Nez Perce combat la bataille du grand trou

Nez Perce combat la bataille du grand trou

Après avoir refusé les demandes du gouvernement de déménager dans une réserve, un petit groupe de membres de la tribu Nez Perce s'affronte avec l'armée américaine près de la rivière Big Hole dans le Montana.

Le conflit entre le gouvernement américain et le Nez Percé a été l'une des plus tragiques des nombreuses guerres indiennes du XIXe siècle. Dès le premier contact de la tribu avec les explorateurs Meriwether Lewis et William Clark, le pacifique Nez Perce s'était lié d'amitié et avait coopéré avec les Américains. Même lorsque des hordes de colons blancs ont commencé à envahir leurs terres natales le long de la rivière Snake (autour de l'intersection actuelle des frontières des États de l'Oregon, de Washington et de l'Idaho), la plupart des Nez Percé ont déménagé pacifiquement dans une réserve.

Cependant, environ un quart des Nez Percé, pour la plupart des éleveurs et des chasseurs de buffles, a refusé d'accepter l'internement sur une réserve. La pression du gouvernement pour forcer ces derniers résistants à se conformer a finalement conduit au déclenchement de la guerre de Nez Percé de 1877. Un petit groupe de guerriers - jamais plus de 145 hommes, bien que chargés d'environ 500 non-combattants - a combattu les soldats américains lors de quatre batailles majeures.

La troisième bataille de la guerre du Nez Perce eut lieu ce jour-là en 1877. Fuyant vers l'est dans l'espoir de s'échapper au Canada, les Nez Perce campèrent dans le bassin de Big Hole, dans l'ouest du Montana actuel. A 3h30 du matin, le colonel John Gibbon attaque les Indiens endormis avec une force de 183 hommes. Ratissant les loges indiennes avec des tirs de fusil flétris, les soldats semblaient d'abord être victorieux. Le Nez Perce, cependant, contre-attaqua bientôt depuis des positions cachées dans les collines environnantes. Après quatre jours de combats sporadiques, les Nez Percé se retirent.

Les deux camps ont subi de graves pertes. Les soldats ont perdu 29 hommes avec 40 blessés. Le décompte des corps de l'armée a trouvé 89 Nez Percé morts, principalement des femmes et des enfants. La bataille a porté un coup grave, mais pas fatal, au Nez Percé. Les Indiens restants ont pu s'échapper et ils se sont dirigés vers le nord-est en direction du Canada. Deux mois plus tard, le 5 octobre, le colonel Nelson Miles a vaincu de manière décisive le Nez Perce lors de la bataille des monts Bear Paw. Ceux qui n'ont pas été tués se sont rendus et ont accepté à contrecœur de retourner dans la réserve. Les Nez Percé n'étaient qu'à 40 milles de la frontière canadienne.

LIRE LA SUITE: Quand les Amérindiens ont brièvement récupéré leur terre


Vol du Nez Percé

L'été 1877 apporta la tragédie aux Nez Percé (ou, dans leur langue, Ni-Mii-puu). Beaucoup de membres de leur tribu avaient été déplacés de leur patrie vers une réserve. Maintenant, l'armée américaine a reçu l'ordre d'y mettre le Nez Percé restant. Ces bandes se sont opposées parce qu'elles n'avaient pas vendu leurs terres au gouvernement américain ni signé de traité. Les dirigeants de Nez Perce ont décidé de mener leur peuple à la recherche d'un nouveau foyer. Le trek de plus de 800 personnes et 2000 chevaux devait être paisible. Mais des guerriers ont tué des colons de l'Idaho pour se venger de meurtres antérieurs, ce qui a poussé l'armée à chasser les Nez Percé. Leur périple est devenu un vol marqué par des escarmouches et des batailles, dont la dernière les a arrêtés à plus de 1 000 milles de leur patrie et à moins de 40 milles de la sécurité au Canada.

Les Nez Perce ont voyagé vers le nord-est depuis leur patrie dans les montagnes Wallowa de l'Oregon, à travers une rivière Snake déchaînée, puis dans le centre-nord de l'Idaho. Après la bataille de Clearwater, ils ont suivi des sentiers bien fréquentés à travers les montagnes escarpées de Bitterroot, entrant dans le Montana près de Lolo Pass. Ils se sont déplacés sans conflit vers le sud jusqu'au Grand Trou, où l'armée les a pris par surprise et a tué Nez Percé de tous âges. Après cela, les Nez Percé se sont déplacés aussi rapidement qu'ils le pouvaient à travers plus de montagnes, à travers Yellowstone, puis vers le nord en direction du Canada.

Le Nez Perce est entré dans Yellowstone le 23 août. Ils connaissaient bien le parc, s'y étant souvent rendu pour chasser et cueillir de la nourriture ou en voyageant vers l'est jusqu'aux terrains de chasse au bison des Grandes Plaines. Au cours des deux semaines où ils ont traversé le parc, les Nez Percé ont rencontré les 25 personnes connues pour visiter le nouveau parc à ce moment-là. Pour se ravitailler, ils ont attaqué ou pris en otage plusieurs groupes de touristes, sans aucune intention de nuire aux visiteurs. Mais pour se venger de la mort de Big Hole (une bataille antérieure lors de leur randonnée), les guerriers ont tué deux visiteurs et en ont laissé un troisième pour mort. Le groupe a continué à voyager à travers le parc et sur les montagnes Absaroka. Ils ont échappé aux troupes de l'armée dans un canyon profond et étroit de Clark's Fork de la rivière Yellowstone. À Canyon Creek, près de Billings, ils se livrent à une autre bataille avec l'armée, puis poursuivent leur fuite vers le Canada. La dernière bataille a eu lieu dans les contreforts des montagnes Bear's Paw, à moins de 40 milles de la frontière canadienne, en octobre. Après de violents combats, l'armée américaine a assiégé le camp de Nez Percé. Certains Nez Percé se sont échappés au Canada, mais les autres se sont rendus le 5 octobre. C'est là que l'on croit que le chef Joseph a dit : « D'où le soleil se trouve maintenant, je ne me battrai plus pour toujours. Le vol de 1 170 milles était terminé.

Le vol du Nez Perce est commémoré sur 38 sites à Washington, en Oregon, en Idaho et au Montana dans le cadre du parc historique national Nez Perce. Les sites comprennent le champ de bataille national de Big Hole et le champ de bataille de Bear Paw, un monument historique national. De plus, le Congrès a reconnu l'importance nationale du sentier en le désignant comme le sentier historique national Nez Perce (Nee-Me-Poo). Le sentier comprend la partie traversant le parc national de Yellowstone, qui traverse ou s'approche de la route principale du parc à quatre endroits : Nez Perce Creek, Otter Creek, Nez Perce Ford et Indian Pond (voir la carte de l'autre côté). Le Nez Perce est entré dans le parc le long de la rivière Madison, a remonté le ruisseau Nez Perce en passant par Mary Mountain, a traversé la rivière Yellowstone à Nez Perce Ford, a remonté la vallée de Pelican, puis a probablement traversé le bassin Hoodoo et les montagnes Absaroka dans la partie nord-est de Yellowstone. Si vous parcourez d'autres parties de ce sentier en dehors du parc, recherchez des brochures et des expositions expliquant les événements du vol Nez Percé le long de chaque segment. Partout où vous rencontrerez le sentier, vous suivrez la route Nez Perce et des portions de nombreux sentiers parcourus par des générations d'Amérindiens au cours de milliers d'années. La route du Nez Percé n'a été utilisée qu'une seule fois dans son intégralité, mais ils considèrent que le sentier fait partie de leur terre sacrée.


