaque immédiatement, mais interrompt l'opération dès que les forces de l'Axe sont repoussées à proximité de leurs positions de départ. Les deux parties se sont à nouveau accroupies pour renforcer leur force. Ensemble, les batailles de la crête de Ruweisat et d'Alam el Halfa ont été le véritable tournant stratégique de la guerre en Afrique du Nord.

      Montgomery profita du temps qui suivit la bataille d'Alam el Halfa pour se reposer et entraîner ses troupes, intégrer les nouveaux chars américains qu'il avait reçus et planifier soigneusement sa contre-attaque. Rommel, quant à lui, tomba malade et retourna en Allemagne en congé de maladie. Lorsque Montgomery a finalement lancé l'attaque, ses forces et son équipement étaient trois fois supérieurs à ceux de son adversaire.

      La bataille d'El Alamein a commencé le 23 octobre avec un énorme barrage d'artillerie tiré par 900 canons britanniques. Rommel revint immédiatement d'Allemagne pour reprendre le commandement. Les Alliés ont tenté pendant cinq jours de percer les positions de l'Axe, faisant 10 000 victimes dans le processus. Les 30 et 31 octobre, Montgomery a renouvelé l'attaque avec un fort soutien de la RAF. Gravement à court de carburant et de munitions, Rommel a commencé à se désengager le 3 novembre. Au début, Hitler a insisté sur ses ordres habituels de non-retraite. Le 4, il autorise à contrecœur Rommel à se retirer et la poursuite de 1 400 milles vers la Tunisie commence.

      Pendant les trois mois suivants, Montgomery a suivi Rommel à travers la côte nord de l'Afrique. Malgré les pressions constantes de ses supérieurs allemands et italiens, qui voulaient qu'il sauve la Libye, Rommel était plus intéressé à préserver ses forces pour combattre un autre jour. Il fait une pause à El Agheila entre le 23 novembre et le 18 décembre, puis à nouveau à Buerat et Wadi Zemzem, du 26 décembre 1942 au 16 janvier 1943. Rommel atteint Tripoli le 23 janvier et la frontière tunisienne à la fin du mois. Au moment où il est arrivé en Tunisie, cependant, une autre force alliée l'y attendait.

      Le 8 novembre 1942, quatre jours seulement après que Rommel a commencé son long retrait, les Britanniques et les Américains avaient exécuté l'opération Torch, le débarquement en Afrique du Nord-Ouest. Dans une série coordonnée de débarquements, la Western Task Force, dirigée par le major-général George S. Patton, Jr. a débarqué sur la côte atlantique près de Casablanca, au Maroc, la Force opérationnelle du Centre, commandée par le général de division Lloyd Fredendall, a atterri juste à l'intérieur de la Méditerranée autour d'Oran, en Algérie, et la Force opérationnelle de l'Est, commandée par le général de division Charles Ryder, a atterri près d'Alger. Bien que tous les sites d'atterrissage se trouvaient sur le territoire français de Vichy, les objectifs ultimes de l'opération étaient le complexe portuaire et aérodrome tunisien de Bizerte et la capitale Tunis. Le commandement de ces installations permettrait aux Alliés de bombarder la Sicile, de protéger les convois maltais et de frapper les lignes d'approvisionnement de Rommel.

      Alors que les Alliés s'établissaient à terre et tentaient de négocier des termes avec les Français de Vichy, les Allemands réagissaient rapidement, envoyant des troupes de Sicile en Tunisie le 9 novembre. Hitler donna également l'ordre à l'armée allemande en France occupée de prendre le contrôle du reste de Vichy France. La flotte française à Toulon, cependant, a été sabordée avant que les Allemands puissent s'en emparer.

      A partir du moment où les Alliés ont débarqué, la campagne en Afrique du Nord-Ouest et la course à Tunis ont été une bataille logistique. Le camp qui pourrait masser les forces le plus rapidement gagnerait. Pour les Allemands, le contrôle du complexe de Tunis était essentiel pour empêcher Rommel d'être piégé entre Montgomery à l'est et la première armée britannique nouvellement formée à l'ouest. Le 28 novembre, les Alliés atteignent Tebourba, à seulement 12 milles de Tunis, mais une contre-attaque bien menée de l'Axe les repousse de 20 milles en sept jours.

      Les Allemands ont remporté la course initiale pour Tunis parce qu'ils avaient des lignes d'approvisionnement plus courtes et que leurs avions, opérant à partir de bases plus proches, avaient plus de temps sur la zone contestée. En janvier 1943, les pluies hivernales et les boues qui en résultent mettent un terme aux opérations mécanisées dans le nord de la Tunisie. Dans l'attente d'une météo plus clémente au printemps, les Alliés continuent de renforcer leurs forces. La Première armée britannique, dirigée par le lieutenant-général Sir Kenneth Anderson, était organisée en trois corps : le V Corps britannique, le II Corps américain et le XIX Corps français. Les forces de l'Axe dans le nord de la Tunisie se composaient désormais du lieutenant-général Hans-Jürgen von Arnim’s 5th Panzer Army.

      Une fois Rommel’s Panzerarmee Afrika traversé dans le sud tunisien, il occupait des positions dans les anciennes fortifications françaises de la ligne Mareth. Les 10 divisions de Rommel étaient bien en deçà de la moitié de leurs effectifs, avec seulement 78 000 soldats et 129 chars. Avant de devoir faire face à la fermeture rapide de Montgomery, Rommel avait l'intention d'éliminer la menace de la première armée britannique dans son nord.

