Bataille de Stone River - Histoire

Bataille de Stone River - Histoire

P. H. SHERIDAN - Extraits de ses Mémoires...

L'ennemi commandé par Bragg était entre nous et Stone River en ordre de bataille, sa ligne générale se conformant au cours de ce cours d'eau.

Dans mon front immédiat, il semblait être établi en force dans un bois de cèdres dense, juste au-delà d'une vallée ouverte, qui variait de deux cents à quatre cents mètres de largeur, les cèdres s'étendant sur toute la longueur de la vallée. D'après les événements de la journée et de la soirée du 80, il était évident que les deux armées étaient à proximité immédiate, et les ordres reçus pendant la nuit révélèrent le fait que Rosecrans avait l'intention d'attaquer en lançant sa gauche sur la droite de l'ennemi, avec l'espoir de l'enfoncer vers Murfreesboro', afin que la droite du corps de Crittenden pût attaquer le centre de Bragg à l'envers, tandis que Thomas soutenait Crittenden par un assaut de front simultané ; et d'après les mouvements de l'ennemi à la lumière du jour le lendemain matin, il était clairement indiqué que Bragg avait prévu de balancer sa gauche sur notre droite par une manœuvre exactement similaire, de prendre possession du chemin de fer et de la pique de Nashville, et si possible de nous couper de notre base à Nashville. Les conceptions dans l'esprit des deux généraux étaient presque identiques ; mais Bragg a pris l'initiative, commençant son mouvement environ une heure plus tôt que l'heure fixée par Rosecrans, ce qui lui a valu un immense avantage dans l'exécution dans les premiers stades de l'action.

Dans la soirée du 30, sentant vivement toute la sollicitude qui accompagne l'anticipation d'une bataille, j'examinai ma position avec grand soin, inspectant plusieurs fois toute sa longueur pour remédier aux défauts qui pourraient exister, et faire voir aux hommes que J'étais conscient de leurs intérêts et de leurs avantages. Après la tombée de la nuit, je suis retourné à l'arrière de ma brigade de réserve et, établissant mon quartier général derrière le tronc d'un grand arbre tombé, qui m'abriterait un peu du vent froid de décembre, je me suis allongé à côté d'un petit feu de camp pour me reposer.

A 2 heures du matin du premier, le général Sill revint vers moi pour me rapporter que sur son front un mouvement continu d'infanterie et d'artillerie s'était déroulé toute la nuit à l'intérieur des lignes confédérées, et qu'il était convaincu que Bragg massait sur notre droite dans le but de lancer une attaque de cette direction tôt le matin. Après avoir discuté pendant quelques minutes des probabilités d'une telle conduite de la part de l'ennemi, j'ai pensé que McCook devrait être mis au courant de ce qui se passait, alors Sill et moi sommes retournés le voir à son quartier général, non loin du Griscom Maison, où nous l'avons trouvé endormi sur de la paille dans l'angle d'une clôture à vers. Je l'ai réveillé et lui ai communiqué l'intelligence et nos impressions conséquentes. Il nous en parla pendant quelque temps, mais vu le rôle défensif offensif qu'il devait jouer dans la bataille à venir, il ne parut pas penser qu'il était nécessaire de prendre d'autres dispositions que celles qui avaient déjà été prises. Il dit qu'il pensait que la division Johnson serait capable de s'occuper de la droite, et semblait confiant que le premier assaut qui devait être fait de la gauche de Rosecrans anticiperait et contrecarrerait les desseins que nous présumions. Nous sommes ensuite retournés tous les deux à mon petit feu de camp derrière la bûche, et comme nous continuions à parler de ce que l'on pouvait attendre des indications sur la droite, et Sill devenant plus anxieux, j'ai demandé à deux régiments de la réserve de lui faire rapport, afin qu'ils puissent être placé à une distance d'appui très courte de sa ligne. Il rejoint alors sa brigade, plus satisfait, mais toujours fidèle à la conviction qu'il avait exprimée lors de son premier rapport.

Bien avant l'aube, ma division déjeuna et fut rassemblée sous les armes, l'infanterie en ligne, les canonniers à leurs pièces, mais pendant que nous nous préparions ainsi, tous les signes récents d'activité dans le camp ennemi s'étaient tus, un silence de mort régnait. dans les cèdres devant nous. Peu après l'aube, le général Hardee ouvrit l'engagement, comme Sill l'avait prédit, par une attaque féroce contre la division Johnson, l'extrême droite de la ligne de l'Union. Succès immédiat assistant à cet assaut, Hardee étendit progressivement l'attaque devant Davis, son mouvement prenant la forme d'une roue vers la droite, le pivot étant presque opposé à la gauche de ma division. La division de Johnson a rapidement cédé et deux des brigades de Davis ont été forcées de se replier avec elle, bien que résistant obstinément au début déterminé et radical.