10 réponses à &ldquoNEZ PERCE FORCED TO FIGHT&rdquo

Je suis un résident du sud-est de l'Idaho, vivant près de Camas Meadows. En chassant le wapiti il ​​y a plusieurs années, je suis tombé sur une pierre tombale militaire à l'ouest de la I-15 près de la frontière Idaho-Montana. Il lisait :

Samuel un verre
New York
Forgeron
2 cavalerie américaine
23 août 1877

J'ai cherché des informations sur cet homme pendant un certain temps. Après avoir appris que le 2e de cavalerie avait engagé le chef Joseph et ses guerriers Nez Percé le 8 août 1877, mes recherches m'ont amené à ce site Web. J'ai toujours présumé que Samuel Glass est mort des blessures subies dans cette bataille, mais je ne peux pas le confirmer. Le résumé par ailleurs excellent écrit de cette bataille ne répertorie pas les victimes par nom. Quelqu'un peut-il m'aider à localiser ces informations?

Êtes-vous toujours intéressé par les informations de référence Samual Glass ? Je connais très bien le combat de Camas Meadows et de Trooper Glass. J'habite aussi dans le sud-est de l'Idaho. Vous pouvez me joindre à [email protected]

Glass a été abattu lorsque le nez percé a attaqué à camas praire. le nez perce a volé de nombreux chevaux et mulets à l'armée et aux volontaires civils. Le général Howard a renvoyé les civils à Virginia City, mt (d'où ils venaient). Glass était trop malade pour voyager trop longtemps, alors les volontaires civils l'ont laissé avec le Dr (nom ?) à l'agréable station de la vallée (le chemin de fer n'était pas encore là). Glass a été soigné par le docteur, le propriétaire de la station, et deux dames. il est mort un jour ou deux plus tard.

tu as plus d'infos ? Je travaille à trouver tous les détails. [email protected]

Arlon,
Nous vous remercions de l'information supplémentaire. Je l'ai transmis à Joe Valasquez et j'espère qu'il répondra.

Joe m'a envoyé quelques photos de la tombe de Sam Glass et de la pierre tombale qu'il avait prises il y a des années, puis il est revenu pour prendre des photos récentes pour moi seulement pour découvrir que la pierre tombale avait été endommagée par des coups de feu. Il était évident d'après les photos que quelqu'un s'occupait du site et apportait des fleurs. C'est un site isolé sur un chemin de terre à côté de la route principale au milieu de nulle part, mais il y a une maison à proximité qui peut s'occuper du site.

Il existe un récit à la première personne du Sgt. Verre dans le livre “Saga of Chief Joeseph” de Howard. À la page 268, ils décrivent le Sgt. comme ayant reçu une balle dans la vessie le 17 août 1877. J'étais sur la tombe la semaine dernière et nous prévoyons de réparer la clôture avant que l'hiver ne s'installe.

Je trouve rediculas que les Nez Percé soient appelés sauvages. Après tout, Lewis & Clark (Corps of Discovery) a trouvé que les Nez Perce étaient les Amérindiens les plus civilisés, honnêtes et amicaux qu'ils aient rencontrés. Les faits sont que la population blanche qui empiétait sur les terres légalement détenues par Nez Perce (bande de Wallowa) était les vrais sauvages. Les archives du palais de justice et les documents historiques montrent qu'il s'agissait de la terre battue des blancs et des chevaux prisés du Nez Percé. Le meurtre de Nez Percé était également un problème. Les Nez Perce ont toujours essayé d'utiliser l'« État de droit » et les tribunaux pour les aider, mais c'était comme un homme noir du sud des années 1800 qui tentait d'utiliser les tribunaux pour la justice. Cela n'allait pas arriver de loin. Le président Grant a cédé aux électeurs blancs et a permis le vol de la maison des vrais Amérindiens. Maintenant, qui était le vrai sauvage ici.

Les hommes blancs étaient les sauvages ici le président accorde sur le bas

Ce sont les faits concernant le soldat Samuel A. Glass, compagnie " 8220L ", 2e de cavalerie, victime de la guerre des Indiens d'Amérique.

Après la bataille de Bighole, des troupes de la compagnie L, 2e de cavalerie ont été envoyées de Fort Ellis, dans le territoire du Montana, pour rejoindre le général Howard à la poursuite de la bande Nez Perce du chef Joseph. Quelques jours plus tard, la bataille de Camas Meadows a eu lieu. La meilleure version de la bataille, en ce qui concerne Samuel Glass, était l'un de ses camarades de la troupe L, le soldat Fred Munn :

[Fred Munn, vétéran de Frontier Experiences, s'est souvenu des jours où il est monté avec Miles, Howard et Terry’, par Fred Munn comme raconté à Robert A. Griffen. Montana le magazine d'histoire occidentale, printemps 1966.]

page 60 : « Nous avons rejoint le commandement du général Howard à Horse Prairie vers le 15 (août), après une course meurtrière depuis Virginia City, près de 150 milles en quelque 40 heures. C'était environ six jours après la bataille du Grand Trou au cours de laquelle le général Gibbon fut blessé à la cuisse et un certain nombre d'officiers tués et blessés. Il ne fait aucun doute que la proximité de Howard avec la scène du combat du Big Hole a poussé les Nez Perce à se retirer. S'ils ne l'avaient pas fait, les troupes auraient très probablement subi une pire défaite.
Nous avons suivi le large sentier de Joseph vers le sud-est et sommes finalement arrivés à environ quinze milles de son camp à Camas Prairie, Idaho. Il se dirigeait vers le col Tacher (Targhee) et descendait le Yellowstone jusqu'au pays des buffles. Notre première nuit à Camas Prairie, les Indiens ont frappé notre camp avant l'aube, chassant la plupart des chevaux et des mules appartenant aux volontaires, qui campaient de l'autre côté du ruisseau Camas avec un petit champ. Ils traversèrent le camp des civils, les dispersant ainsi que leur pièce de campagne, qui pénétra dans le ruisseau.
Sammy Glass et moi avons dormi sous l'un des wagons de marchandises cette nuit-là et lorsque les Indiens ont tiré et crié, nous avons sauté avec nos armes à la main, lui d'un côté et moi de l'autre côté du wagon. Alors que Sammy se levait, il appela : « Fred, ils m'ont eu. Je suis arrivé à lui en quelques minutes, calant des couvertures sous sa tête. La balle a touché sa ceinture de cartouches déchirant un trou dans son abdomen dans lequel quatre doigts pouvaient être insérés. »