      Le 14 février, les Allemands ont lancé la première étape d'une offensive à deux volets, les forces d'Arnim attaquant ce jour-là par le col de Faid en direction de Sidi Bou Zid. Le lendemain, Rommel, au sud, attaque vers Gafsa. La majeure partie des forces de Rommel, cependant, est restée dans la ligne Mareth. Le 18 février, le col de Kasserine était aux mains de l'Axe et les forces terrestres américaines avaient subi leur première défaite majeure de la guerre. Rommel a tenté d'avancer vers le nord en direction de Thala par le col de Kasserine le 19 février, mais le soutien qu'il s'attendait à recevoir d'Arnim ne s'est pas matérialisé. Après plusieurs jours d'avancées lentes, il atteignit Thala le 21 février mais ne put avancer plus loin. Entravée par une structure de commandement allemande divisée et une masse rapide de renforts alliés, l'attaque s'est arrêtée. Les Alliés avancent et reprennent le col de Kasserine le 25 février. Rommel retourne sur la ligne Mareth et se prépare à affronter Montgomery.

      Lorsque la Huitième armée a atteint la Tunisie, les Alliés ont modifié leur structure de commandement pour se conformer aux décisions prises lors de la Conférence de Casablanca en janvier. Le général Dwight D. Eisenhower est devenu le commandant suprême de toutes les forces alliées en Méditerranée à l'ouest de Tripoli. Alexander est devenu l'adjoint d'Eisenhower et, en même temps, le commandant du dix-huitième groupe d'armées, qui contrôlait les première et huitième armées et le deuxième corps américain désormais séparé. L'Air Chief Marshal Sir Arthur Tedder assuma le commandement des forces aériennes alliées et l'amiral Cunningham conserva le commandement des forces navales.

      Le 24 février, l'Axe a également réaligné sa structure de commandement. Rommel devient commandant de Armeegruppe Afrika, qui comprenait le Afrika Korps, La 5e armée blindée d'Arnim et la 1re armée italienne du général Giovanni Messe. Les forces de l'Axe disposaient finalement d'une structure de commandement unifiée en Tunisie, mais Rommel n'était probablement pas le meilleur choix. À ce stade de la guerre, il était devenu frustré et découragé, l'effet cumulatif de la longue campagne en dents de scie. Pour aggraver les choses, Arnim, qui détestait Rommel, a continué à faire à peu près ce qu'il voulait.

      La position de l'Axe en Afrique du Nord était sans espoir, le résultat final étant clairement entre les mains des logisticiens. Alors que les Alliés consolidaient leur contrôle sur la côte nord-ouest de l'Afrique, la pression de l'Axe sur Malte s'est atténuée, ce qui a permis aux Alliés de restreindre davantage les convois de ravitaillement de l'Axe en provenance de Sicile. Sans coordination préalable avec Rommel, le 26 février Arnim a lancé l'opération Ochsenkopf, un lecteur vers Beja. Le 3 mars, cette offensive était au point mort, au prix de 71 précieux chars.

      Les forces de Montgomery, qui avaient pénétré en Tunisie le 4 février, avaient atteint Médenine le 16 et établi des positions défensives. Espérant attraper le déséquilibre britannique, Rommel a attaqué au sud de la ligne Mareth le 6 mars. Mené par 140 chars, c'était l'offensive la plus puissante que Rommel a montée depuis son arrivée en Tunisie. Ce serait aussi le dernier. Averti par les interceptions Ultra, Montgomery attendait. Les Allemands se heurtèrent à des défenses antichars savamment préparées et perdirent 52 chars. Juste après l'échec de l'attaque de Médenine, Rommel rentra en Allemagne malade. Arnim a assumé le commandement général de l'Axe et Messe a pris le commandement dans le sud de la Tunisie.

      Après la débâcle américaine à Kasserine Pass, le commandement du II Corps américain est passé à Patton. Il voulait monter une attaque pour se diriger vers la côte, mais Alexandre n'autoriserait que des attaques limitées conçues pour éloigner les forces allemandes des positions de Mareth. À ce stade, Alexander ne faisait tout simplement pas confiance aux unités américaines. En fait, beaucoup parmi les forces britanniques ont qualifié leurs alliés américains de nos Italiens avec mépris. L'attaque limitée de Patton entre le 17 et le 25 mars a été couronnée de succès, immobilisant cependant la 10e Panzer Division près d'El Guettar.

      Le 20 mars, Montgomery a tenté une pénétration nocturne du centre de la ligne Mareth. L'attaque avait échoué le 22 mars. Le lendemain, il a déplacé le poids de l'attaque principale autour du flanc sud-ouest de la ligne, à travers les collines de Matmata. Le 26 mars, ses forces ont franchi la faille de Tebaga. La Première armée italienne et le reste de la Afrika Korps ont été repoussés. Sous la pression continue de la 8e armée d'un côté et du 2e corps américain de l'autre, les forces de l'Axe se replient sur Enfidaville.

      Le 7 avril, les première et huitième armées alliées se sont liées, serrant l'Axe dans une petite poche. Sur la côte est, la 8e armée a pris Gabés le 6 avril, Sfax le 10 avril, Sousse le 12 avril et Enfidaville le 21 avril. a pris Mateur le 3 mai et Bizerte le 7 mai. La 7e division blindée de Montgomery a capturé Tunis le 7 mai. Les forces restantes de l'Axe en Tunisie ont été prises dans deux poches, l'une entre Bizerte et Tunis et l'autre sur le cap Bon isolé.

      Arnim rendit ses forces le 13 mai 1943. La Royal Navy, attendant en force au large, s'assura que peu d'Allemands ou d'Italiens s'enfuirent en Sicile. Les pertes de l'Axe rien qu'en Tunisie ont totalisé 40 000 morts ou blessés, 240 000 prisonniers, 250 chars, 2 330 avions et 232 navires. Les pertes britanniques et américaines étaient respectivement de 33 000 et 18 558. Pour toute la campagne d'Afrique du Nord, les Britanniques ont subi 220 000 pertes. Les pertes totales de l'Axe s'élevaient à 620 000, ce qui comprenait la perte de trois armées de campagne.

