Bataille d'Elandslaagte, 21 octobre 1899

Bataille d'Elandslaagte, 21 octobre 1899

Bataille d'Elandslaagte, 21 octobre 1899

Elandslaagte est un petit village sur la ligne de chemin de fer entre Ladysmith et Dundee (Natal). Au début de la guerre des Boers, la pression politique locale a convaincu le lieutenant-général George White de défendre les deux endroits, bien qu'il aurait préféré se concentrer sur Ladysmith.

Les Boers ont pu menacer les deux endroits et la ligne de chemin de fer entre eux. Quatre forces boers distinctes étaient entrées dans le Natal. Deux devaient se rencontrer à Dundee. Un troisième fait directement pour Ladysmith. Enfin, une force de Johannesburg, commandée par le général Johannes Kock, avait été envoyée pour bloquer la route entre Ladysmith et Dundee, pour empêcher les Britanniques d'envoyer des renforts à Dundee. Kock avait 1200 hommes et deux canons Krupp modernes. Sa force comprenait des citadins de Johannesburg, un contingent de l'État libre d'Orange et un grand nombre de volontaires étrangers.

Le 18 octobre, Kock envoya une patrouille à Elandslaagte. Là, ils capturèrent un train de ravitaillement et trouvèrent un stock de whisky. Le lendemain, Kock fit entrer le reste de ses forces dans la ville. Là, ils se reposèrent pour la journée, avant de donner un concert improvisé à l'auberge de la ville !

Le même jour, le 19 octobre, le général de division John French arrive à Ladysmith pour prendre le commandement de la cavalerie. Le 20 octobre, il part en patrouille et découvre la présence des Boers sur la voie ferrée. Le même jour a également vu les Britanniques à Dundee vaincre une partie de la force boer qui leur faisait face (bataille de Talana Hill). White a décidé d'envoyer le français pour dégager la ligne.

Kock prit position sur une petite chaîne de collines au sud-est de la ville. Là, il a placé ses deux canons Krupp où ils pourraient couvrir la ville et les approches ouest.

Le 21 octobre, les Français avancèrent avec cinq compagnies de l'Imperial Light Horse et de la Natal Volunteer Field Battery. La batterie de campagne était équipée de canons de 7 livres à chargement par la bouche, obsolètes par rapport aux Krupp de Kock. Les Français étaient en infériorité numérique par rapport aux Boers, mais ont quand même ordonné un bombardement d'artillerie. Les canons boers ripostèrent et forcèrent rapidement les Britanniques à battre en retraite hors de portée. Les Français ont appelé des renforts et les Blancs ont répondu.

Les Britanniques contrôlaient toujours le chemin de fer à l'ouest du village. White a pu envoyer une importante force d'infanterie aux Français (sept compagnies du 1st Devonshire Regiment, 1st Manchester Regiment et cinq compagnies du 2nd Gordon Highlanders) le long de la voie ferrée, tandis que la cavalerie (5th Lancers, 5th Dragoon Guards et le Natal Mounted Rifles) est venu par la route, avec deux batteries de la Royal Field Artillery. Les Français disposent désormais de 3 500 hommes et de 18 canons. Les renforts étaient commandés par le colonel Ian Hamilton.

French et Hamilton ont décidé d'une agression sur trois fronts. Le Devonshire Regiment fut envoyé contre les Boers lors d'un assaut frontal. À droite, le Manchester Regiment et les Gordon Highlanders ont été envoyés autour du flanc sud des Boers. Entre eux, l'artillerie maintiendrait un bombardement des positions boers. L'Imperial Light Horse a mis pied à terre et a rejoint l'attaque de flanc.

L'attaque de l'infanterie a été ralentie par les tirs de fusils des Boers et par des barbelés (sur les clôtures des fermes, non délibérément placées par les Boers), mais l'attaque britannique avait trop d'élan pour être arrêtée. Un moment désagréable est survenu juste après que les Britanniques aient atteint la ligne de crête. Une partie de la force boer a décidé de se rendre et a hissé le drapeau blanc. Hamilton, à la tête de l'attaque, a ordonné un cessez-le-feu. Cependant, le drapeau blanc n'avait pas été levé par Kock. Il menait maintenant cinquante Boers dans une contre-attaque désespérée. Avec l'avantage de la surprise, cette attaque a failli faire reculer les Britanniques de la crête, avant qu'Hamilton, entre autres, ne parvienne à rétablir l'ordre.

L'utilisation du drapeau blanc causerait des problèmes sans fin pendant la guerre des Boers. La plupart des soldats boers n'avaient aucune expérience de l'utilisation du drapeau blanc et des règles qui le régissaient. En théorie, seul le commandant de l'armée pouvait hisser le drapeau blanc, ce qui indiquerait que toute son armée s'était rendue. Cependant, les Boers à l'esprit indépendant étaient enclins à se rendre en petites unités. Un drapeau blanc sur une ligne boer ne signifiait pas que toute l'armée ou même toute cette unité s'était rendue.

La ligne Boer était maintenant totalement rompue. Ceux qui ne se sont pas rendus se sont enfuis vers leur camp et ont tenté de s'échapper. La bataille d'Elandslaagte s'est terminée par une seconde controverse. Une fois que les Boers fuyaient leurs positions, il était du devoir de la cavalerie britannique de briser cette retraite et d'en faire une déroute. En revanche, de nombreux Boers pensaient qu'il était mal d'attaquer un ennemi en fuite. La cavalerie britannique a mené une poursuite de manuel, et les Boers ne l'ont jamais pardonné. Les Lanciers ont été la cible d'une hostilité particulièrement amère. Les Boers ne considéraient pas la lance comme une arme appropriée pour les Européens.

Elandslaagte a été l'une des rares batailles de la guerre des Boers où les Boers ont subi les plus lourdes pertes. Les pertes britanniques étaient de 55 morts et 205 blessés, pour un total de 260. Les pertes Boers étaient d'environ 46 morts, 105 blessés et 181 disparus ou faits prisonniers, pour un total de 332. La nature informelle d'une grande partie de la structure militaire des Boers signifie que tous les chiffres des victimes ne peuvent jamais être qu'une meilleure estimation.