Entre-temps, l'ennemi m'avait également attaqué, avançant à travers un ancien champ de coton sur le front de Sill en masses lourdes, qui étaient furieusement ouvertes par la batterie de Bush de la ligne de Sill, et par les batteries de Hescock et de Houghtaling, qui avaient un feu oblique sur le terrain à partir d'une position de commandement à l'arrière de mon centre. L'effet de ce feu sur la colonne qui avançait était terrible, mais il continua jusqu'à ce qu'il atteigne la lisière du bois où se trouvait la droite de Sill, lorsque mon infanterie s'ouvrit à une distance d'au plus cinquante mètres. Pendant une courte période, les confédérés ont résisté au feu, mais ont ensuite vacillé, se sont cassés et sont tombés vers leur ligne d'origine. Alors qu'ils se retiraient, la brigade de Sill les suivit dans une charge fougueuse, les repoussant à travers le terrain découvert et derrière leurs retranchements. Dans cette charge, le galant Sill a été tué, une balle de fusil passant à travers sa lèvre supérieure et pénétrant le cerveau. Bien que ce fût une lourde perte, la déconvenue de l'ennemi fut telle qu'elle nous donna une heure 5 de temps, et comme le colonel Greusel, trente-sixième Illinois, succédait au commandement de Sill, je lui ai ordonné, alors qu'il prenait en charge, de rappeler la brigade. à sa position d'origine, car la colonne tournante à mon extrême droite prenait maintenant l'attitude la plus menaçante, et il était urgent de s'y préparer.

Lorsque cette partie de l'ennemi repoussée par Sill se remit de sa répugnance, elle s'avança de nouveau vers l'attaque, dirigeant cette fois ses efforts principalement sur mon extrême droite, et le front de la brigade Woodruff de la division Davis, laquelle brigade tenait encore dans sa première position. Devant mon centre, les confédérés furent de nouveau repoussés, mais comme l'assaut de Woodruff s'accompagnait d'une avance de la colonne qui avait forcé Johnson à se retirer, Woodruff dut malheureusement céder, et deux régiments à la droite de mon la ligne l'accompagna jusqu'à ce qu'ils se rallièrent aux deux régiments de réserve que, en prévision de l'attaque initiatique de l'ennemi, j'avais envoyé sur les derrières de Sill avant le jour.

Les divisions Johnson 5 et Davis étaient maintenant pratiquement parties de notre ligne, s'étant retirées avec une perte de toute formation, et elles étaient poursuivies de près par l'ennemi, dont les colonnes suivaient l'arc d'un cercle qui le porterait finalement sur mon arrière. En conséquence du fait que cet état de choses allait bientôt me soumettre à un feu à rebours, j'ai retiré à la hâte la brigade Sill et les régiments de réserve qui la soutenaient, et j'ai ordonné à la brigade de Roberts, qui, à la fin de la seconde repousse ennemie, avait changé de front vers le sud et formé en colonne de régiments, pour couvrir la retraite par une charge sur les confédérés alors qu'ils entraient dans le bois où ma droite avait reposé à l'origine. Roberts a porté l'accusation au bon moment et a été

réussi à contrôler l'avance de l'ennemi, nous donnant ainsi un souffle de respiration, pendant lequel j'ai pu prendre une nouvelle position avec les brigades de Schaefer et de Sill sur le terrain de commandement à l'arrière, où les batteries de Hescock et de Houghtaling avaient été postées toute la matinée .

Le cours général de cette nouvelle position était à angle droit avec ma ligne d'origine, et il a pris la forme d'un angle obtus, avec mes trois batteries au sommet. Davis et Carlin de sa division s'efforcèrent de rallier leurs hommes ici à ma droite, mais leurs efforts furent pratiquement vains, bien que l'apparence calme et froide de Carlin, qui à l'époque fumait une pipe trapue, eut un certain effet, et fut en contraste fort avec la manière excitée de Davis, qui semblait accablé par le désastre qui s'était abattu sur son commandement. Mais peu ont pu être ralliés, car les hommes étaient très démoralisés, et la plupart d'entre eux se replièrent au-delà de la pique de Wilkinson, où ils se réorganisèrent derrière les troupes du général Thomas.