      Sur le plan stratégique, la campagne d'Afrique du Nord a été un tournant pour les Alliés occidentaux. Pour la première fois dans la guerre, ils avaient vaincu de manière décisive l'Axe, et en particulier les Allemands, sur le terrain. La valeur psychologique de la victoire ne peut être minimisée. L'armée américaine, elle aussi, était finalement entrée dans la guerre et s'en est bien sortie après un début chancelant au col de Kasserine. Les Britanniques et les Américains ont perfectionné la structure de commandement combinée qui servirait la Grande Alliance pour le reste de la guerre. Les différentes factions françaises libres sont finalement réunies et organisées sous le commandement allié. Et peut-être le plus important, les Britanniques ont prouvé la valeur de l'Ultra Intelligence et affiné le système pour transmettre les informations nécessaires aux commandants sur le terrain.

      En revanche, les Alliés étaient désormais hors de position avec une force énorme de près d'un million d'hommes et leur équipement. Avec des moyens de transport très limités et aucun moyen pour cette force de frapper directement l'Allemagne, une campagne de suivi en Sicile était presque la seule prochaine ligne de conduite possible pour les Alliés.

      Cette défaite a été un revers stratégique étonnant pour l'Allemagne. Au début, l'Afrique du Nord avait été une campagne d'économie de force plutôt efficace. Au risque de ne compter que trois divisions allemandes et un certain nombre de divisions italiennes de qualité douteuse, l'Axe a pu lier une force proportionnellement plus importante et en même temps constituer une menace importante pour l'une des lignes de communication stratégiques de la Grande-Bretagne. Mais après la défaite d'El Alamein, le sentiment de fierté d'Hitler a de nouveau surmonté sa maigre maîtrise de la stratégie et il a engagé une deuxième armée de campagne en Afrique du Nord qu'il ne pouvait ni soutenir logistiquement ni se permettre de perdre. Les forces qu'Hitler a jetées en mai 1943 auraient pu faire une différence pour les Allemands combattant en Russie ou en Sicile.

      Sur les plans tactique et opérationnel, plusieurs facteurs ont conspiré contre l'Axe malgré l'éclat du champ de bataille de Rommel et les superbes combats du Afrika Korps. Bien que l'Afrique du Nord ait été un enfer pour les logisticiens, la logistique a été le facteur décisif. En fin de compte, les Alliés ont triomphé en masse. Les forces de l'Axe n'ont pas pu vaincre la puissance aérienne et maritime des Alliés, qui ont toutes deux amélioré la logistique alliée et dégradé la logistique de l'Axe.

      Cet article a été écrit par David T. Zabecki et a été initialement publié dans le numéro de mars 1997 de La Seconde Guerre mondiale magazine. Pour plus de bons articles abonnez-vous à La Seconde Guerre mondiale magazine aujourd'hui !


      Campagne d'Afrique du Nord - Histoire

      CAMPAGNES NORD-AFRICAINES

      Partie 2 de 2 - 1943

      Chaque résumé est complet à part entière. Les mêmes informations peuvent donc être trouvées dans un certain nombre de résumés connexes

      (pour plus d'informations sur le navire, accédez à la page d'accueil de l'histoire navale et saisissez le nom dans la recherche sur site)

      Conférence de Casablanca, Maroc - Le Premier ministre Churchill et le président Roosevelt avec leurs chefs d'état-major se sont rencontrés pour cette importante conférence. Les principaux sujets de discussion comprenaient l'invasion européenne en 1944, les débarquements en Sicile et en Italie après la campagne de Tunisie, le bombardement de l'Allemagne et la poursuite de la guerre en Birmanie et dans le Pacifique. Les pertes dues aux sous-marins et la pénurie de navires se révéleraient être des contraintes importantes sur les plans alliés. A cette époque, les deux dirigeants des Alliés occidentaux ont annoncé une politique de reddition inconditionnelle des puissances de l'Axe.

      Attaques au large de l'Algérie - Les attaques de l'Axe se sont poursuivies contre les navires alliés dans les ports algériens et les convois au large des côtes. Il y a eu des pertes des deux côtés : 1er - Le croiseur "Ajax" a été gravement endommagé dans le port de Bone par des Ju87. 13e - Les corvettes canadiennes d'escorte de convoi représentaient deux sous-marins. Le 13, le "Ville de Québec" coule le "U-224" à l'ouest d'Alger. 19e - La corvette canadienne "Port Arthur" a coulé le sous-marin italien "TRITONE" au large de Bougie par des tirs d'artillerie. 30e - Alors que la corvette "SAMPHIRE" escortait le convoi Gibraltar/ports d'Afrique du Nord TE14, elle fut torpillée par le sous-marin italien "Platino" près de Bougie.

      Axis Supplies vers la Tunisie - Les tentatives de la marine italienne de ravitailler les armées de l'Axe en Tunisie ont entraîné de lourdes pertes, notamment sur les mines posées entre la Sicile et Tunis par les poseurs de mines rapides "Abdiel" et "Welshman", et le sous-marin "Rorqual". 9e - Le destroyer "CORSARO" a touché une des mines "d'Abdiel" au nord-est de Bizerte. 17e - De retour de Tunisie, le destroyer "BOMBARDIERE" est coulé au large de la Sicile occidentale par le sous-marin "United". 31 - Le torpilleur "PRESTINARI" et la corvette "PROCELLARIA" ont coulé sur des mines posées par "Welshman" dans le détroit de Sicile.

      Approvisionnements de l'Axe en Libye - Les derniers voyages de ravitaillement à Tripoli par les sous-marins italiens ont entraîné davantage de pertes au nord de la capitale libyenne. 14e - "NARVALO" a été attaqué par un RAF Beaufort et achevé par les destroyers "Pakenham" et "Hursley", escortes du convoi Malte/Alexandrie ME15. 20e - "SANTAROSA" a été torpillé au large de Tripoli par le MTB-260, l'une des forces côtières de plus en plus nombreuses opérant le long des côtes nord-africaines.