Les victoires britanniques à Talana Hill et Elandslaagte n'ont eu aucun impact à long terme sur la guerre. Il était clair que les deux positions étaient beaucoup trop vulnérables aux attaques des grandes forces boers entrant dans le Natal. Dundee et Elandslaagte sont rapidement abandonnés et White concentre ses forces à Ladysmith. La retraite d'Elandslaagte fut particulièrement rapide, et aussi mal gérée. Environ 40 prisonniers boers ont été simplement libérés et un grand nombre de fournitures détruites. Le 29 octobre, l'armée de campagne britannique au Natal s'était concentrée à Ladysmith et le siège était sur le point de commencer.


Bataille d'Elandslaagte, 21 octobre 1899 - Histoire

(John Wisser était un capitaine américain qui était instructeur en tactique et stratégie à la United States Artillery School. Son évaluation de la guerre jusqu'à cette date a été publiée en 1901.)

"Le 21 octobre 1899, Dundee et Glencoe durent être abandonnés et une position plus proche de Ladysmith prise. Le général White décide de rouvrir la communication avec le général French en attaquant les Boers à Elandslaagte. Le général French a été envoyé par chemin de fer avec l'avant-garde à 4 heures du matin, mais le corps principal sous White n'est arrivé qu'à 15 h 30 lorsque la bataille s'est ouverte.

Les forces britanniques étaient d'environ 3 400 hommes, comprenant

1er bataillon, le Devonshire Regiment

La moitié du 2e Bataillon, les Gordon Highlanders

La moitié du 2e bataillon, le Manchester Regiment

Un escadron du 5th Dragoons

« Le Devonshire Regiment a attaqué à l'avant, avançant sur un terrain parfaitement dégagé. Trois compagnies ont été déployées en première ligne sur un front de 380 à 500 mètres, fournissant leurs propres appuis. Les quatre autres compagnies restèrent en réserve en colonnes alignées à 50 pas d'intervalle, cette dernière s'accroissant lorsque l'artillerie boer s'ouvrit sur elles.

Lorsque le régiment arriva à environ 1 200 mètres de la position ennemie, le major Park, commandant la première ligne, l'arrêta et ouvrit le feu, la seule protection pour les hommes étant des fourmilières basses. l'avance se continua, et, après quelques volées exécutées à l'arrêt, la ligne se renforça par les appuis et s'avança de nouveau. Malgré la grêle de balles, la ligne avança sans trêve, sans hésiter, jusqu'à 750 mètres de l'ennemi, et resta allongée une bonne demi-heure, exposée aux tirs d'artillerie et d'infanterie, attendant le signal de la assaut final. Leurs uniformes kaki et l'obscurité qui approchait les ont probablement sauvés de la destruction.

Pendant ce temps, un mouvement de flanc a été exécuté par le Manchester Regiment, qui, après avoir passé les canons, a été rejoint par un escadron débarqué d'Imperial Light Horse, les Gordon Highlanders suivant en soutien. Le mouvement s'est fait sur le plus bas de la chaîne des hauteurs, tournant le flanc gauche des Boers. En arrivant au pied de la colline, une violente tempête éclata, et quand elle fut terminée, les Gordon Highlanders se retrouvèrent parmi les rochers couvrant la crête de la colline et exposés au feu de l'ennemi. Les supports entraient alors dans la ligne, comblant l'intervalle entre les colonnes. Un petit plateau fut alors traversé, suivi d'une dépression entre les collines, et finalement une pente raide dut être escaladée, mais malgré les difficultés et les pertes, la ligne avança régulièrement jusqu'à 600 mètres de l'ennemi. le terrain était entièrement ouvert en ce qui concerne les arbres, mais couvert de pierres et d'enchevêtrements de fils. Le colonel Dick Cunyngham, des Highlanders, avait été blessé deux fois, et la moitié des officiers étaient abattus, lorsque le colonel Hamilton ordonna à un trompettiste de sonner une charge, qui fut reprise par tous les autres trompettistes, et le tambour-major Lawrence sauta au front et se plaça en tête de file, jouant l'air national.


La bataille d'Elandslaagte 21 octobre 1899, par Pam McFadden

La bataille d'Elandslaagte 21 octobre 1899, par Pam McFadden. La série de batailles de la guerre anglo-boer. Editeur : 30 Degrees South Publishers (Pty) Ltd. 2e édition. Johannesburg, Afrique du Sud 2014. ISBN 9781928211402 / ISBN 978-1-928211-40-2

Carte d'ensemble de la bataille d'Elandslaagte 21 octobre 1899.

Pam McFadden détaille le contexte de la bataille d'Elandslaagte le 21 octobre 1899 : avant même que les Boers n'attaquent Dundee, certaines de leurs forces se déplaçaient vers le sud pour s'emparer et détruire la ligne de chemin de fer à Elandslaagte, pour empêcher les approvisionnements ou les renforts d'atteindre Dundee et pour établir le contact avec les commandos de l'État libre.