01/09/1877 Virginia City Madisonian :
«Le lendemain matin, le 21, des dispositions ont été prises pour placer Glass, Trevor et Garland, les trois qui ont été les plus grièvement blessés lors du combat de Norwood le 20, sous les soins médicaux du docteur E.T. Yager, et leur transport jusqu'en Virginie (ville) sous escorte des volontaires. La compagnie a quitté Camas Meadows vers 8 heures du matin et est arrivée à Pleasant Valley sans aventure ce soir-là.
« En arrivant à une station de Pleasant Valley, Glass s'est avéré dans un tel état à cause des effets de sa blessure qu'il a été jugé déconseillé de le porter plus loin, et le Dr Yager est resté avec lui jusqu'à sa mort, qui a eu lieu le matin du 23.
« Glass était originaire de New York, un homme d'une intelligence considérable, strictement tempéré dans ses habitudes, et possédait la haute estime des officiers et des hommes de sa compagnie. Il était le forgeron de l'entreprise.
« Lorsque le chariot avec les blessés arriva à Pleasant Valley Station, le propriétaire, M. LA Harkness, se mit immédiatement à leur procurer des lits confortables, et assisté de deux dames qui y séjournaient, dont nous n'avons pas appris les noms, leur procura leur chaque besoin, s'est occupé d'eux avec tous les soins possibles pendant la nuit, et quand les deux hommes, Trevor et Garland étaient partis, et que le Dr Yager et Glass sont restés, leur a accordé toute l'attention que la gentillesse pouvait suggérer ou que l'endroit pouvait offrir, et sur la mort de ce dernier a préparé le cercueil et la tombe, et l'a enterré aussi décemment que les environs le permettaient, refusant fermement et totalement toute compensation pour tout ce qui avait été fait.
"Un tel exemple de libéralité et de gentillesse est digne d'éloges et montre que les parents du monde entier ne sont pas toujours effacés par l'environnement accidenté de la vie en montagne."
« Les volontaires sont arrivés à Virginia City dans la soirée du 24. »

Sa tombe a été marquée avec une pierre tombale en bois, jusqu'en 1937, date à laquelle elle a été remplacée par une pierre officielle du gouvernement.

Informations bio de Samuel A. Glass (avec l'aimable autorisation de Mary Hocking):

1848 né vers 1848 à Uxbridge, Ontario, Canada [1]. (Contrairement à ses papiers d'enrôlement, qui disent né Erie County, NY)
1858 a déménagé à NY [2]
1860 : vit avec son père, sa belle-mère et ses frères et sœurs à Elma, dans le comté d'Erie, à New York. [3]
1869 : s'engage dans l'armée pour 5 ans.
1870 : vie de soldat au poste militaire américain à Buffalo [4]
1874 : démobilisé de l'armée.
1875 : embarquement avec John W. Mitchell, conducteur de chemin de fer, et sa famille à Buffalo. L'occupation du verre est celle de peintre et de forgeron. [5]
1875 : se réengage dans l'armée.
1877 : balle dans la vessie lors d'un combat avec le Nez Pierce[6].

Remarques:
[1] Divers recensements et registres de l'armée. En supposant qu'il soit né à Uxbridge, en Ontario, uniquement parce que c'est là qu'il vivait trois ans plus tard.
[2] Son frère cadet, George, est né en 1858/59 à New York, ce qui signifie que la famille a immigré à un moment donné avant cette date.
[3] Recensement américain de 1860
[4] Recensement américain de 1870
[5] Recensement de l'État de New York en 1875 et répertoire de la ville de Buffalo en 1875
[6] Archives de l'armée

Je m'appelle Jay Hill. J'ai été chef de projet sur un projet de rénovation totale du lieu de sépulture, car il était dans un état déplorable. Nous avons terminé le projet en juillet 2018 et consacrerons à nouveau la tombe en septembre 2018. Les personnes qui ont vu l'ancienne tombe la reconnaîtront à peine telle qu'elle existe actuellement.


Big Hole Battle continue de résonner 140 ans plus tard

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Le champ de bataille national de Big Hole est le site d'une tragédie inimaginable ainsi qu'un site sacré pour le peuple Nez Percé. La bataille, proche de la Sagesse actuelle, a eu lieu il y a 140 ans. (Photo: Tribune photo/Amie Thompson) Acheter une photo

SAGESSE - Au cours des 140 années écoulées depuis la bataille du Grand Trou, le site de la bataille est resté un lieu spirituel pour de nombreux visiteurs.

Les poteaux de tipi sur le champ de bataille national de Big Hole de 655 acres témoignent en silence des Nez Percé qui se sont rassemblés le long d'une fourche de la rivière Big Hole.

Un monument en marbre honore les soldats américains et les volontaires de Bitterroot Valley qui ont combattu le Nez Percé. Environ 2 000 soldats américains ont combattu les Indiens à différents moments de leur fuite.

"Ces endroits détiennent le pouvoir", a déclaré le surintendant du parc Mandi Wick. "Il y a quelque chose à dire sur le fait d'être à l'endroit où ces tragédies se sont produites."

Le champ de bataille national de Big Hole, près de Wisdom, est l'un des 38 sites du parc historique national Nez Perce. (Photo : TRIBUNE PHOTO/KRISTEN INBODY)

Le 9 août 1877, le colonel John Gibbon arriva de Fort Shaw avec 161 hommes et un obusier, qui tira des obus de 12 livres. Ils ont attaqué à l'aube.

Les hommes de Gibbon ont pris le Nez Percé par surprise. Les Indiens, en route vers un sanctuaire au Canada, ont été bercés par un passage en grande partie paisible à travers la vallée de Bitterroot en croyant qu'ils pourraient voyager en toute sécurité à travers le territoire du Montana.

&ldquoCes lieux détiennent le pouvoir. Il y a quelque chose à dire sur le fait d'être à l'endroit où ces tragédies se sont produites.

Surintendant du parc Mandi Wick

Les soldats ont fait irruption de la colline boisée dans le village, tirant sans discernement sur des tipis puis incendiant.

Les survivants Nez Perce se sont ralliés et ont riposté, collectant les armes des soldats en retraite. Les soldats se retranchèrent, tandis que les femmes Nez Percé remballèrent le camp et se retirèrent, couvertes par des tireurs d'élite guerriers.

Les Nez Percé ont peut-être perdu jusqu'à 90 personnes, environ 10 à 12% du groupe, les femmes et les enfants faisant de lourdes pertes. Sur les 700 qui restaient, moins de 200 étaient des guerriers. Beaucoup des meilleurs combattants sont morts au Big Hole.

La force de Fort Shaw a vu 23 soldats périr au combat, ainsi que six volontaires de Bitterroot. 40 autres ont été blessés. Gibbon, blessé dans la bataille, et ses hommes ont laissé le Nez Perce au général O.O. Howard et ses hommes, qui ont repris la poursuite après le Grand Trou.

Les camas bleus fleurissent au champ de bataille national de Big Hole. (Photo : TRIBUNE PHOTO/JULIA MOSS)

"Il est difficile de croire que des événements comme celui-ci peuvent se produire dans des endroits qui semblent si sereins", a déclaré Wick.

Situé entre les montagnes Anaconda et Pioneer, le champ de bataille est connu pour ses fleurs de camas, ajoutant une mer de fleurs bleues au paysage au début de l'été. Ce sont les Nez Percé qui ont introduit l'expédition Lewis et Clark, alors désespérément affamée, à la plante, un aliment de base de leur alimentation. (Bien que les explorateurs aient aimé la racine sucrée, ils ont fini par tomber malades.)