      Libye - Le général Montgomery reprend l'avance le 15, et Bueret, débordé par les blindés britanniques et les troupes néo-zélandaises est bientôt pris. Les défenses devant Tripoli sont également débordées et le 23, la VIIIe armée victorieuse entre dans la capitale.

      PERSPECTIVES DE VICTOIRE ALLIÉE - Les Russes remportèrent une célèbre victoire avec la capitulation allemande à Stalingrad en janvier 1943. Prises avec la bataille britannique d'El Alamein en octobre 1942 et la bataille américaine de Midway en juin 1942, les trois succès alliés sont généralement considérés comme marquant le tournant du 40 guerre vieille d'un mois contre les puissances de l'Axe. La bataille de Guadalcanal, qui s'achève comme l'ont fait les espoirs japonais de contrôler le Pacifique Sud-Ouest, doit également s'ajouter à cet appel à la victoire. Cependant, plus de 30 mois de lutte et d'effusion de sang ont dû être endurés avant que la victoire ne soit certaine.

      1er - Alors que le croiseur mouilleur de mines "WELSHMAN" a navigué de Malte à Alexandrie après des opérations de mouillage de mines dans le détroit de Sicile, il a été coulé par le "U-617" au nord de Bardia.

      3e - Le destroyer italien "SAETTA" et le destroyer d'escorte "URAGANO", ravitailleur des forces de l'Axe en Tunisie, ont coulé sur les mines du croiseur-poseur de mines "Abdiel" au nord-est de Bizerte.

      Afrique du Nord - Alors que Rommel préparait ses défenses de la ligne Mareth dans le sud de la Tunisie, les unités de la 8e armée ont franchi la frontière depuis la Libye le 4e. Toute la Libye était désormais aux mains des Alliés et l'Empire italien d'Afrique du Nord a cessé d'exister. De Mareth, Rommel pouvait déplacer ses forces vers le nord-ouest ou l'est comme il le souhaitait. Ses lignes d'approvisionnement étaient également beaucoup plus courtes. La bataille pour le reste de l'Afrique du Nord n'était pas encore terminée.Laissant une grande partie de ses forces pour tenir Mareth, au milieu du mois, il lança une attaque contre le deuxième corps américain au nord-ouest. L'objectif était de percer les lignes alliées autour de Gafsa et d'atteindre la mer près de Bone. Gafsa tombe bientôt et les Alliés sont repoussés dans le Bataille du col de Kasserine et autres cols. Après une semaine de lutte, les forces de l'Axe ont été retenues. Ils se retirèrent pour se concentrer sur les défenses de Mareth alors que le gros de la Huitième Armée approchait.

      Campagne du Nord de la Tunisie - Les opérations allemandes et italiennes contre les navires alliés au large de l'Algérie ont entraîné de nouvelles pertes : 6e - La corvette canadienne "LOUISBERG" escortant le convoi Royaume-Uni/Afrique du Nord KMS8 a été torpillée par des avions allemands au large d'Oran. 8e - La Marine royale canadienne a pris sa revanche lorsque la corvette "Regina a coulé le sous-marin italien "AVORIO" au large de Philippeville. 17e - Une patrouille de destroyers d'escorte "Bicester", Easton", Lamerton" et Wheatland" a participé au naufrage de deux sous-marins de l'Axe. L'italien "ASTERIA" a coulé au large de Bougie le 17. 23e - Six jours plus tard, la même patrouille de destroyers d'escorte coule le "U-443" au nord-ouest d'Alger.

      Campagne du sud de la Tunisie - Alors que l'escadron côtier de la flotte méditerranéenne continuait à soutenir l'avancée de la 8e armée, des navires ont été perdus des deux côtés : 9e - La corvette "ERICA" d'escorte a coulé sur une mine britannique au large de Benghazi. 17e - "U-205" a attaqué le convoi Tripoli/Alexandrie TX1 au nord-ouest de Derna, et a ensuite été coulé par des avions sud-africains du No 15 Squadron et du destroyer "Paladin". 19e - Les attaques aériennes et maritimes combinées ont également concerné le "U-562" au nord-est de Benghazi. Cette fois, le convoi était Alexandria/Tripoli XT3, les destroyers de guerre "lsis" et "Hursley" avec des avions du No 38 Squadron RAF.

      Tunisie - Dans le sud, avant son rappel définitif d'Afrique, le feld-maréchal Rommel attaque les positions de la 8e armée devant la ligne Mareth, mais est facilement tenu. Le 20, l'offensive principale de la Huitième armée a commencé avec les forces britanniques et indiennes entrant près de la mer, alors que les Néo-Zélandais se déplaçaient à nouveau pour déborder. Pendant ce temps, depuis le nord-ouest, le deuxième corps américain aux côtés de la première armée britannique attaquait vers Gafsa et Gabès, mettant en danger l'arrière de l'Axe. Le 29, la ligne Mareth est rompue et les Allemands et les Italiens se replient sur une position forte au nord de Gabès à Wadi Akarit. L'escadron côtier était toujours présent sur la huitième armée dans le sud et les batailles des routes de ravitaillement dans le nord et le sud se poursuivent : 8e - Le croiseur mouilleur de mines "Abdiel" a posé d'autres mines sur les routes d'approvisionnement de l'Axe vers la Tunisie. Le champ au nord du cap Bon a coulé trois destroyers en mars, en commençant par le destroyer d'escorte "CICIONE" le 8.12e - Lors d'une sortie contre les navires de l'Axe à destination de la Tunisie, le destroyer de la Force Q "LIGHTNING" a été torpillé et coulé au large de Bizerte par le E-boat allemand "S-55". 19e - Les attaques d'avions allemands sur le port de Tripoli ont coulé deux navires de ravitaillement et endommagé le destroyer d'escorte "DERWENT" si gravement qu'il n'a pas été entièrement réparé. Ce fut le premier succès allemand utilisant des torpilles tournantes. 24 - Le champ de mines "Abdiel's" Cape Bon a coulé deux autres destroyers italiens le 24 - "ASCARI" et "MALOCELLO".