Deux patrouilles avancées Boers sous le commandement des Field-Cornets Potgieter et Pienaar ont été les premières à atteindre Elandslaagte le 19 octobre 1899. Ils ont pu harceler, mais n'ont pas pu arrêter un train voyageant vers le nord avec des fournitures. Le chef de gare d'Elandslaagte a décrit ce qui s'est passé : « Ramassez les courriers et allez-y pour tout ce que vous valez », dis-je au chauffeur. Il n'y avait guère le temps, cependant. Des cris bruyants, des sabots cliquetants, des bruits de craquement de fusils Mauser et le crépitement des balles tout autour. Les Boers étaient sur nous. Le chauffeur Cutbush n'a pas attendu. Il s'est mis à toute vapeur, et au milieu d'une pluie de balles est allé de l'avant. Au moment où la camionnette m'a dépassé, plusieurs Boers sont montés sur le quai et ont tiré au-dessus de nos têtes sur le train. D'autres galopaient à une vitesse vertigineuse en tirant après le train. Deux coups de feu du train ont tué un cheval et blessé son cavalier, mais le train est parti sans autre blessure que du verre brisé. Ce fut le dernier train britannique, se dirigeant vers le nord jusqu'à Dundee, à traverser la gare jusqu'à la relève de Ladysmith en février 1900. Peu de temps après cet incident, le reste des forces boers, sous le commandement du général Kock, arriva. Ceux-ci comprenaient le commandant Adolf Schiel, à la tête du corps allemand, le commandant Ben Viljoen et le commando de Johannesburg et le commandant Jan Lombard du corps hollandais. La journée a été consacrée à décharger les fournitures du train retenu par les Boers et empêchés de continuer son voyage, à mettre en place des défenses et ce soir-là à organiser une fête endiablée à l'hôtel Elandslaagte. Un certain nombre de Boers étaient tellement ivres le lendemain matin que Schiel ordonna de détruire les bouteilles d'alcool. Le personnel du train capturé et le chef de gare ont été invités et tous ont passé un bon moment. La nouvelle de l'attaque d'Elandslaagte parvint bientôt à Lady Smith. Lieutenant-général sir George White V.C. a donc envoyé le major-général JDP French à 11h00 avec le 5th Lancers, les Natal Mounted Rifles, les Natal Carbineers et l'Artillerie de campagne du Natal pour vérifier la situation à Elandslaagte. Une brigade d'infanterie commandée par le colonel Ian Hamilton s'est déplacée en soutien. Plus tard, lorsque des informations sur la bataille de Talana et la position des forces boers dans le nord du Natal ont été reçues, l'importance stratégique d'Elandslaagte est devenue évidente. C'était une partie essentielle de la route de retraite de Dundee à Ladysmith. Les forces boers occupant la zone devraient être délogées. Les ordres de French étaient d'explorer la région pour tester la force des Boers et, si nécessaire, pour rétablir les lignes de communication avec Dundee. Une avant-garde du 5e Lanciers capture deux membres du corps allemand et, après leur interrogatoire, les Français estiment que la force boer à Elandslaagte est suffisamment faible pour être vaincue. White, cependant, a reçu des informations selon lesquelles les Free Staters prévoyaient de lancer une attaque contre Ladysmith, et il a donc rappelé French. Au retour de French à Ladysmith, White l'appela à nouveau à son quartier général, et quelque peu encouragé par les premières nouvelles de l'issue de la bataille de Talana (Dundee), il donna l'ordre à la cavalerie française d'éliminer les Boers de la région d'Elandslaagte et de couvrir le reconstruction des lignes ferroviaires et télégraphiques. Les Boers s'étaient positionnés sur le bras oriental d'une chaîne de collines en forme de fer à cheval, face au sud-est à environ un kilomètre et demi de la gare. [. ]

Ceci est un extrait de : La bataille d'Elandslaagte le 21 octobre 1899, par Pam McFadden.

Titre : La bataille d'Elandslaagte
Auteur : Pam McFadden
Série : La série de batailles de la guerre anglo-boer
Editeur : 30 Degrees South Publishers (Pty) Ltd.
2e édition. Johannesburg, Afrique du Sud 2014
ISBN 9781928211402 / ISBN 978-1-928211-40-2
Couverture souple, 15 x 21 cm, 48 pages, 25 photos et cartes n/b


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Bataille d'Elandslaagte, 21 octobre 1899 - Histoire

Chapitre six de The Great Boer War de l'auteur, que Smith, Elder, & Co. a publié en 1900. Cette version Web est basée sur la version Internet Archive numérisée à partir d'une bibliothèque non identifiée en 2010 avec un financement des membres Lyrasis et de la Fondation Sloan.

En 2014, George P. Landow a créé cette version Web victorienne, en éditant le texte de l'OCR Internet Archive légèrement rugueux et en ajoutant des images et des liens vers du matériel sur ce site.

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Alors que la force de Glencoe avait violemment frappé l'armée de Lucas Meyer, et s'était ensuite dégagée, à force de marche, des nombreux dangers qui la menaçaient, ses camarades de Ladysmith avaient loyalement coopéré pour attirer l'attention de l'ennemi et garder le ligne de retraite ouverte.

Le 20 octobre - le même jour que la bataille de Talana Hill - la ligne a été coupée par les Boers à un point presque à mi-chemin entre Dundee et Ladysmith, Un petit corps de cavaliers étaient les précurseurs d'un commando considérable, composé de Freestaters, Transvaalers, et les Allemands, qui s'étaient avancés dans le Natal par le col de Botha sous le commandement du général Koch. Ils avaient avec eux les deux Maxim-Nordenfeld qui avaient été capturés aux raiders Jameson, et étaient maintenant destinés à revenir une fois de plus aux mains des Britanniques. Le colonel Schiel, l'artilleur allemand, avait la charge de ces canons.

Le soir de ce jour, le général French, avec une forte équipe de reconnaissance, comprenant les carabiniers du Natal, le 5e lanciers et la 21e batterie, avait défini la position de l'ennemi. Le lendemain matin (le 21), il revint, mais soit l'ennemi avait été renforcé dans la nuit, soit il les avait sous-estimés la veille, car la force qu'il emportait avec lui était trop [96/97] trop faible pour une attaque sérieuse. Il avait une batterie de l'artillerie du Natal, avec leurs petits canons de sept livres, cinq escadrons de l'Imperial Horse, et, dans le train qui accompagnait lentement son avance, un demi-bataillon du Manchester Kegiment. Enthousiasmés par les nouvelles de Talana Hill et soucieux d'imiter leurs frères de Dundee, la petite force a quitté Ladysmith au petit matin.