Wick a recommandé aux visiteurs de regarder le film de 26 minutes au centre d'accueil pour comprendre la bataille. Les week-ends d'été proposent des démonstrations culturelles et des visites guidées.

Le centre d'accueil des visiteurs du champ de bataille national de Big Hole est encadré par des mâts de tipi. (Photo : TRIBUNE PHOTO/JULIA MOSS)

Après la bataille, les Nez Perce ont dû abandonner l'idée qu'ils pouvaient combattre les États-Unis à des conditions agréables et la guerre a pris une tournure plus féroce, bien que les Nez Perce aient été considérablement affaiblis, écrivait Alvin Josephy dans « The Nez Perce Indians and the Opening du Nord-Ouest."

Le voyage vers le Big Hole a commencé dans la vallée de Wallowa, dans le nord-est de l'Oregon.

Le territoire des Nez Percé, ou Nimiipuu/Enfants du Coyote, couvrait environ 17 millions d'acres, des terres dans ce qui allait devenir le Montana, l'Idaho, le Wyoming, l'Oregon et Washington.

Le champ de bataille national de Big Hole est le site d'une tragédie inimaginable ainsi qu'un site sacré pour le peuple Nez Percé. La bataille, proche de la Sagesse actuelle, a eu lieu il y a 140 ans. (Photo : Tribune photo/Amie Thompson)

Les chefs tribaux ont signé des traités en 1855 et 1863 fixant les terres des Nez Percé à 7,5 millions puis à 750 000 acres. Puis vint la découverte d'or et la pression des trappeurs et des colons marchant vers l'ouest.

Le chef Joseph a décrit des hommes blancs volant des chevaux et du bétail, apparemment « exprès pour déclencher une guerre. Ils savaient que nous n'étions pas assez forts pour les combattre ». Il a décrit des jeunes hommes qu'il a lutté pour empêcher de "faire des choses irréfléchies".

Lui et sa bande de Nez Percé sont restés dans la vallée de Wallowa tandis que d'autres se sont déplacés vers la réserve très réduite.

En mai 1877, le général O.O. Howard a ordonné au chef Joseph et à tous les Nez Percé vivant de la réserve de s'y installer dans les 30 jours et a emprisonné l'aîné Toohoolhoolzote.

Rivière Big Hole (Photo : Tribune photo/Amie Thompson)

De jeunes hommes Nez Perce se sont réunis dans un camp le 14 juin en route vers Fort Lapwai dans le territoire de l'Idaho et la vie de la réserve a décidé de se venger de certains hommes blancs, tuant quatre personnes et attaquant des colonies. La chance de paix était passée, et Howard a envoyé 130 hommes pour les rencontrer, les punir et les livrer à la réserve.

Au lieu de cela, à la bataille de White Bird Canyon, les Nez Percé ont gagné, mais ils étaient en fuite. C'était le premier de 18 engagements, dont quatre batailles majeures.

Après la bataille de Big Hole, les Nez Perce ont poursuivi leur vol vers le Canada via l'Idaho et dans le parc national de Yellowstone. Au pays des corbeaux, ils ont découvert que leurs anciens alliés ne voulaient pas les aider et ont continué vers le nord jusqu'au milieu du Montana.

Le général Nelson Miles (Photo : NPS PHOTO)

À seulement 40 milles au sud de la frontière canadienne, le brigadier général Nelson A. Miles de ce qui serait Miles City a rattrapé le Nez Perce. Ses troupes provenaient des deuxième et septième cavalerie et de la cinquième infanterie, ainsi que des éclaireurs Lakota et Cheyenne.

Le 30 septembre, ils ont attaqué le Nez Perce et se sont battus jusqu'à une impasse, brisée lorsque Howard est arrivé sur le champ de bataille de Bear Paw. Le 5 octobre, le chef Joseph s'est rendu et a juré de « ne plus se battre pour toujours ».

Certains Nez Percé se sont enfuis au Canada. Ceux qui se sont rendus ont été promis qu'ils pourraient retourner dans leur réserve, mais le général William Sherman leur a ordonné de se rendre à Fort Leavenworth, au Kansas, une randonnée de 1 200 milles à pied, en bateau, à cheval et en train.

Ils vivaient dans des terres marécageuses et impaludées au Kansas, et le chef Joseph, alors une célébrité nationale, a plaidé pour qu'ils soient autorisés à retourner dans la réserve ou à obtenir des terres en Oklahoma.

Josiah Red Wolf (Photo: NPS PHOTO)

Huit ans après leur reddition près des montagnes Bear Paws du Montana, les 268 Nez Perce qui ont survécu sont retournés dans le nord-ouest du Pacifique, bien que le chef Joseph n'ait pas été autorisé à revenir et est mort en exil en 1904 dans la réserve indienne de Colville au nord-ouest de Spokane, Wash. Il abrite une confédération de 12 tribus.

Le chef Joseph a réclamé justice jusqu'à ses derniers jours, affirmant :

"Traitez tous les hommes de la même manière. Donnez-leur les mêmes lois. Donnez-leur à tous une chance égale de vivre et de grandir. Tous les hommes ont été créés par le même Grand Esprit Chef. Ils sont tous frères. La terre est la mère de tous les hommes, et les gens devraient y avoir des droits égaux. Vous pourriez aussi bien vous attendre à ce que toutes les rivières coulent à reculons que tout homme né homme libre soit content d'être parqué et privé de la liberté d'aller où il veut.

11 personnes à connaître

Chef Joseph
Le plus célèbre Nez Prece, le chef Joseph était chargé de garder les camps le long de la retraite. Il a donné la capitulation formelle et est immortalisé pour le discours qui s'est terminé, "D'où le soleil se trouve maintenant, je ne me battrai plus pour toujours."

Chef Joseph en 1877 (Photo : NPS PHOTO)

Chef Ollikut
Frère cadet du chef Joseph, Ollikot était « celui qui dirigeait les jeunes hommes » et mourut à la bataille de Bear Paw.

Peopeo Tholekt
Lors de la bataille du Grand Trou, ce guerrier a aidé à capturer un obusier, qui a tiré sur le camp de Nez Percé. Il s'est échappé au Canada mais est revenu plus tard en Idaho, y vivant jusqu'à sa mort en 1935 et préservant les histoires de la guerre.

Miroir en chef
Tué à la bataille de Bear Paw, le chef Looking Glass était un stratège militaire pendant la guerre. Il a dirigé une bande installée dans un village de la réserve de Nez Percé mais a été arrêté parce qu'il soupçonnait qu'il rejoindrait le chef Joseph et son village a été incendié. Lui et ses partisans se sont échappés pour rejoindre le chef Joseph et il était le chef de Nez Perce pendant la bataille du Grand Trou, perdant son poste de chef de la bande après l'attaque surprise.

Josias Loup Rouge
Le dernier lien vivant avec la guerre du Nez Percé, Josiah Red Wolf, cinq ans en 1877, a été témoin de l'attaque qui a déclenché la bataille du Big Hole. Il est mort en 1971.