      Tunisie - Les Bataille de Gabès dans le sud de la Tunisie a commencé le 5 lorsque la Huitième armée a attaqué les défenses de Wadi Akarit. En moins de deux jours, l'Axe battait en retraite. Le même jour - le 7 - les troupes américaines du 2e corps rencontrèrent des unités de la 8e armée près de Gafsa - le rapprochement tant attendu. Le 10, Sfax était tombé aux mains de la Huitième armée, mais une percée de la Première armée britannique à Fondouk était trop tardive pour couper les Allemands et les Italiens en retraite. Le 14 a vu l'Axe bien implanté dans les principales lignes de défense autour de Tunis et de Bizerte depuis Enfidaville au sud, à travers Longstop Hill et jusqu'à la mer à l'ouest de Bizerte. Pendant le reste du mois d'avril, de violents combats ont eu lieu alors que les Alliés se rapprochaient lentement. De nombreux navires de ravitaillement de l'Axe sur la route tunisienne ont été victimes des sous-marins de la Royal Navy.

      16e - Les destroyers "Pakenham" et "Paladin" en provenance de Malte ont rencontré un convoi de ravitaillement italien au nord de l'île de Pantelleria. Au cours d'une fusillade avec les quatre torpilleurs d'escorte, le "CIGNO" italien a été coulé et un autre endommagé, et le "PAKENHAM" a été mis hors service. Elle a dû être sabordée.

      "L'homme qui n'a jamais été" - Le sous-marin "Seraph" a relâché le corps d'un supposé officier de la Royal Marine dans la mer au large de l'Espagne. Ses faux papiers ont aidé à persuader les Allemands que les prochains coups alliés après l'Afrique du Nord tomberaient sur la Sardaigne et la Grèce ainsi que sur la Sicile.

      Afrique du Nord et Tunis : la fin de l'Axe - Les armées alliées poursuivent leur poussée et le 7 Tunis est prise par les Britanniques et Bizerte par les Américains. La capitulation de l'Axe eut lieu le 12 et près de 250 000 Allemands et Italiens furent faits prisonniers. Toute l'Afrique du Nord - française et italienne - était sous contrôle allié après près de trois ans de lutte.

      4e - A la fin de la campagne de Tunisie, les destroyers "Nubian", Paladin" et "Petard" ont coulé le torpilleur italien "PERSEO" et un navire de ravitaillement près du Cap Bon. 25 - La corvette d'escorte "Vetch" a coulé le "U-414" au nord-est d'Oran.

      Guerre de la marine marchande - Au cours des cinq premiers mois de 1942, les forces alliées avaient coulé plus de 500 navires marchands de l'Axe de 560 000 tonnes dans toute la Méditerranée. En revanche, la fin de la campagne de Tunisie marqua un tournant majeur dans la fortune des navires alliés. Au milieu du mois, les dragueurs de mines avaient dégagé un canal à travers le détroit de Sicile, et les premiers convois méditerranéens réguliers depuis 1940 ont pu naviguer de Gibraltar à Alexandrie (GTX). Retour XTG démarre en juin 1943. L'ouverture de la Méditerranée équivalait à la mise en service d'une grande quantité de nouveaux navires marchands alliés de tonnage.

      Invasion de la Sicile : Opération 'Husky' - De nombreuses troupes américaines du général Patton ont navigué d'Algérie et de Tunisie, toutes les forces britanniques du général Montgomery d'Égypte, de Libye, de Tunisie et de Malte. (Une division canadienne a navigué directement de Grande-Bretagne). Certaines des troupes ont fait le voyage dans des navires de débarquement et des embarcations.


      Campagne Afrique du Nord

      Campagne Afrique du Nord (1942&# x20131943).L'opération Torch, l'invasion de l'Afrique du Nord française par les forces américaines et britanniques en novembre 1942, a été la première grande opération offensive conjointe des Alliés pendant la Seconde Guerre mondiale. C'était la plus grande opération militaire amphibie entreprise jusque-là. Plus de 500 navires de guerre, transports de troupes, navires de ravitaillement et péniches de débarquement américains et britanniques y ont participé. Plus de 100 000 soldats, principalement des Américains, ont navigué des États-Unis et de la Grande-Bretagne vers le Maroc et l'Algérie dans la phase d'ouverture de l'invasion.

      La décision d'envahir l'Afrique du Nord allait à l'encontre du désir du département américain de la Guerre d'envahir la France occupée par les Allemands à travers la Manche en 1943. L'Union soviétique voulait également que l'Occident ouvre un deuxième front. Les Britanniques craignaient qu'une invasion transmanche ne soit prématurée et ne conduise à un massacre sur les plages de France, tandis que le contrôle allié de la côte nord-africaine, l'objectif ultime de l'opération Torch, exposerait ce que Winston Churchill a appelé le &# x201Csoft ventre de l'Europe occupée. Face à la pression du président Franklin D. Roosevelt pour un mouvement militaire audacieux et peu coûteux dans l'espace européen avant les élections du Congrès de novembre, et les objections britanniques à un début d'opération cross&# x2010Channel, le chef d'état-major de l'armée américaine, le général George C. Marshall a accepté à contrecœur le invasion de Vichy Français&# x2013tenu l'Afrique du Nord.