A ce moment, la colonne tournante de l'ennemi recommença à avancer de concert avec la division Cheatham, et comme l'extrême gauche des confédérés était dirigée sur la maison Griscom et leur droite sur la maison Blanton, ma nouvelle position était en danger d'enveloppement. Aucun espoir d'endiguer la marée à ce point ne semblait probable, mais pour gagner du temps je conservai mon terrain le plus longtemps possible, et jusqu'à ce que, sous les ordres du général McCook, je me déplace vers l'avant depuis mon flanc gauche et me fixe à la droite de La division Negley, qui jusqu'à cette heure n'avait presque pas été dérangée par l'ennemi dans la ligne qu'elle avait prise la veille. Sous un feu nourri, nous réussissions cette manœuvre, la brigade Schaefer marchant d'abord, puis les batteries, et les brigades Roberts et Sill suivant. Quand ma division arriva sur ce nouveau terrain, je postai Roberts sur la droite de Negley, avec les canons de Hescock et de Bush, la brigade et les canons occupant une basse crête rocheuse de calcaire, qui leur faisait face vers Murfreesboro', presque au sud. Le reste de ma division était aligné face à l'ouest, le long d'un bosquet de cèdres, le rang arrière reculé sur le flanc droit de Roberts, avec la batterie de Houghtaling dans l'angle. Cela présentait les brigades Sill et Schaefer dans une direction presque opposée à la ligne que nous avions prise avec tant de confiance la veille, et couvrait les arrières de Negley. L'ennemi, dans l'intervalle, avait continué son mouvement de rotation jusqu'à ce qu'il occupât le terrain que mes batteries et ma brigade de réserve avaient occupé le matin, et j'avais maintenant tellement changé ma position que la brigade de gauche de ma division s'est approchée de ses retranchements devant Stone River, tandis que les brigades Sill et Schaeffer, en faisant face presque à l'ouest, affrontaient les troupes réussies qui s'étaient écrasées dans notre flanc

J'avais à peine été redressé dans ce dernier endroit que je fus attaqué par la division Cheatham, qui, malgré les coups vertigineux qu'elle avait précédemment reçus de Sill et de Roberts, avança de nouveau en conjonction avec le mouvement de roue sous le commandement immédiat de Hardee. L'un des combats les plus sanglants de la journée eut lieu. Dans l'accomplissement du dessein original de Bragg, sans aucun doute, la division Cheatham attaqua sur ma gauche, tandis que de lourdes masses sous Hardee, couvertes par des batteries postées sur les hauteurs autrefois occupées par mes canons, attaquaient ma droite, toute la force avançant simultanément. En même temps, l'ennemi ouvrait un feu d'artillerie depuis ses retranchements devant Murfreesboro', et il semblait qu'il était présent de tous côtés. Ma position était forte, cependant, située à la lisière d'un fourré de cèdres dense et commandant une légère dépression de terrain découvert qui s'étendait devant moi. Mes hommes aussi étaient de bonne humeur, bien qu'ils aient été beaucoup bousculés depuis le jour, avec des pertes qui avaient considérablement influencé leur nombre. Seule une courte distance séparait maintenant les lignes rivales, et comme les batteries de chaque côté n'étaient pas à plus de deux cents mètres l'une de l'autre lorsque l'ennemi a fait son assaut, le feu d'artillerie était effrayant dans son effet sur les rangs des deux concurrents, l'ennemi de lourdes masses chancelaient sous le torrent d'obus et de cartouches de nos batteries, tandis que nos lignes étaient amincies par ses projectiles ricochant, qui rebondissaient encore et encore sur la formation calcaire à peine recouverte et filaient sur l'arrière de Negley. Mais tous ses efforts pour nous déloger ou nous détruire furent vains, et pour la première fois depuis le jour, le général Hardee fut sérieusement arrêté dans le mouvement tournant qu'il avait commencé dans le but de prendre possession du brochet de Nashville, et bien que renforcé jusqu'aux deux cinquièmes de l'armée de Bragg. était maintenant à ses ordres, mais il a rencontré des répulsions après répulsions, ce qui a créé de grandes lacunes dans ses lignes et lui a appris qu'il était sans espoir de nous submerger.