Le général O. O. Howard
Général de l'Union qui a perdu un bras pendant la guerre civile, Howard était connu pour sa piété et son travail pour améliorer la vie des esclaves libérés pendant la reconstruction. Il a aidé à fonder l'Université Howard à Washington, D.C., et a été surintendant à West Point. Il a poussé le Nez Perce sur une plus petite réservation sans préavis ni temps pour se préparer, précipitant peut-être le vol vers le Canada. .

Le général O. O. Howard (Photo : NPS PHOTO/BIBLIOTHÈQUE DU CONGRÈS)

Le général Nelson A. Miles
Gagnant de la Médaille d'honneur de la guerre civile et futur gouverneur militaire de Porto Rico, Miles a vengé la défaite du général Custer lors de la bataille de Little Big Horn, forçant les Lakota à s'inscrire dans une réserve. Il a dirigé ses troupes sur le vol à travers le Montana pour intercepter le Nez Percé.

C.E.S. Bois
Diplômé de West Point, Wood était un officier d'infanterie et plus tard auteur qui a transcrit, et la rumeur dit embelli, le discours de reddition du chef Joseph.

Le colonel Samuel Sturgis
Père d'un soldat tué à la bataille de Little Bighorn l'année précédente, Sturgis et ses troupes étaient censés faire partie d'un piège pour attraper le Nez Perce lorsqu'ils sont sortis de Yellowstone mais ils se sont échappés. Ils se sont rencontrés à la bataille de Canyon Creek à l'ouest de Billings.

Le colonel John Gibbon
Vétéran de la guerre de Sécession, Gibbons était stationné à Fort Shaw lorsqu'il reçut le mot d'Howard de couper la retraite de Nez Perce. Il les a rencontrés près de la rivière Big Hole et a été blessé dans la bataille, mettant fin à sa poursuite.

Emma Cowan
Parmi quelques dizaines de touristes dans le parc national de Yellowstone pendant le vol Nez Perce et célébrant son deuxième anniversaire, Cowan de Radersburg a été capturée avec ses frères et sœurs et son mari a reçu une balle dans la tête (il a survécu et ils sont revenus au parc trois décennies plus tard).

Visitez le champ de bataille national de Big Hole

Le champ de bataille national de Big Hole est ouvert du lever au coucher du soleil tous les jours. Le centre d'accueil est ouvert de 9h à 17h. en été et de 10 h à 17 h. en hiver, à l'exception des jours fériés fédéraux hors saison. L'entrée est gratuite. Trouvez le champ de bataille à 10 miles à l'ouest de Wisdom dans la vallée de Big Hole.

Continuer le voyage

L'histoire de Nez Perce est racontée dans 38 sites de l'Idaho, du Montana, de l'Oregon et de Washington qui composent le parc historique national de Nez Perce, de Wallowa Valley, en Oregon, à Bear Paw près de Chinook, à 1 170 milles.

Le surintendant du champ de bataille de Big Hole, Mandi Wick, a déclaré que certaines personnes visitent l'ensemble du sentier et le combinent avec le sentier Lewis & Clark.

Le centre d'accueil du parc historique national de Nez Perce à Spalding, Idaho, (à 18 km à l'est de Lewiston) raconte l'histoire de Nez Perce et donne un contexte pour la guerre et la terre.

Le sentier historique national Nez Perce du Forest Service relie les sites des batailles de Bear Paw et Big Hole dans le Montana Joseph Canyon dans l'Oregon/Washington Clearwater, les champs de bataille de Camas Meadows et White Bird Canyon et Weippe Prairie et Camp Chopunnish dans l'Idaho, et le Old Chief Tombe de Joseph dans l'Oregon.

Le centre d'interprétation du Missouri Breaks National Monument à Fort Benton abrite le fusil de reddition du chef Joseph, qu'il a présenté à Miles sur le champ de bataille de Bears Paw, au sud de Chinook.

Fort Fizzle, près de Lolo, a été l'un des premiers achats de terres dans le Montana payés avec l'argent du Land and Water Conservation Fund. (Photo : PHOTO DE FICHIER TRIBUNE/KRISTEN INBODY)

Fort Fizzle est un site inhabituel dans la forêt nationale de Lolo entre le col de Lolo et la vallée de Bitterroot au sud-ouest de Missoula. Le "fort" était une barricade en bois de soldats et de civils construite pour arrêter l'avancée du chef Joseph pendant la guerre du Nez Percé. Le Nez Percé contourna la barricade malgré la vallée étroite et l'effort pour arrêter la fête fit long feu. Puis.

Le champ de bataille de Bear Paw à 16 miles au sud de Chinook commémore la bataille qui a mis fin au vol de Nez Perce. Le 140e anniversaire de la bataille sera célébré à 10 heures, le samedi 7 octobre, sur le champ de bataille. C'est gratuit et ouvert au public, mais la photographie n'est pas autorisée pendant certaines parties des cérémonies.

Jacob Whiteplume, Nakia Cloud, Towatoy et Marcelle Bourgeau parcourent le sol sacré où leurs ancêtres Nez Percé se sont rendus il y a 137 ans sur le champ de bataille de Bear Paw au sud de Chinook, Montana, le samedi 4 octobre 2014. Photo avec l'aimable autorisation de Terri Long Fox


Conséquences[modifier | modifier la source]

Le succès de Gibbon à surprendre les Nez Percé a fait chuter le prestige de Looking Glass en tant que leader. Il leur avait promis qu'ils seraient en sécurité dans le Montana et à la place, presque chaque famille Nez Perce avait subi une perte dans la bataille. Le chef Joseph semble avoir repris son rôle de chef principal des Nez Percé bien que Looking Glass continue d'être un chef de file sur le champ de bataille.

Pour le Nez Percé, les pertes dans la bataille étaient graves. Ils avaient prévu qu'en quittant l'Idaho, ils pourraient laisser la guerre derrière eux et vivre en paix. Maintenant, ils savaient que tous les hommes blancs étaient leurs ennemis et ils ne pouvaient espérer aucun quartier dans les batailles futures. Les forces d'Howard, nouvellement arrivées sur le champ de bataille, se sont lancées à sa poursuite et ont suivi Joseph vers le parc national de Yellowstone. Le Nez Perce se heurtera à nouveau à l'armée le 20 août à la bataille de Camas Meadows.

Le champ de bataille est préservé dans l'unité du champ de bataille national Big Hole du parc historique national Nez Perce.


Bataille à Camas Meadows

19 août

Le général Oliver Otis Howard campa près de l'endroit où le nimí·pu· avait été observé la veille à Camas Meadows. Toute la journée, les soldats ont suivi une large piste laissée par le nimí·pu·. Après une marche de 18 milles à travers la prairie d'armoises, le général Howard est arrivé à Camas Meadows. Il campa le long des hauteurs bordant le fond de Spring Creek et nomma le camp en l'honneur du capitaine Calloway.

A dix-huit milles de là, le nimí·pu· les éclaireurs étaient retournés au camp, apportant la nouvelle de l'emplacement des soldats. Cimúuxcimux húukux (Black Hair) avait une vision forte dans laquelle il se voyait lui-même et d'autres s'enfuir avec les chevaux de l'armée américaine. Il fit part de sa vision aux chefs, et 28 hommes furent organisés sous la direction de 'álok'at (Chef Ollikut), 'Elelímyete'qenin' (Chef Looking Glass) et Chef Tuxúulxulc'ut pour effectuer un raid.