      Marshall a choisi le général américain Dwight D. Eisenhower pour être le commandant suprême, et l'amiral britannique Sir Andrew Cunningham a été choisi pour être le commandant de la marine. Ils ont rassemblé des forces, des fournitures et un soutien naval et maritime. Eisenhower a également envoyé le général Mark Clark en mission secrète sous-marine pour négocier avec les forces locales de Vichy afin de ne pas s'opposer aux débarquements. À partir du 8 novembre, quatre jours après que les Britanniques ont arrêté le général allemand Erwin Rommel à El Alamein en Égypte, les débarquements anglo-américains ont commencé par des assauts de ports de commandos et des débarquements nocturnes sur les plages. Les Alliés ont aidé les rebelles français libres et ont écrasé la résistance française de Vichy, qui était relativement légère. Le commandant militaire de Vichy, Adm. Fran&# xE7ois Darlan, en visite à Alger, a été capturé et persuadé le 11 novembre d'ordonner un cessez-le&# x2010. Les forces américaines ont subi 1 400 pertes, dont 526 décès. À la suite de l'invasion, le leader nazi Adolf Hitler a ordonné à l'armée allemande d'occuper la France de Vichy et d'envoyer des troupes en Tunisie avant que les Américains ne puissent la conquérir. Le 14 février 1943, le II Corps américain, commandé par le major-général Lloyd Fredendall, est surpris dans le col de Kasserine par une contre-attaque allemande et temporairement repoussé. Fredendall a été remplacé par le major-général George S. Patton, Jr., et son adjoint, le major-général Omar Bradley, et ils ont repris l'offensive. La première armée américaine et la huitième armée britannique du général Bernard Law Montgomery ont contenu les Allemands en Tunisie en avril, et 250 000 soldats allemands et italiens se sont rendus le 13 mai 1943, marquant la fin de la campagne d'Afrique du Nord. Les pertes américaines s'élevaient à environ 18 500.
      [Voir aussi Seconde Guerre mondiale : Cours militaire et diplomatique.]

      George F. Howe, Afrique du Nord-Ouest : Saisir l'initiative en Occident, 1957.
      Carlo D'Este , La Seconde Guerre mondiale en Méditerranée, 1942&# x20131945 , 1990.

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      John Whiteclay Chambers II "Campagne d'Afrique du Nord." Le compagnon d'Oxford de l'histoire militaire américaine. . Encyclopédie.com. 19 juin 2021 < https://www.encyclopedia.com > .

      John Whiteclay Chambers II "Campagne d'Afrique du Nord." Le compagnon d'Oxford de l'histoire militaire américaine. . Encyclopédie.com. (19 juin 2021). https://www.encyclopedia.com/history/encyclopedias-almanacs-transcripts-and-maps/north-africa-campaign

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      Campagne du désert occidental

      La campagne du désert occidental, ou guerre du désert, a eu lieu dans le désert occidental d'Égypte et de Libye et a été le théâtre de la campagne d'Afrique du Nord pendant la Seconde Guerre mondiale. La campagne a commencé en septembre 1940 avec l'invasion italienne de l'Égypte. Les Italiens s'arrêtèrent pour ravitailler et l'opération Compass, un raid britannique de cinq jours en décembre 1940, conduisit à la destruction de la 10e armée italienne. Benito Mussolini a demandé l'aide d'Adolf Hitler et un petit détachement de blocage allemand a été envoyé à Tripoli en vertu de la directive 22 (11 janvier). Ce sont les premières unités de la Afrika Korps sous commandement italien nominal, mais la dépendance italienne vis-à-vis de l'Allemagne nazie en faisait le partenaire dominant.

      Au printemps 1941, les forces de l'Axe sous Rommel repoussèrent les Britanniques et atteignirent Tobrouk, qui fut soumis au siège de Tobrouk jusqu'à ce qu'il soit relevé lors de l'opération Crusader. Les forces de l'Axe ont été contraintes de se retirer à leur point de départ à la fin de l'année. En 1942, les forces de l'Axe ont repoussé les Britanniques et capturé Tobrouk à la fin de la bataille de Gazala, mais n'ont pas réussi à remporter une victoire décisive. Lors de la dernière poussée de l'Axe vers l'Égypte, les Britanniques se sont retirés à El Alamein. Lors de la deuxième bataille d'El Alamein, la huitième armée a vaincu les forces de l'Axe, qui ne se sont jamais rétablies et ont été chassées de la Libye vers la Tunisie, où elles ont été défaites lors de la campagne de Tunisie. Après les défaites britanniques dans la campagne des Balkans, la campagne du désert occidental est devenue plus importante pour la stratégie britannique. Pour Hitler, le front de l'Est contre l'Union soviétique a éclipsé la guerre du désert, qui était une action de maintien d'importance secondaire. L'Axe n'a jamais eu suffisamment de ressources ou les moyens de les livrer pour vaincre les Britanniques, qui ont raté plusieurs occasions de terminer la campagne en détournant des ressources vers la Grèce et le Levant en 1941 et l'Extrême-Orient en 1942.

      Bataille d'El Alamein, 1942 : l'infanterie britannique avance dans la poussière et la fumée de la bataille.


      Le soulagement arrive

      Le 18 novembre 1941, Auchinleck lança l'opération Crusader, surprenant Rommel alors qu'il lançait sa propre offensive contre Tobrouk. Après plusieurs jours de batailles de chars confuses autour de Sidi Rezegh, Rommel avança vers la frontière égyptienne, espérant couper les Britanniques.

      Les Allemands avaient dépassé leurs réserves de carburant et stoppé leur attaque, permettant aux Britanniques de les repousser. Tobrouk est relevé le 7 décembre et Rommel est contraint de se replier sur El Agheila.