Certains au moins des hommes étaient animés par des sentiments tels qu'ils trouvent rarement une place dans la poitrine du soldat britannique lorsqu'il se lance dans la bataille. Un sens du devoir, une croyance en la justice de sa cause, un amour pour son régiment et pour son pays, telles sont les motivations communes de tout soldat. Mais aux hommes de l'Imperial Light Horse, recrutés parmi les réfugiés britanniques du Rand, s'ajoutait un sentiment brûlant d'injustice et, dans de nombreux cas, une haine amère contre les hommes dont le règne avait pesé si lourdement sur eux. . Dans ce corps singulier, les rangs étaient pleins d'hommes riches et d'hommes d'éducation, qui, chassés de leurs vocations pacifiques à Johannesburg, étaient déterminés à se battre à nouveau pour y revenir. Une insulte des plus imméritées avait été jetée sur leur courage à propos du raid de Jameson - une insulte qu'eux et d'autres corps similaires ont lavée à jamais dans leur propre sang et celui de leur ennemi. Chisholm, un fougueux petit lancier, était aux commandes, avec Karri Davis et Sampson, les deux piliers qui avaient préféré la prison de Pretoria aux faveurs de Kruger, comme ses majors. Les soldats étaient en feu à la nouvelle qu'un cartel était arrivé à Ladysmith la nuit précédente, censé venir des Boers et des Hollandais de Johannesburg, demandant quel uniforme portait le Light Horse, car ils étaient impatients de les rencontrer au combat. Ces hommes étaient [97/98] concitoyens et se connaissaient bien. Ils n'avaient pas besoin de s'inquiéter de l'uniforme, car avant le soir, les chevau-légers étaient assez près pour qu'ils connaissent leurs visages.

Bataille d'Elands Laagte, 21 octobre 1899 , une chromolithographie de A. Sutherland, l'une d'une série de sept représentations d'engagements de la guerre des Boers. Comme l'explique la légende, "Afin de distinguer facilement les différents régiments, les uniformes de la maison ont été conservés (la majorité de nos troupes ont combattu en kaki)." Cliquez sur l'image pour l'agrandir.

Il était environ huit heures, par un beau matin d'été, que la petite force entra en contact avec quelques avant-postes boers dispersés, qui se retirèrent en tirant, avant l'avancée de l'Imperial Light Horse. Alors qu'ils reculaient, les tentes vertes et blanches des envahisseurs apparurent sur la colline rousse d'Elandslaagte. En bas à la gare de briques rouges, on pouvait voir les Boers sortir des bâtiments dans lesquels ils avaient passé la nuit. Les petits canons Natal, tirant avec de la poudre noire obsolète, jetèrent quelques obus dans la gare, dont l'un, dit-on, pénétra dans une ambulance boer que les artilleurs ne pouvaient pas voir. L'accident était regrettable, mais comme aucun patient ne pouvait se trouver dans l'ambulance, le malheur n'était pas grave.

Mais les petits canons de sept livres occupés et enfumés allaient bientôt rencontrer leur maître. Là-haut, sur la colline lointaine, à mille mètres au-delà de leur portée la plus éloignée, il y eut un éclair lumineux soudain. Pas de fumée, seulement le battement des flammes, puis le long hurlement sifflant de l'obus, et le bruit sourd alors qu'il s'enfonçait dans le sol sous un flexible. Un tel jugement de portée aurait ravi le plus martinet des inspecteurs d'Okehampton. Bang est venu un autre, et un autre, et un autre, en plein cœur de la batterie. Les six petits canons étaient couchés à leur angle le plus extrême, et tous aboyaient ensemble dans une fureur impuissante. Un autre obus tomba au-dessus d'eux, et l'officier commandant abaissa sa jumelle de désespoir en voyant ses propres obus éclater loin sur le flanc de la colline. La défaite de Jameson ne semble pas [99/100] être due à un quelconque défaut de son artillerie. French, scrutant et réfléchissant, en vint bientôt à la conclusion qu'il y avait trop de Boers pour lui, et que si ces quinze livres désiraient s'entraîner au tir, ils devraient trouver une autre marque que l'artillerie de campagne du Natal. Quelques ordres brusques, et toute sa force se dirigeait vers l'arrière. Là, hors de portée de ces canons périlleux, ils s'arrêtèrent, le fil télégraphique fut coupé, une connexion téléphonique fut faite, et French chuchota ses ennuis à l'oreille sympathique de Ladysmith. Il n'a pas chuchoté en vain. ce qu'il avait à dire, c'est que là où il s'attendait à quelques centaines de fusiliers, il en trouva environ deux mille, et que là où il n'attendait pas de fusils, il en trouva deux très excellents. La réponse fut que par la route et par le chemin de fer, autant d'hommes qu'il pouvait être épargné étaient en route pour le rejoindre.

Bientôt, ils ont commencé à arriver, ces renforts utiles – d'abord les Devons, calmes, sérieux, fiables, puis les Gordon, fringants, fougueux, brillants. Deux escadrons du 5e Lanciers, le 42e E.F.A., le 21e K.F.A., un autre escadron de Lanciers, un escadron du 5e Dragoon Guards – French commença à se sentir assez fort pour la tâche qui l'attendait. Il avait une nette supériorité du nombre et des armes. Mais les autres étaient sur leur défensive préférée sur une colline. Ce serait un combat loyal et mortel.

Il était tard après midi avant que l'avance ne commence. Il était difficile, parmi ces collines ondoyantes, de discerner les limites exactes de la position de l'ennemi. Tout ce qui était certain, c'est qu'ils étaient là, et cela signifiait les faire sortir si c'était humainement possible. « L'ennemi est là », a déclaré Ian Hamilton à son infanterie. « J'espère que vous les déplacerez avant le coucher du soleil – en fait, je sais que vous le ferez. » Les hommes ont applaudi et ont ri. En longues [99/100] lignes ouvertes, ils avancèrent à travers le veldt, tandis que le tonnerre des deux batteries derrière eux indiquait aux artilleurs boers que c'était maintenant à leur tour de savoir ce que c'était d'être surpassés.

L'idée était de prendre la position par un front et une attaque de flanc, mais il semble qu'il y ait eu quelques difficultés à déterminer qui était le front et lequel était le flanc. En fait, ce n'était qu'en essayant que l'on pouvait savoir. Le général White et son état-major étaient arrivés de Ladysmith, mais refusèrent de prendre le commandement des mains de French. C'est typique de l'esprit chevaleresque de White que dans les dix jours, il a refusé de s'identifier à une victoire alors qu'il était en son droit de le faire, et a pris l'entière responsabilité d'un désastre auquel il n'était pas présent. Maintenant, il chevauchait au milieu des obus et observait les dispositions habiles de son lieutenant.