20 août

Vers minuit, le nimí·pu· des guerriers s'approchèrent du camp militaire. Plusieurs se glissèrent tranquillement parmi le troupeau d'animaux, les détachant et enlevant les sonnettes d'avertissement. Le groupe principal de guerriers chevauchait quatre par colonne, tout comme une unité de cavalerie. La sentinelle les a confondus avec les hommes de retour du lieutenant Bacon. Il a lancé un défi qui a entraîné un coup de feu qui a réveillé les troupes et a stimulé le nimí·pu· à l'action. Le général Howard ordonna aux compagnies B, I et L, composées d'environ 150 hommes, de reprendre les mules et les chevaux qui se trouvaient alors loin sur la piste. La compagnie L du capitaine Norwood reçut l'ordre de suivre le guerriers. Il les a rattrapés après environ cinq milles. Ils ont mis pied à terre pour échanger des coups de feu. L'escarmouche a duré plus de quatre heures. Juste au moment où les hommes ont commencé à se rendre compte qu'ils étaient encerclés par le bruit d'un tir provenant d'une manœuvre de flanc du nimí·pu·, « rappel » a retenti.

As Companies B and I retreated, Captain Norwood’s troops hastily built rifle pits as a defense and remained until reinforcements came. The warriors left as reinforcements arrived.

Meanwhile, the nimí·pu· warriors assessed the success of their raid. As the sun arose, the warriors realized they had captured most of the mule herd and a few horses.


Battle of the Big Hole

In the early morning hours of 9 August 1877, soldiers from the 7 th Infantry Regiment attacked the Nez Perce camp located on the banks of the Big Hole River. The Nez Perce were not native to southwestern Montana. Months earlier, several bands of the Nez Perce joined forces to counter the US government’s move to place these bands on a reservation in Idaho. Dubbed “non-treaty Indians,” these Nez Perce engaged US army troops in the Battle of White Bird Canyon, sparking a mass exodus toward Canada. For the next several weeks, the Nez Perce and US forces clashed in a series of small engagements through Idaho and western Montana.

After defeating the small US garrison at Fort Fizzle (near Missoula, Montana), the Nez Perce marched south into the Big Hole Basin. The Nez Perce reached out to locals in the region, promising to avoid violence if they could pass through peacefully. Replenishing their supplies, the Nez Perce established a camp on the north fork of the Big Hole River. Unbeknownst to the tribal leader’s soldiers under the command of Gen. John Gibbon were marching on their camp. Supported by local volunteers, Gibbon and his force reached the area on 8 August 1877. Gibbon’s orders were to defeat the tribe and take no prisoners.

Early the next morning, the soldiers began to position themselves for the attack. Launching a surprise attack across the shallow Big Hole River, the soldiers rushed the camp, killing and maiming dozens of sleeping Nez Perce. The Nez Perce warriors responded quickly to the attack, forcing Gibbon to move his troops back across the river. Taking position on a forested knoll, the soldiers dug rifle pits to avoid accurate rifle fire. As the soldiers began to establish defensive positions, Gibbon’s mountain howitzer arrived on a ridge west of the camp. The artillerymen were only able to fire three rounds on the camp before being overrun by warriors who stormed the steep ridge.

The battle would last throughout the day, with the soldiers remaining pinned down. As nightfall approached, Gibbon’s troops were running low on ammunition. They were also without food and water, resulting in some of the local volunteers deserting the battlefield that night. On 10 August, the bulk of the Nez Perce camp withdrew from the battlefield, leaving a small group of warriors behind to keep the soldiers pinned down. The remaining warriors would escape later that night. The battle proved costly for both sides. The surprise attack killed around 90 Nez Perce (mostly women and children). Gibbon’s force suffered 29 dead (23 soldiers and six volunteers) and 40 wounded. The Nez Perce would travel south toward Yellowstone National Park, where they would clash again with US forces ten days later in the Battle of Camas Creek. The Nez Perce exodus would end on 5 October 1877 near the Bear Paw Mountains, 40 miles from the Canadian border.

Look for more information regarding the Nez Perce in the upcoming Strategy & Tactics issue #302 article “The Nez Perce War, 1877” and join the conversation on Facebook !


The 1,000 Mile Fighting Retreat of the Nez Perce – Native Americans Looking For A Place To Live

The cruel treatment of Native Americans is a long and harsh chapter in American history. Most people remember hearing about the trail of tears and the case of Indians fighting back in the Battle of Little Bighorn. Just one year after that climactic battle a string of events led to a once sprawling tribe to go on a thousand-mile journey, fighting the U.S. military along the way as they just sought freedom to live.

These people were the Nez Perce, a traveling tribe based in Idaho, and the corners of Oregon, Washington and Montana though they would travel as far east as the Dakotas and West to the Pacific. They held territory as large as 70,000 square km and were honorable and trustworthy according to those on the Lewis and Clark expedition.

In 1855, the Nez Perce were settled on a large reservation roughly occupying the same area as their traditional homelands. In 1863, however, the reservation shrunk to a tenth of the size, depriving the Nez Perce of much of the grazing lands home to the Camas plant, a staple of the Nez Perce diet.

In addition, American settlers often ignored the reservation’s boundaries and built within native or supposedly shared access land. This was exacerbated after gold was found in Nez Perce territories, resulting in an influx of miners absolutely disregarding any sense of land ownership. Tensions rose over the next dozen years as many of the Nez Perce simply refused to move to the new reservation and shared lands were increasingly unofficially claimed by settlers.

When murders of Nez Perce by white men went unprosecuted the Nez Perce retaliated and raided American settlements, killing those they knew to be especially hostile to them. This along with an earlier proclamation forcing all remaining Nez Perce to their new reservation began the involvement of the U.S. army. The bands involved in the raids knew a military response was inevitable and waited in the defensible White Bird Canyon.

The proposed reservation was much less land than the Nez Perce were used to.

On June 17 th , after a two-day ride, captain David Perry led a little over 100 men into the canyon. There were about 140 Nez Perce warriors, but after securing large amounts of whiskey in raids, roughly half of them were too drunk to fight. 70 Nez Perce cavalry fought with a combination of rifles, aged muskets, and bows. As the Nez Perce were practiced with firearms by hunting, they knew the importance of making shots count and their superb accuracy quickly turned the tides of battle against the U.S. forces.

General Howard was quick to respond with a 400-man army and made a great effort to cross a river where many of the Nez Perce tribes who declined to go to the reservation resided. With their superior mobility and knowledge of the terrain the Nez Perce were able to cross the river just as Howard’s forces finished their crossing, stranding them and getting a head start eastward.

Chief Joseph was a charismatic and inspiring leader who wanted the best for his people.

The hope was to go northeast and get aid from the crow, and failing that, get to Canada. In the first weeks of July, the traveling tribe had to form a military screen to get their people past an entrenched U.S. position at the battle of Cottonwood. Nez Perce snipers were crucial to keeping enough pressure that the U.S. soldiers could not leave their positions. Eleven U.S. soldiers were killed while the first Nez Perce death was recorded since the war’s start.