      Peu gagné de Tobrouk

      Le 26 mai, Rommel ouvre son offensive. Le 22 juin, il a capturé Tobrouk avec ses installations portuaires intactes. Mais l'Axe était, en réalité, dans une situation douteuse pour exploiter ce succès. Bien que les pertes maritimes en juin aient peu augmenté par rapport à mai, le manque de carburant pour la marine a fait chuter des deux tiers le tonnage sillonnant la route vers l'Afrique, les approvisionnements débarqués tombant à 32 000 tonnes. La pénurie de carburant, en outre, a forcé le déchargement de même cette petite quantité non pas à Benghazi, mais à Tripoli. Cela a rendu la situation de l'Axe désespérée. Incapables de rester en place, ils pouvaient soit reculer, soit « fuir en avant » dans l'espoir de vivre de l'ennemi.

      Rommel a pensé qu'il était préférable de frapper immédiatement en Égypte pendant que les Britanniques étaient désorganisés. D'autre part, le supérieur de Rommel, le feld-maréchal Albert Kesselring, commandant en chef de toutes les forces allemandes dans le sud, était d'abord favorable à une attaque contre Malte, mais Rommel est passé par-dessus la tête de Kesselring et a fait appel directement à Hitler. Affirmant que les approvisionnements capturés à Tobrouk le transporteraient jusqu'au Nil, Rommel était déterminé à continuer et Hitler, qui n'avait jamais été passionné par l'opération à Malte, le soutenait. Dans le même temps, les Italiens lui promettaient des approvisionnements adéquats.

      Les espoirs de l'Axe reposaient donc sur 2 000 véhicules, 5 000 tonnes de fournitures et 1 000 tonnes de carburant capturés à Tobrouk. Après une avance de 400 milles supplémentaires, la Panzerarmee s'est arrêtée le 4 juillet à El Alamein. En outre, seulement six pour cent des approvisionnements de l'Axe avaient été perdus en route vers l'Afrique en juillet, donnant à Rommel suffisamment pour maintenir ses forces suffisamment approvisionnées. Cependant, une nouvelle offensive aérienne contre Malte en juillet échoua et les sous-marins britanniques retournèrent sur l'île.

      La distance entre El Alamein et les ports de l'Axe s'est fait sentir. Sur les 100 000 tonnes de fournitures nécessaires chaque mois, Tobrouk, à des centaines de kilomètres du front, pouvait à peine en gérer 20 000. Les camions étaient rares et les tentatives d'utiliser le chemin de fer britannique de Sollum, vers l'est, ne fournissaient que 300 tonnes par jour au lieu des 1 500 tonnes qui avaient été prévues. Le port et les routes maritimes étaient également ouverts aux attaques aériennes. L'envoi de navires à Tobrouk ou aux ports plus petits de Bardia et Mersa Matrouh était incroyablement difficile. Le déchargement à Benghazi ou à Tripoli, respectivement à 800 et 1 300 milles du front, impliquait une énorme dépense de carburant et des retards prolongés. En juillet, les Italiens ont continué à opter pour le déchargement à Benghazi et à Tripoli, de sorte que, bien que seulement cinq pour cent de leurs expéditions aient été perdues et que 91 000 tonnes aient traversé la Méditerranée, il a fallu des semaines pour que les approvisionnements atteignent la ligne de front. Lorsque Rommel a insisté pour que les navires soient envoyés directement à Tobrouk en août 1942, les pertes ont quadruplé et la quantité de fournitures acheminées est tombée à 51 000 tonnes.

      Le bombardement allié des ports libyens était de plus en plus efficace, annulant tous les avantages que l'Axe avait tirés de la prise de Tobrouk. Des Wellington britanniques et des B-24 américains bombardèrent Benghazi et Tobrouk chaque nuit. La RAF a détruit le dépôt de stockage de carburant à Tobrouk en juillet. Le 6 août, une attaque particulièrement efficace a réduit la capacité du port de Tobrouk de 2 000 à 600 tonnes, le port n'a jamais traité plus de 1 000 tonnes de fret par la suite. Dans la nuit du 22 au 23 septembre, ayant appris l'arrivée du cargo Apnania à Benghazi avec des chars et des munitions, les Alliés organisent une attaque aérienne particulièrement efficace qui détruit le cargo et endommage gravement le port.


      Contenu

      L'Afrika Korps s'est formé le 11 janvier 1941 et l'un des généraux préférés d'Hitler, Erwin Rommel, a été désigné comme commandant le 11 février. À l'origine, Hans von Funck devait le commander, mais Hitler détestait von Funck, car il avait été officier d'état-major personnel de Werner von Fritsch jusqu'à ce que von Fritsch soit renvoyé en 1938. [1]

      Le haut commandement des forces armées allemandes (Oberkommando der Wehrmacht, OKW) avait décidé d'envoyer une « force de blocage » en Libye italienne pour soutenir l'armée italienne. La 10e armée italienne avait été mise en déroute par la Force du désert occidental du Commonwealth britannique lors de l'opération Compass (9 décembre 1940 - 9 février 1941) et capturée lors de la bataille de Beda Fomm. La force de blocage allemande, commandée par Rommel, consistait d'abord en une force basée uniquement sur le Panzer Regiment 5, qui était constitué du deuxième régiment de la 3e Panzer Division. Ces éléments ont été organisés en 5th Light Division lorsqu'ils sont arrivés en Afrique du 10 février au 12 mars 1941. Fin avril et en mai, la 5th Light Division a été rejointe par des éléments de la 15th Panzer Division, transférés d'Italie. A ce moment, le Afrika Korps se composait des deux divisions et était subordonné à la chaîne de commandement italienne en Afrique. [2]

      Le 15 août 1941, la 5e division légère allemande fut rebaptisée 21e division panzer, dont la formation supérieure était toujours l'Afrika Korps. Au cours de l'été 1941, l'OKW a accru sa présence en Afrique et a créé un nouveau quartier général appelé Panzer Group Africa. Le 15 août, le groupe Panzer a été activé avec Rommel aux commandes, et le commandement de l'Afrika Korps a été remis à Ludwig Crüwell. Le groupe Panzer comprenait l'Afrika Korps, avec quelques unités allemandes supplémentaires maintenant en Afrique du Nord, ainsi que deux corps d'unités italiennes. Le groupe Panzer a été, à son tour, rebaptisé Panzer Army Africa le 30 janvier 1942. [3]

      Après la défaite allemande lors de la deuxième bataille d'El Alamein et le débarquement allié au Maroc et en Algérie (opération Torch), l'OKW a une fois de plus renforcé sa présence en Afrique en ajoutant d'abord le corps d'armée XC, sous Nehring, en Tunisie le 19 novembre 1942 , puis une 5e armée blindée supplémentaire le 8 décembre, sous le commandement du colonel-général Hans-Jürgen von Arnim.