Vers trois heures et demie, l'action était bel et bien commencée. Devant les Britanniques qui avançaient, il y avait une colline agitée, surmontée d'une autre. La colline inférieure n'était pas défendue, et l'infanterie, sortant de la colonne de compagnies en ordre ouvert, s'avança par-dessus. Au-delà s'étendait une large vallée herbeuse qui menait à la position principale, un long kopje flanqué d'un petit pain de sucre. Derrière la pente verte qui menait à la crête de la mort, un nuage menaçant et terrible s'élevait, projetant son ombre noire sur les combattants. Il y avait le calme qui précède quelque grande convulsion de la nature. Les hommes avançaient en silence, le doux bruit sourd de leurs pieds et le cliquetis de leurs armes de poing remplissant l'air d'un murmure bas et continu. Une solennité supplémentaire fut donnée à l'attaque par cet énorme nuage noir qui pendait devant eux.

Les canons britanniques s'étaient ouverts à une distance de 4 400 mètres, et maintenant, sur le fond basané [100/101] arriva le scintillement rapide et sans fumée de la réponse des Boers. Ce fut un combat inégal, mais galamment soutenu. Un coup et un autre pour trouver le champ de tir puis une guirlande de fumée d'un obus éclatant exactement là où les canons avaient été, suivi d'un autre et d'un autre. Dépassées, les deux pièces boers retombaient dans un silence boudeur, interrompu de temps à autre par de courtes poussées d'activité frénétique. Les batteries britanniques détournèrent leur attention d'eux et commencèrent à fouiller la crête avec des éclats d'obus et à préparer la voie à l'avancée de l'infanterie.

Le plan était que les Devonshires tiennent l'ennemi en tête tandis que l'attaque principale du flanc gauche était menée par les Gordons, les Manchesters et l'Imperial Light Horse. Les mots « front » et « flanc », cependant, cessent d'avoir un sens avec une force si mobile et élastique, et l'attaque qui devait venir de la gauche est devenue vraiment frontale, tandis que les Devons se sont retrouvés sur la droite flanc des Boers. Au moment de l'avancée finale, le grand nuage noir avait éclaté et un torrent de pluie s'abattit sur les visages des hommes. Glissant et glissant sur l'herbe mouillée, ils s'avancèrent à l'assaut.

Et maintenant, au milieu du sifflement de la pluie, se faisait entendre le gémissement plus ample et plus menaçant des balles Mauser, et la crête vibrait d'un bout à l'autre sous le feu du fusil. Les hommes tombaient vite, mais leurs camarades pressaient vivement. Il y avait un long chemin à parcourir, car le sommet de la position était à près de 800 pieds au-dessus du niveau de la voie ferrée. Le flanc de la colline, qui avait semblé n'être qu'un seul versant, était en réalité une succession d'ondulations, de sorte que l'infanterie qui s'avançait tour à tour plongeait à l'abri et émergeait sous une grêle de balles. La ligne de progression était parsemée de silhouettes vêtues de kaki, certaines encore mortes, d'autres se tordant dans leur agonie. Au milieu des cadavres [101/102], un major des Gordon, blessé à la jambe, fumait philosophiquement sa pipe. Le courageux petit Chisholm, colonel des Impériaux, était tombé avec deux blessures mortelles alors qu'il se précipitait en avant en agitant un argent coloré dans les airs. L'avancée était si longue et la colline si éprouvante que les hommes s'effondrèrent haletants sur le sol et reprirent leur souffle avant de se précipiter à nouveau. Comme à Talana Hill, la formation régimentaire était en grande partie disparue, et les hommes des Manchesters, Gordons et Imperial Light Horse se sont élancés vers le haut en une longue frange déchiquetée, Scotchman, Englishman et British Africander gardant le rythme dans cette course de la mort. Et maintenant, enfin, ils commencèrent à voir leur ennemi. Ici et là, parmi les rochers devant eux, il y avait l'aperçu d'un chapeau avachi, ou un coup d'œil à un visage barbu rougi qui pendait sur un canon de fusil. Il y eut une pause, puis avec un nouvel élan la vague d'hommes se rassembla et se jeta en avant. Des silhouettes sombres surgirent des rochers en face. Certains ont brandi leurs fusils en signe de reddition. Certains couraient la tête enfoncée entre les épaules, sautant et esquivant parmi les rochers. Les grimpeurs haletants étaient au bord du plateau. Il y avait les deux canons qui avaient clignoté si brillamment, maintenant silencieux, avec une portée de mitrailleurs morts autour d'eux et un officier blessé debout près d'une piste. C'était le célèbre Schiel, l'artilleur allemand. Un petit corps de Boers résistait encore. Leur apparence a horrifié certains de nos hommes. "Ils étaient vêtus de redingotes noires et ressemblaient à beaucoup d'hommes d'affaires plutôt miteux", a déclaré un spectateur. « Cela ressemblait à un meurtre de les tuer. » Certains se sont rendus et d'autres se sont battus jusqu'à la mort là où ils se tenaient. Leur chef Koch, un vieux monsieur à barbe blanche, gisait au milieu des rochers, blessé à trois endroits. Il fut [102/103] traité avec toute la courtoisie et l'attention, mais mourut à l'hôpital Ladysmith quelques jours plus tard.

Pendant ce temps, le Devonshire Regiment avait attendu que l'attaque se soit développée et avait ensuite chargé la colline sur le flanc, tandis que l'artillerie se déplaçait jusqu'à ce qu'elle se trouve à moins de 2 000 mètres de la position ennemie. Les Devons ont rencontré une résistance moins farouche que les autres et ont atteint le sommet à temps pour repousser certains des fugitifs. Toute notre infanterie était maintenant sur la crête.