General Howard had caught up with the tribes after losing them in the river crossings and attempted to surprise the encamped Nez Perce. Despite having two to three times the soldiers, Howard started by occupying a ridge and firing howitzers and Gatling guns into the encampment, giving the Nez Perce time to disperse and form defensive positions. 25 Nez Perce rode up to the same ridge as Howard’s forces and built stone bunkers and sniped at Howard’s troops, preventing any advance.

This action allowed the rest of the Nez Perce to form defensive lines along the ridges of the Clearwater valley, forcing the U.S. forces to attack uphill for each position, while the Nez Perce simply retreated further back along the ridges and dug in again. After a night in which Howard’s men went without food or water, he decided to launch a full assault which succeeded in driving the Nez Perce from the valley, though with heavy losses for Howard’s army. The Nez Perce continued their journey, but Howard’s force needed a day to rest and recuperate before following.

The Nez Perce took the Lolo pass into Montana. Howard ordered a fort to be built and garrisoned at the bottom of the pass to stop the Indians. Captain Charles Rawn was charged with the defense but had only 35 soldiers and less than 100 volunteers.

When faced with the descending Nez Perce most of the volunteers left, leaving less than fifty to defend the hastily erected fort. An arrangement was made to peacefully pass through the remainder of the pass with the U.S. soldiers observing at a safe distance. The fort would soon be remembered as Fort Fizzle.

Remnants of Fort Fizzle. By John Stanton – CC BY-SA 3.0

Once in Montana, the Nez Perce found that many residents were sympathetic to their cause, or at the very least not hostile, and they were able to trade for food and other supplies with local ranchers. Unfortunately, this kindness lulled the Nez Perce into a false sense of security and they were less than prepared when the U.S. attacked in August under commander John Gibbon.

Known as the battle of Big Hole, Gibbon led 200 men into the unsecured Nez Perce position at dawn. His men shot into the tipis and set them on fire as many of the Nez Perce were still sleeping. Once they became organized the Nez Perce began sniping and targeting officers from what little fortification they could find, pushing Gibbon’s force into a nearby forest.

Battle of the Big Hole map 1877

Dozens of the best warriors kept Gibbon’s army pinned down while the rest of the tribe marched away, to be joined by the warriors later. The battle resulted in many casualties for both sides and began to wear on the resolve of the Nez Perce and their Chief Joseph.

The Nez Perce realized that they still faced the U.S. military and General Howard was again on their trail. They successfully raided Howards cavalry and mules and stampeded many of them away, crippling Howard’s mobility. To prevent ambush, the Nez Perce took a longer route through Yellowstone Park before heading North through Montana again.

While in Yellowstone there were several incidents and multiple guests were killed in the park. Howard and the new arrival Col. Sturgis attempted to use their forces to trap the Nez Perce in the park, but skillful maneuvering by Chief Joseph led the Nez Perce out of the park with the two armies miles behind before they even realized what happened.

Once back in Montana, the Nez Pearce sought out their friendly Crow tribe for asylum but were met with disappointment. The Crow did not want to face the retribution of the U.S. army and so denied the Nez Perce and several Crow volunteers, even joined the U.S. forces tracking the Nez Perce. The Crow were able to steal several hundred Nez Perce horses while the Nez Perce once again fought off a U.S. attack. Disheartened and lacking spare horses, the Nez Pearce headed for Canada, hoping to join Sitting Bull’s tribe hiding out after their victory at the Little Bighorn.

The Nez Perce were hungry, tired and had many wounded when they reached the base of the Bear Paw Mountains in October. They knew that General Howard was a day behind them but had no knowledge of Col. Nelson Miles, who had gathered yet another U.S. army of around 520 men to cut the Nez Perce off.

The Nez Perce were very close considering their already 1,000 mile journy, they just couldnt handle yet another fully formed U.S. army.

Miles was eager to catch the Nez Perce off guard in their camp and had his cavalry charge from miles out. Once again an initial assault was successful but swift Nez Perce counterattacks pushed the cavalry back. The battle was a mess with Miles’ soldiers arriving at different times and somehow almost all of the Nez Perce’s cavalry was stolen, leaving them stranded. The battle of Bear Paw soon degraded into a siege.

The siege was a prolonged sniping affair with occasional shelling from some U.S. arterially. Only 40 miles from Canada the Nez Perce hoped Sitting Bull might send some troops down and one of the Cheifs, Looking Glass was killed by a sniper when he stood up after thinking he saw them riding on the horizon. The Nez Perce were now facing starvation and winter weather. Chief Joseph addressed his tribe and sent a message to the U.S. leaders, now joined by Howard advocating peace as follows:

“Tell General Howard I know his heart. What he told me before I have in my heart. I am tired of fighting. Our chiefs are killed. Looking Glass is dead. Tu-hul-hul-sote is dead. The old men are all dead. It is the young men who say yes or no. He who led the young men is dead. It is cold and we have no blankets.

The little children are freezing to death. My people, some of them, have run away to the hills, and have no blankets, no food no one knows where they are – perhaps freezing to death. I want to have time to look for my children and see how many of them I can find. Maybe I shall find them among the dead. Hear me, my chiefs. I am tired my heart is sick and sad. From where the sun now stands, I will fight no more forever.”

Flight of the Nez Perce 1877 map

Though Howard had promised that the Nez Pearce would join the rest of their tribe in the previously established reservation, orders from higher up broke yet another promise as the Nez Perce were sent to a reservation in Kansas instead.

The Nez Perce had traveled over 1,000 miles and fought several battles and skirmishes almost always outnumbered in terms of total soldiers. They gained nation-wide popular support and even members of the military lamented the outcome but knew that they had to prevent the Nez Perce from “winning” especially so soon after the disastrous Battle of Little Bighorn.

A tragic tale, but the Nez Pearce culture does continue to this day and they will always be remembered for their bravery against overwhelming odds.


Miles Besieges the Nez Perce Camp

Fighting at Bear Paw continued throughout the day on September 30 with both sides suffering substantial casualties. The Nez Perce, who could expect no replacements, lost 26 people on the first day. Miles decided that rather than storm the camp he would lay siege to it. In response the Nez Perce dug trenches with camas hooks and butcher knives. “[There were] soldiers all around the camp so that none could escape,” said Yellow Wolf. “It was snowing. The wind was cold.”

Nevertheless, some of the Nez Perce were indeed able to escape north to join the Sioux in Canada. Miles used every tactic to compel surrender. He ordered the Nez Perce camp shelled. As a result, Nez Perce women and children were killed.

After five days the Nez Perce surrendered. About 300 Nez Perce made the trek to Canada to join Sitting Bull’s camp near Fort Walsh. The approximately 400 Nez Perce who surrendered were sent to live in present-day Oklahoma where many died from homesickness and disease. “Everything so different from our old homes,” said Yellow Wolf. “No mountains, no springs, no clear running rivers….All the time, day and night, we suffered from the climate.”