      Le 23 février 1943, la Panzer Army Africa d'origine, qui avait depuis été rebaptisée en tant qu'armée panzer germano-italienne, a été rebaptisée 1re armée italienne et placée sous le commandement du général italien Giovanni Messe. Rommel, quant à lui, a été placé à la tête d'un nouveau groupe d'armées Afrique, créé pour contrôler à la fois la 1re armée italienne et la 5e armée panzer. Les restes de l'Afrika Korps et les unités survivantes de la 1ère armée italienne se sont retirés en Tunisie. Le commandement du groupe d'armées a été remis à Arnim en mars. Le 13 mai, l'Afrika Korps se rendit, avec toutes les autres forces de l'Axe restantes en Afrique du Nord.

      La plupart des prisonniers de guerre de l'Afrika Korps ont été transportés aux États-Unis et détenus au Camp Shelby au Mississippi, au Camp Hearne au Texas et dans d'autres camps de prisonniers de guerre jusqu'à la fin de la guerre. [4]

      Lorsque Rommel a été promu au sein de la nouvelle Panzer Army Africa, son commandement comprenait un certain nombre d'unités italiennes, dont quatre divisions d'infanterie. Deux divisions blindées italiennes, Ariete et Trieste, restèrent initialement sous contrôle italien en tant que XX Corps motorisé italien sous le commandement du général Gastone Gambara. [5]

      L'Afrika Korps a été restructuré et renommé en août 1941. "Afrikakorps" était le nom officiel de la force pendant moins de six mois, mais les officiers et les hommes l'ont utilisé pendant toute la durée. Les Afrika Korps était la principale composante allemande de Panzerarmee Afrika, qui a été rebaptisé plus tard le Deutsch-Italienische Panzerarmee et finalement renommé Heeresgruppe Afrique (Army Group Africa) pendant les 27 mois de la campagne du désert. [6] [7]

      Initialement, l'Afrika Korps a acquis la réputation d'être propre par les Alliés et par de nombreux historiens. De nombreux historiens ont utilisé le terme « guerre sans haine » pour décrire la campagne d'Afrique du Nord dans son ensemble. [8] Cependant, des recherches plus récentes ont montré qu'il existe de nombreuses preuves de l'implication de l'Afrika Korps dans des crimes de guerre. L'Afrika Korps a été utilisé comme un élément essentiel du mythe plus large de la Wehrmacht propre qui cherchait à réintégrer les criminels de guerre allemands dans la société ouest-allemande d'après-guerre.

      Giordana Terracina écrit que : « Le 3 avril, les Italiens ont repris Benghazi et quelques mois plus tard l'Afrika Korps dirigé par Rommel a été envoyé en Libye et a commencé la déportation des Juifs de Cyrénaïque dans le camp de concentration de Giado et d'autres petites villes de Tripolitaine. Cette mesure s'est accompagnée de fusillades, également à Benghazi, sur certains juifs coupables d'avoir accueilli les troupes britanniques, à leur arrivée, en les traitant en libérateurs. [9]

      Des prisonniers juifs ont également été déportés vers l'Italie où ils ont été contraints de faire du travail forcé. Un survivant juif des camps de concentration, Sion Burbea, témoigne qu'il a vu Rommel inspecter leur travail avec Albert Kesselring. [dix]

      Selon l'historien allemand Wolfgang Proske, Rommel a interdit à ses soldats d'acheter quoi que ce soit à la population juive de Tripoli, a utilisé des esclaves juifs et a ordonné aux Juifs de nettoyer les champs de mines en marchant dessus avant ses forces. [11] Selon Proske, certains des Juifs libyens ont finalement été envoyés dans des camps de concentration. [12]

      Selon la publication Jewish Communities of the World édité par Anthony Lerman, en 1942 pendant l'occupation allemande, le quartier de Benghazi qui abritait la population juive a été pillé et 2000 Juifs ont été déportés à travers le désert, dont environ un cinquième d'entre eux ont péri. . [13] Le DAK a également initié un pogrom contre les Juifs à Benghazi. [14] Le Moment Magazine rapporte : « sur ordre du commandant militaire allemand, les forces de l'Axe, en 1942, ont pillé des magasins juifs et déporté 2 600 Juifs de Benghazi à Giado ». [15]

      Robert Satloff écrit dans son livre Parmi les Justes : Histoires perdues de la longue portée de l'Holocauste sur les terres arabes qu'au fur et à mesure que les forces allemandes et italiennes se retiraient à travers la Libye vers la Tunisie, la population juive est devenue des victimes sur lesquelles elle a libéré sa colère et sa frustration. Selon Satloff, les soldats de l'Afrika Korps ont pillé les biens juifs tout le long de la côte libyenne. Ces violences et persécutions ne prirent fin qu'avec l'arrivée du général Montgomery à Tripoli le 23 janvier 1943. [16] L'historien allemand Clemens Vollnhals écrit que l'utilisation des Juifs par l'Afrika Korps comme travail forcé est à peine connue, mais persécution de la population juive (bien qu'à plus petite échelle qu'en Europe) et certains des ouvriers ont été travaillés à mort. [17]

      Certaines divisions se sont reformées en Europe après la cessation des combats en Tunisie :


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