Alors que l'ennemi reculait devant sa première attaque, je reçus un message de Rosecrans m'annonçant qu'il prenait de nouvelles dispositions et m'ordonnant de tenir où j'étais jusqu'à ce qu'elles soient terminées. De là, j'ai jugé que les conditions existantes de la bataille exigeraient probablement un sacrifice de mon commandement, j'ai donc informé Roberts et Schaefer que nous devons être prêts à répondre à la demande sur nous en résistant à l'assaut de l'ennemi, quel que soit le résultat . Toute l'énergie était donc consacrée à la simple tenue de notre terrain, et comme les munitions se raréfiaient, des instructions furent données tout au long du commandement pour qu'il réserve son feu jusqu'au moment le plus efficace. Peu de temps après, survinrent un deuxième et un troisième assaut, et bien qu'ils fussent aussi audacieux et furieux que le premier, pourtant dans chaque cas les confédérés furent repoussés, repoussés dans la confusion, mais non sans une perte mortelle pour nous, car le noble Roberts fut tué, et le colonel Harrington, du vingt-septième Illinois, qui succéda à sa brigade, fut mortellement blessé quelques minutes plus tard. J'avais maintenant sur le rouleau de mort trois commandants de brigade, et la perte d'officiers et d'hommes subordonnés était épouvantable, mais leur sacrifice avait accompli le résultat souhaité ; ils n'étaient pas tombés en vain. En effet, la bravoure et la ténacité de ma division donnèrent à Rosecrans le temps nécessaire pour prendre de nouvelles dispositions, et exigèrent de nos ennemis les plus hautes félicitations. *

Une accalmie suivit le troisième assaut féroce, et une enquête montra qu'à l'exception de quelques cartouches dans ma brigade, nos munitions étaient entièrement épuisées ; et tandis qu'il était évident que l'ennemi était réticent à reprendre le combat sur mon front, j'étais cependant convaincu que je ne pourrais pas tenir plus longtemps sans le danger d'une capture finale, alors je me suis préparé à me retirer dès que les troupes de la division Rousseau, qui avait reçu l'ordre de prendre une ligne à ma droite, se mit en position. Les brigades Schaefer et Sill étant sans cartouche, je leur ai ordonné de fixer des baïonnettes pour une charge, et d'attendre toute tentative de l'ennemi pour embarrasser ma retraite, tandis que la brigade de Roberts, offrant une résistance telle que sa petite quantité de munitions le permettrait, était tirée lentement. en direction du brochet de Nashville. Quatre-vingts des chevaux de la batterie de Houghtaling ayant été tués, on tenta de ramener ses canons à la main sur le terrain rocailleux, mais cela ne put se faire, et nous dus les abandonner. Hescock avait également perdu la plupart de ses chevaux, mais tous ses canons étaient sauvés. La batterie de Bush perdit deux morceaux, les broussailles enchevêtrées dans les cèdres denses se révélant un obstacle à leur éloignement que ses efforts presque surhumains ne purent surmonter. Jusqu'ici le duel sanglant m'avait coûté très cher, un tiers de ma division étant tué ou blessé.

La gauche du major-général Withers était opposée à la droite du général Sheridan, commandant la troisième et dernière division du corps de Généial McCook. La droite ennemie était fortement postée sur une crête de rochers, avec des gouffres qui s'entassent. et couvert d'une croissance dense de eedars rugueux. Averti de l'attaque à laquelle il devait s'attendre par la lutte féroce qui se déroulait sur sa droite, il était vallonné préparé pour le début, et cet avis et la force de sa position lui ont permis d'offrir une forte résistance à Withers, dont le devoir c'était pour passer ensuite."

Extrait du rapport du Brigadiercenral AP Stewart : « La force que nous avons engagée dans ce frein de cèdre lamous était composée, au moins en partie, de regulai. Sonie des prisonniers et des blessés a déclaré qu'ils appartenaient aux seizième, dix-septième et dix-huitième réguliers, et que leur brigade était commandée par le colonel (George W.) Roberts, qui tomba en tentant vaillamment de rallier ses hommes en face du centre de ma ligne"

J'avais déjà tué trois commandants de brigade ; un peu plus tard, j'ai perdu mon quatrième colonel Schaefer.