The Indians claimed after their final surrender that they would have held Gibbon’s command in the timber longer than they did, and would have killed many more, if not all of them, had they not learned that Howard was at hand with reinforcements. They admit that they were warned of impending danger in some form &hellip

General Gibbon moved as rapidly as his means of transportation would permit, cover ing thirty to thirty-five miles per day. In his march through the valley he was joined by thirty-six citizens who did not sympathize with the kind treatment their neighbors had shown the fugitives, but who believed that they (the Indians) should be &hellip


A visual History: Visiting the Big Hole National Battlefield

Descending from the C ontinental D ivide at Chief Joseph Pass, Montana H w y 43 weaves through a forest of Douglas Fir and cuts through walls of sedimentary and metamorphic rock before following Trail Creek in a narrow canyon. A bend in the road reveals a lush, green valley where the nickname “Big Sky Country” is manifested overhead. Here, the creek twists and turns its way through the vast plain, its banks lined with the bright, vibrant yellow of young willow stems. It is a remarkably peaceful place—the soft sounds of the trickling creek and the grass rustling in the wind could lull a visitor to sleep, and that’s exactly what Chief Joseph’s band of Nez Perce were doing one early morning when they awoke to the sound of gunfire.

The Nez Perce war of 1877 is a story inseparably woven into the rugged landscape between the Cascade and Rocky m ountains —the historic homeland of the people who call themselves the Niimiipu. The Big Hole National Battlefield in modern-day Beaverhead County, Montana, serves as a remembrance of the lives lost here at a major turning point in the war, and the broken promises that led up to it.

For at least 11,500 years t he Nez Perce occupied a plateau of ancient volcanic rock where Idaho, Oregon , and Washington meet. In this territory and beyond they hunted, fished, traded, fought, and governed for millennia before the arrival of the first white explorers in the early 19th century.

In the fall of 1805, the Nez Perce provided supplies, nourishment, and navigational guidance to the expedition party of Meriwether Lewis and William Clark. On their way back from the coast in the spring of 1806, the explorers again stopped in Nez Perce country and received crucial aid from the tribe in especially trying times.

The Nez Perce had maintained these friendly relations with newcomers for decades, even as Americans began to gradually establish settlements in the region. In 1855, they agreed to a treaty with Washington Territorial Governor Isaac Stevens that set aside 7.5 million acres of their 17.3 million-acre historic homeland as an established r eservation .

With the discovery of gold in Nez Perce country in 1863, everything changed. A new treaty slashed the 7.5 million - acre reservation to about 750,000 acres in modern-day Idaho—a tenfold reduction to accommodate the influx of miners and fortune seekers that would soon pour into the region. Those who lived within its proposed boundaries agreed to the deal , and the Nez Perce who refused to sign ( labeled non-treaty Indians) lost most or all of their homeland to the government . Claiming it was a fraudulent act or a "thief' treaty made by Chief Lawyer and the Indian commissioners , the non-treaty natives returned to their homes.

Among the dissenters was a band of Nez Perce inhabiting Oregon’s Wallowa Valley. Included in this group was the renowned warrior and military strategist Looking Glass as well as the influential leaders Chief Joseph and his son, who was given the same name and authority after his father’s passing in 1871. Despite their refusal to relocate to the Idaho reservation, they continued to live in relative peace with the encroaching American settlers.

In 1873, President Ulysses S. Grant signed an executive order designating about half the Wallowa V alley as a “reservation for the roaming Nez Perce Indians.”  Then in the summer of 1875, under pressure from settlers, President Grant reversed his previous decision and  removed their reservation status . This edict outraged the non-treaty Nez Perce, who had already been experiencing periodic violence from incomers that had gone unpunished as more and more Americans moved west.

After failed negotiations, in May 1877, General Otis Howard issued an ultimatum, giving all Nez Perce bands 30 days to move with their herds to the Idaho reservation. Considering he had no choice but to accept the terms Joseph stated, “I did not want my people killed. … I said in my heart that, rather than have war, I would give up my country. I would give up my father’s grave.”

In frustration and anger , some young warriors in Chief Joseph’s band attacked settlers as the Nez Perce were forced to evacuate the Wallowa Valley.

This retribution marked the beginning of the war the first full-on battle took place at White Bird Canyon on June 17th, 1877. The following four months saw Chief Joseph’s band handily outpacing Colonel Oliver Otis Howard and his troops as they fled through familiar terrain toward what is now the Montana border. There, they hoped to secure military support from their allies in buffalo country.

After finding their way through the Bitterroot Mountains , the Nez Perce fled south through the adjacent valley to avoid more densely populated settlements like Missoula. Just after crossing the Continental Divide, however, the Nez Perce camp was caught by surprise. While the Nez Perce successfully left their pursuers from the west in the dust, they were unaware that on July 28 Colonel John Gibbon and the 7th Infantry had embarked on a campaign from Fort Shaw.

The 7th Infantry ambushed the sleeping Nez Perce in the early morning of August 9th. The camp scattered in all directions as not only warriors but unarmed women and children were slaughtered in the valley. The Nez Perce death count after the Battle of Big Hole was between 80 and 90.

Once the Nez Perce warriors armed themselves and regrouped, they were able to lead Gibbon’s men away from the camp and into a dense stand of conifers at the base of a hill just south of Trail Creek. This proved tactically advantageous for the Nez Perce the 7th Infantry retreated after 31 soldiers had fallen and 39 were wounded.

Following Colonel Gibbon’s retreat, the Nez Perce fled on. With their numbers and morale already reduced, Chief Joseph, Looking Glass, and all of the non-treaty Nez Perce experienced further frustration when the Crow refused to fight by their side due to pressure from the U.S. Army and from federal Indian Agents. In desperation, Chief Joseph’s band fled north towards the Can a dian border as the deadly cold of winter crept slowly but surely towards them.

On September 30th, 1877, just short of the Canadian border at the base of the Bear Paw  Mountains , t he US Army intercepted the fleeing Nez Perce , inciting another armed conflict. The battle was followed by a six-day siege which ended in Chief Joseph’s conditional surrender, contingent upon his people being allowed to return to the now-reduced reservation near Lapwai, Idaho, where the other Nez Perce resided. I n meeting with the generals Miles and Howard on October 4, Chief Joseph gave his oft-recounted speech:

“ Hear me, my chiefs. I am tired. My heart is sick and sad. From where the sun now stands, I will fight no more forever."

Again, promises were broken—the non-treaty Nez Perce were transported by military force down the Missouri River to Ft. Leavenworth, Kansas, and later exiled to the Indian Territory in present-day Oklahoma. It wasn’t until eight years later in 1885 that the exile ended of the 500 Nez Perce that were relocated to Oklahoma, only 300 survived and made it back to the Northwest.

T he view  f rom the Big Hole National Battlefield Visitor Center  is both stunning and sobering. The valley is surrounded by awe-inspiring peaks with the Anaconda R ange,  the Beaverheads , and the Bitterroots all within view, one can see why the Big Hole V alley seemed a perfect place for much-needed rest before the Nez Perce continued on their strenuous journey.

Where their camp was ambushed, bare tipi poles stand and plaques display some names of the brave and valiant members of Chief Joseph’s band. Walking through the battlefield reminds visitors of the ambush experienced by the Nez Perce on that fateful August morning in 1877 and serves as a memorial to the lives lost on both sides.

The Nez Perce still exercise their sovereignty in the United States, and many tribal members live on their reservation in north-central Idaho. They have remained resilient  and dedicated to the preservation of their language, their way of life, and their homeland.


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