Mais même ainsi, ces durs combattants n'ont pas été battus. Ils s'accrochaient désespérément aux bords les plus éloignés du plateau, tirant derrière les rochers. Il y avait eu une course au canon le plus proche entre un officier des Manchesters et un sergent tambour des Gordons. L'officier gagna et sauta triomphalement sur la pièce. Des hommes de tous les régiments se pressaient en hurlant et en acclamant, lorsque sur leurs oreilles étonnées retentirent le « Cessez le feu », puis la « Retraite ». Avec l'instinct de la discipline, les hommes reculaient lentement. Et puis la vérité est venue à l'esprit de certains d'entre eux. L'ennemi rusé avait appris nos sonneries de clairon. « Retirez-vous, damné ! » cria un petit clairon, et il souffla l'« Avance » avec tout le souffle que le flanc de la colline lui avait laissé. Les hommes refluent sur le plateau, et dans le camp boer qui s'étend en dessous, un drapeau blanc indique que la partie est jouée. Un escadron du 5e Lanciers et du 5e Dragoon Guards, sous les ordres du colonel Gore de ce dernier régiment, avait rôdé autour de la base de la colline, et dans la lumière déclinante, ils chargeaient à travers et à travers les Boers en retraite, tuant plusieurs, et faisant de vingt à trente prisonniers. Ce fut l'une des rares occasions de la guerre où le Britannique à cheval a dépassé le Boer à cheval.

« Quel prix Majuba ? Il est vrai qu'il y avait beaucoup plus de Britanniques à Elandslaagte que de Boers à Majuba, mais alors la force de défense était beaucoup plus nombreuse aussi, et les Britanniques n'y avaient pas de canons. Il est vrai aussi que Majuba est beaucoup plus escarpé qu'Elandslaagte, mais alors tout soldat pratique sait qu'il est plus facile de défendre un glacis modéré qu'une pente abrupte, qui couvre sous ses rochers l'attaquant tandis que le défenseur doit passer la tête par-dessus le bord pour regarder vers le bas. Dans l'ensemble, on peut dire que cette brillante petite action a remis les choses à leur juste proportion et a montré que, si braves que soient sans aucun doute les Boers, il n'y a pas d'exploit militaire en leur pouvoir qui ne soit également possible au soldat britannique. . Talana Hill et Elandslaagte, combattus plusieurs jours de suite, étaient chacun un exploit aussi galant que Majuba.

Nous avions plus à montrer pour notre victoire que pour la précédente à Dundee. Deux canons Maxim-Nordenfeld, dont l'efficacité avait été douloureusement évidente pendant l'action, étaient un ajout bienvenu à notre artillerie. Deux cent cinquante Boers furent tués et blessés et environ deux cents prisonniers faits, la perte tombant le plus lourdement sur les Johannesburgers, les Allemands et les Hollandais. Le général Koch, le Dr Coster, le colonel Schiel, Pretorius et d'autres Transvaaliens bien connus tombèrent entre nos mains. Notre propre liste de pertes comprenait 41 tués et 220 blessés, à peu près le même nombre qu'à Talana Hill, les pertes les plus lourdes tombant sur les Gordon Highlanders et l'Imperial Light Horse.

Le corps allemand avant la bataille d'Elandslaagte . Source : Rompel’s Heroes of the Boer War , un ouvrage présentant le côté boer de l’histoire. La légende continue : « Le corps a perdu de nombreux tués et blessés dans cette bataille. » Cliquez sur l'image pour l'agrandir.

In the hollow where the Boer tents had stood, amid [104/105] the laagered wagons of the vanquished, under a murky sky and a constant drizzle of rain, the victors spent the night. Sleep was out of the question, for all night the fatigue parties were searching the hillside and the wounded were being carried in. Camp-fires were lit and soldiers and prisoners crowded round them, and it is pleasant to recall that the warmest corner and the best of their rude fare were always reserved for the downcast Dutchmen, while words of rude praise and sympathy softened the pain of defeat. It is the memory of such things which may in happier days be more potent than all the wisdom of statesmen in welding our two races into one.

Having cleared the Boer force from the line of the railway, it is evident that General White could not continue to garrison the point, as he was aware that considerable forces were moving from the north, and his first duty was the security of Ladysmith. Early next morning (October 22nd), therefore, his weary but victorious troops returned to the town. Once there he learned, no doubt, that General Yule had no intention of using the broken railway for his retreat, but that he intended to come in a circuitous fashion by road. White’s problem was to hold tight to the town and at the same time to strike hard at any northern force so as to prevent them from interfering with Yule’s retreat. It was in the furtherance of this scheme that he fought upon October 24th the action of Rietfontein, an engagement slight in itself, but important on account of the clear road which was secured for the weary forces retiring from Dundee.

The army from the Free State, of which the commando vanquished at Elandslaagte was the vanguard, had been slowly and steadily debouching from the [105/106] passes, and working south and eastwards to cut the hne between Dundee and Ladysmilh. It was White’s intention to prevent them from crossing the Newcastle Koad, and for this purpose he sallied out of Ladysmith on Tuesday the 24th, having with him two regiments of cavah-y, the 5th Lancers and the 19th Hussars, the 42nd and 53rd field batteries with the 10th mountain battery, four infantry regiments, the Devons, Liverpools, Gloucesters, and 2nd King’s Royal Rifles, the Imperial Light Horse, and the Natal Volunteers — some four thousand men in all.

The enemy were found to be in possession of a line of hills within seven miles of Ladysmith, the most conspicuous of which is called Tinta Inyoni. It was no part of General White’s plan to attempt to drive him from this position — it is not wise generalship to fight always upon ground of the enemy’s choosing — but it was important to hold him where he was, and to engage his attention during this last day of the march of the retreating column. For this purpose, since no direct attack was intended, the guns were of more importance than the infantry — and indeed the infantry should, one might imagine, have been used solely as an escort for the artillery. A desultory and inconclusive action ensued which continued from nine in the morning until half-past one in the afternoon. A well-directed fire of the Boer guns from the hills was dominated and controlled by our field artillery, while the advance of their riflemen was restrained by shrapnel. The enemy’s guns were more easily marked down than at Elandslaagte, as they used black powder. The ranges varied from three to four thousand yards. Our losses in the whole action would have been insignificant had it not happened that the Gloucester Regiment advanced somewhat [106/107] incautiously into the open and was caught in a cross fire of musketry which struck down Colonel Wilford and fifty of his officers and men. Within four days Colonel Dick-Cunyngham, of the Gordons, Colonel Chisholm, of the Light Horse, Colonel Gunning, of the Eifies, and now Colonel Wilford, of the Gloucesters, had all fallen at the head of their regiments. In the afternoon General White, having accomplished his purpose and secured the safety of the Dundee column while traversing the dangerous Biggarsherg passes, withdrew his force to Ladysmith. We have no means of ascertaining the losses of the Boers, but they were probably slight. On our side we lost 109 killed and wounded, of which only 13 cases were fatal. Of this total 64 belonged to the Gloucesters and 25 to the troops raised in Natal. Next day, as already narrated, the whole British army was re-assembled once more at Ladysmith, and the campaign was to enter upon a new phase.