Les difficultés de retrait étaient très grandes, car le sol était exceptionnellement rocheux, et la croissance des cèdres presque impénétrable pour les voitures à roues. Retirant maussadement sous un feu nourri, tandis que la ligne générale se reformait à ma droite et à mon arrière, ma division fut enfin tirée à travers les cèdres et déboucha dans un espace ouvert près de la pique de Murfreesboro, derrière la droite de la division Palmer, deux régiments de La brigade Sill, cependant, à cause de la conformation du terrain, fut obligée de reculer du point où la brigade Woodruff de la division Davis s'était ralliée après le désastre du petit matin. La division est sortie des cèdres avec des rangs ininterrompus, éclaircis par seulement ses tués et blessés, mais peu de disparus. Lorsque nous arrivâmes en terrain découvert, McCook ordonna à la brigade de Roberts, désormais commandée par le colonel Luther P. Bradley, de se diriger sur une courte distance vers l'arrière sur la pique de Nashville, pour repousser la tentative menaçante de l'ennemi contre nos communications. Volontairement et joyeusement, la brigade reprit le combat dans ces nouvelles conditions, et bien qu'elle n'eût plus que trois ou quatre cartouches à l'homme, elle chargea vaillamment et reprit deux pièces d'artillerie que les troupes de l'Union avaient dû abandonner à ce moment-là. .

Peu de temps après que nous ayons débouché des cèdres, Rosecrans m'a chargé d'envoyer quelque secours à la droite de la division du général Palmer ; et deux des régiments de Schaefer, ayant obtenu des munitions, ont été poussés sur la droite de Palmer, accompagnés de quatre des canons de Hescock ; mais l'avance de l'ennemi ici avait déjà été arrêtée par Palmer, et seule une lutte décousue s'ensuivit. Rosecrans, que je rencontrais maintenant en pleine terre à l'ouest de la voie ferrée, derrière Palmer, ordonna que mon commandement relève la division Wood, qui devait se replier et reprendre la nouvelle ligne tracée pendant que je tenais bon dans les cèdres. Son visage habituellement fleuri avait perdu sa couleur rougeâtre, et ses yeux anxieux indiquaient que les désastres de la matinée mettaient ses pouvoirs à rude épreuve, mais il semblait parfaitement comprendre ce qui nous était arrivé. Ses lèvres fermes et le calme avec lequel ses instructions étaient données inspiraient confiance à tout le monde ; et exprimant l'approbation de ce que ma division avait fait, tout en la dirigeant délibérément vers un nouveau point, il renouvela en nous tout l'espoir d'une victoire finale, bien qu'il faille admettre qu'à cette phase de la bataille les chances étaient en grande partie avec l'ennemi.

Retirant les deux régiments et la batterie de Hescock, que j'avais postés à la droite de Palmer, je me suis déplacé comme indiqué par Rosecrans dans la position à l'est du chemin de fer, et me suis formé immédiatement à la droite de Wood, qui était maintenant attaqué tout le long son front, mais plus particulièrement là où sa droite reposait près du chemin de fer. Sous une tempête de balles et d'obus qui affluaient par torrents, mes troupes occupèrent le nouveau terrain, avançant à travers une touffe de bois à découvert au secours de Wood. Nous formant en ligne devant le bois, nous avons versé un feu révélateur dans les rangs de l'ennemi, qui attaquaient alors à travers des champs défrichés ; mais lorsqu'il découvrit des troupes supplémentaires qui l'affrontaient, il abandonna la tentative de prendre la position de Wood. C'est ici que j'ai perdu Schaefer, qui a été tué sur le coup, faisant de mon quatrième commandant de brigade la mort ce jour-là. L'ennemi devant Wood ayant été arrêté, toute notre ligne à l'est du chemin de fer exécuta sans perturbation son mouvement rétrograde jusqu'à une position située à environ trois cents mètres en arrière. Lorsque je me suis replié à la lisière du massif de bois, où lors de mon arrivée au sol j'avais formé pour aider Wood, Rosecrans m'a ordonné de me préparer à lancer une charge si l'ennemi nous attaquait à nouveau. En prévision de ce travail, j'ai massé mes troupes en colonne serrée. L'attaque attendue n'a cependant jamais eu lieu, mais le coup de feu et l'obus d'une canonnade furieuse ont eu un effet fatal sur les hommes et les officiers alors qu'ils étaient allongés le visage contre terre. Les tourments de cette situation éprouvante étaient presque insupportables, mais il était évident pour tous qu'il était nécessaire d'avoir sous la main un corps de troupes compact pour repousser tout assaut que l'ennemi pourrait faire en attendant la reconstruction de l'extrême droite de notre ligne, et un une détermination silencieuse à rester semblait s'emparer de chaque soldat individuellement ; ce silence sinistre n'a pas non plus été interrompu tout au long de la canonnade, sauf dans un cas, lorsqu'un des régiments a éclaté d'une vive acclamation alors qu'un lapin effrayé à la recherche d'une nouvelle cachette a couru en toute sécurité toute la longueur de la ligne sur le dos de les hommes.