At the end of this first vigorous week of hostilities it is interesting to sum up the net result. The strategical advantage had lain with the Boers. They had made our position at Dundee untenable and had driven us back to Ladysmith. They had the country and the railway for the northern quarter of the colony in their possession. They had killed and wounded between six and seven hundred of our men, and they had captured some two hundred of our cavalry, while we had been compelled at Dundee to leave considerable stores and our wounded, including General Penn Symons, who actually died while a prisoner in their hands. On the other hand, the tactical advantages lay with us. We had twice driven them from their positions, and captured two of their guns. We had taken two hundred prisoners,

[107/108] and had probably killed and wounded as many as we had lost. On the whole, the honours of that week’s fightmg in Natal may be said to have been fairly equal — which is more than we could claim for many a weary week to come.


Five: Major W. L. Forbes, Royal Fusiliers and Imperial Light Horse, who was severely wounded at Elandslaagte Afghanistan 1878-80, 1 clasp, Kandahar (2nd Lieut., 2/7th Foot) India General Service 1854-95, 2 clasps, Burma 1885-7, Burma 1887-89 (Lieut., 2d Bn. R. Fus.) Queen’s South Africa 1899-1902, 4 clasps, Cape Colony, Elandslaagte, Orange Free State, Transvaal (Capt., R. of O.) King’s South Africa 1901-02, 2 clasps, South Africa 1901.

Three: Captain W. A. B. Russwürm, Kitchener’s Fighting Scouts, late Bulawayo Field Force and Natal Mounted Rifles British South Africa Company Medal 1890-97, reverse Rhodesia 1896, no clasp (Sergt., ‘G’ Troop, B.F.F.) Queen’s South Africa 1899-1902, 6 clasps, Cape Colony, Elandslaagte, Defence of Ladysmith, Orange Free State, Transvaal, Laing’s Nek (317 Capt., Natal M.R.) King’s South Africa 1901-02, 2 clasps, South Africa 1901.


A Collection of Medals for The Battle of Elandslaagte, 21 October 1899

On the same day that General Lukas Meyer occupied Talana Hill, General J. H. M. Kock occupied the heights and station at Elandslaagte, north-east of Ladysmith. His part of the Natal invasion force was 1000 men which included the Fordsburg, Johannesburg and Vrede Commandos, as well as 140 of the German Commando and 70 of the Hollander Commando. Despite General Joubert's orders, General Kock had exposed his forces without any support being available and they, at least those at the station, were soon discovered by a reconnaissance patrol from Ladysmith led by Major-General John French on 20 October 1900. Lieutenant-General Sir George White ordered French to take a force out to Elandslaagte on 21 October 1900 and clear the Boers away from it. This was imperative because the Boer occupation of the station and railway line effectively cut White's communication with General Penn-Symon's force at Dundee.

Taking five Squadrons of the newly-raised Imperial Light Horse, a Battery of Natal Field Artillery, half of the 1st Battalion, Manchester Regiment and a Rai I way and Telegraph Company of Royal Engineers, French reached Elandslaagte station early on the morning of 21 October. On sighting Boers at the station the Natal Field Artillery swung into action and engaged the burgers in the open. To the surprise of the Natal Field Artillery fire was promptly returned, not from the station but by Boer guns at the foot of the heights to the south-east. The Boer 3.75mm guns outclassed the 7-pounders of the Natal Field Artillery and forced them to withdraw out of range. At the same time Boers were sighted on the heights and French realised that the number of Boers in the area was larger than previously thought.

His message for reinforcements prompted White to send him all the troops that could be spared from Ladysmith. As quickly as possible seven Companies of the 1st Battalion, Devonshire Regiment and five Companies of the 2nd Battalion, Gordon Highlanders were embarked in open cattle trucks and driven towards Elandslaagte. An Armoured Train preceded the cattle train and one Squadron each of the 5th Lancers, 5th Dragoon Guards and Natal Mounted Rifles rode alongside, as did 21st and 42nd Batteries Royal Field Artillery. Two more Squadrons of the Lancers followed. On the arrival of the train, General French and Colonel Hamilton executed a swift assault on the ridge held by the Boers.

While the two Batteries of the Artillery pounded the ridge, the Devons arranged themselves in open order on the flat ground immediately to the front of the Boer positions. They were to advance and then halt while the Manchesters and Cordons executed a right flanking assault on the ridge. When this was underway they were to make a frontal assault up the heights. In the event, they halted as planned within 800 metres of the summit but found themselves pinned down by Mauser fire. Stuck on the open veldt, they lay there as a tremendous thunderstorm broke overhead and watched the Manchesters being met by the combined firepower of several hundred Boer rifles. The Cordons and the Imperial Light Horse, by now dismounted, moved through both storms into the Manchester's positions but they too were held up by the concentrated mass of lead. The Cordons had the added hazard of trying to take cover on the ground because the backs of their green kilts stood out against the brown veldt The flanking attack faltered as the advance became small groups of men, then individuals, scrambling over the rock towards the Boer positions. Half of the Officers of the Gordon Highlanders were killed or wounded. At this critical stage Hamilton appeared at the front of the flanking attack and gave the order "Fix Bayonets! Charge!" Drum-Major Lawrence of the Cordons played the call and it was echoed by the Buglers of the Devons on the open veldt. With Officers ferociously rallying the men, the Cordons, Manchesters and Imperial Light Horse fought their way up the side of the hill. Concurrently, the Devons launched their frontal assault and stormed the Boer positions. Some Boers withdrew but the Gunners fought for their artillery pieces until they were killed. Unlike Talana, however, no sooner had the British taken the summit than the Boers, who had withdrawn, counter-attacked and regained it but, after the desperate hand to hand fighting that followed, the British were eventually left in possession of the hill. Fighting was especially ferocious between the Imperial Light Horse, the Johannesburg displaced, and the Johannesburg Commando. Nevinson, the was correspondent, witnessed the final moment of victory by the British Infantry: 'Then wildly cheering, raising their helmets on their bayonets, while line after line of khaki figures, like hounds through a gap, came pouring into position, shouting fiercely: "Majuba, Majuba." '

Those Boers who survived the assault mounted their ponies and headed north away from Elandslaagte. Waiting for them were one Squadron of the 5th Lancers and 5th Dragoon Guards. With lances poised they charged the retreating Boers and in the dusky twilight three ferocious charges were made and no quarter given. It was an onslaught that shocked even the Cavalry themselves. The effect on the retreating Boers was devastating to the extent that '(it) created the greatest terror and resentment among the Boers, who vowed at the time they would destroy all Lancers they captured' (Times History refers).

The Boers losses were 60 killed, 120 to 150 wounded and 200 taken prisoner. The British losses were five Officers and 56 men killed or died of wounds, 30 Officers and 160 men wounded and four men taken prisoner. Four Victoria Crosses were won at Elandslaagte and all were awarded for great gallantry in rallying men at the critical point of the flanking attack when the assault had been checked and seemed doomed to failure.

Elandslaagte was to be the only victory for General White's forces. After Reitfontein and the Battle of Ladysmith, he retreated to Ladysmith and on 2 November 1899 and accepted that the siege was inevitable.


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This month in history - Battle of Elandslaagte

The Battle of Elandslaagte was an early battle of the Second Boer War between 2,000 British soldiers and 1,000 Boers of the Johannesburg Commando. It was a victory for the British, but the position proved vulnerable to attack, and the British were forced to retreat just a few days later.

On 18 October 1899, Boer forces from the Transvaal and Orange Free State invaded the British colony of Natal, along the north-western border. By the next day, Boer forward patrols had seized the Elandslaagte railway station and had severed telegraph communications between the towns of Dundee and Ladysmith.

Major General Sir John French immediately ordered a reconnaissance party to check the area. When news reached him that the position was occupied, it was decided that it had to be cleared to re-establish communications with Dundee.

Early in the morning of 21 October, French ordered the railway station to be shelled, but the Boers returned fire with frightening accuracy, and French’s small force of Natal Mounted Rifles, Natal Field Artillery and Imperial Light Horse were forced to retreat. Reinforcements were called for, and the 1st Manchesters, 1st Devonshires and 2nd Gordon Highlanders were swiftly brought forward.

By 3pm, the British army, consisting of about 2,000 men, advanced in the blistering heat. The Boers numbered around 1,000, and with only 3 heavy guns, were heavily outgunned by the 18 operated by the British.

French decided on a 3-pronged assault. The Devonshires were sent against the Boer right flank in a frontal assault. To the right of the Devonshires, the Manchester Regiment and the Gordon Highlanders were sent to sweep around the Boer’s southern flank. Between them, the artillery would keep up a bombardment of the Boer positions. The Imperial Light Horse rushed forward to join the flank attack.

The Boer line was totally broken. Those who did not surrender fled back towards their camp and attempted to escape, only to be caught and cut down by the Imperial Light Horse.

During the battle, Victoria Crosses were awarded to Captain Matthew Meiklejohn and Sergeant Major William Robertson, both of the Gordon Highlanders (Gazette issue 27212). Captains Mullins and Johnstone of the Imperial Light Horse were also awarded Victoria Crosses (Gazette issue 27283).

Elandslaagte was one of the few battles in the Second Boer War where the Boers suffered the heavier casualties. British losses were 55 dead and 205 wounded. Boer losses were approximately 46 dead, 105 wounded and 181 missing or taken prisoner. However, the informal nature of much of the Boer military structure means that casualty figures can only ever be a best guess.

When, 2 days later, Sir George White received incorrect information to the effect that a vastly superior force of Boers under General Joubert were fast approaching Elandslaagte, an order was given to fall back on Ladysmith, thereby nullifying the British victory. You can read about the battle and the withdrawal in Gazette issue 27282.


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Elandslaagte

On the 19th October the Boers cut phone lines between Dundee and Ladysmith. They captured a train carrying flour for the Dundee Garrison. Reports followed of fierce fighting and it was understood that a large force of Boers had now crossed Van Reenan's Pass and were advancing on Ladysmith.

A column of troops, including the 1st Devons, were sent to Modder Station on the 19th but then withdrawn to Ladysmith. At the same time, the Dundee Garrison had fought off a Boer assault, but General Penn-Symons had been killed. Major General Yule, (a former Commanding Officer of the 1st Battalion The Devonshire Regiment) has assumed command. On 20th October a force of approximately 650 Boers advanced on Modder Station and had taken up positions at Elandslaagte. The Battle for Elandslaagte itself took place over 21-22 October. The 1st Devons were originally placed on reserve for the Manchester Regiment, but the line of the Boers advance changed and the Devons were ordered to form for attack and advance. They were faced with open ground, bare of anything but anthills. The Battalion was under fire for 3 hours but

"the battalion kept line . and fired steadily as if on parade. It is to the perfect steadiness of the men and the absence of crowding that the very small losses from the enemy's fire&hellipat all times heavy, can be attributed." (General Jacson)

33 members of the Battalion were injured. Two of these men later died from their wounds. Lafone "got a whack on the arm but not enough to stop me". After a freezing night in the Boer positions, with Boer prisoners (during which time they shared both their supplies of alcoholic spirits and their dry clothing with the Boers), they returned to Ladysmith to a rousing reception.


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