Tandis que mes troupes étaient encore couchées ici, le général Rosecrans, avec une partie de son état-major et quelques infirmiers, se rendit sur la ligne réorganisée pour surveiller sa formation et encourager les hommes, et à la poursuite de ces objets déplacés autour du front de ma colonne d'attaque, à portée des batteries qui nous pilonnaient si vicieusement. Alors qu'il passait sur le terrain dégagé sur ma gauche, je le rejoignis. L'ennemi voyant ce groupe monté, braqua ses canons sur lui, et sa précision de tir fut bientôt récompensée. car un coup de feu solide emporta la tête du colonel Garesche, chef d'état-major, et tua ou blessa deux ou trois infirmiers. La mort épouvantable de Garesche nous stupéfia tous, et une expression momentanée d'horreur se répandit sur le visage de Rosecrans ; mais à ce moment-là, l'importance de la maîtrise de soi était vitale, et il poursuivit sa course avec une apparence d'indifférence, que cependant ceux qui l'entouraient immédiatement virent était supposée, car sans aucun doute il ressentit le plus profondément la mort de son ami et de son personnel de confiance. officier.

Aucune autre attaque n'a été lancée contre nous à l'est du chemin de fer pendant le reste de l'après-midi, et juste avant la tombée de la nuit, j'ai reçu l'ordre de me retirer et de prendre position le long du côté ouest de la pique de Nashville, à l'extrême droite de notre nouveau ligne, où la brigade de Roberts et les soixante-dix-troisième et quatre-vingt-huitième Illinois avaient déjà été placés par McCook. à la part prise par mon commandement. La perte de mes commandants de brigade - Sill, Roberts, Schaefer et Harrington et d'un grand nombre d'officiers de régiment et de batterie, avec tant de leurs hommes, m'a profondément touché. Mes rangs éclaircis racontaient la triste histoire des luttes acharnées, indescriptibles par des mots, par lesquelles ma division avait passé depuis 7 heures du matin ; et cela, ajouté à notre état de faim et d'épuisement, était naturellement décourageant. Les hommes étaient devenus des vétérans, cependant, par les fortunes et les malheurs de la journée, et alors qu'ils entr joué,

Mon quartier général était maintenant établi sur le brochet de Nashville, à environ trois milles et demi de Murfreesboro' ; ma division étant alignée à l'ouest de la pique, inclinée et tournée presque à l'ouest, la division Cleburn des confédérés lui faisant face. La division Davis était postée à ma droite, et la brigade Walker du corps de Thomas, qui m'avait fait rapport, prit une ligne qui reliait ma gauche à la division Johnson.

Tard dans la soirée, le général Rosecrans, accompagné du général McCook et de plusieurs autres officiers dont je ne me souviens plus des noms, passa devant mon quartier général en route vers l'arrière pour chercher une nouvelle ligne de bataille sur Overall's Creek, a-t-on dit. - qui préserverait nos communications avec Nashville et offrirait de meilleures facilités de résistance que celle que nous tenions actuellement. Un temps considérable s'était écoulé lorsqu'ils revinrent de cette exploration et se rendirent à leurs commandements respectifs, sans m'indiquer que quelque chose avait été déterminé par la reconnaissance, mais un peu plus tard, le bruit courut à travers les différents quartiers généraux que pendant que le groupe cherchait un nouvelle position, il découvrit les troupes ennemies se dirigeant vers notre droite et nos arrières, la tête de ses colonnes étant conduite dans l'obscurité à l'aide de torches, et qu'il ne nous restait d'autre alternative que de tenir les lignes que nous occupions alors. Les torches avaient été vues sans aucun doute, et avaient peut-être créé une certaine alarme au début dans l'esprit de l'équipe de reconnaissance, mais on s'aperçut bientôt que les lumières provenaient d'un bataillon de la quatrième cavalerie régulière qui piquetait notre flanc et commençait son les feux de bivouac en ce moment. Les incendies et les mouvements supposés n'avaient donc aucun poids pour décider de la proposition de prendre une ligne à la crique de Overall, mais le général Rosecrans, heureusement pour l'armée, décida de rester où il était. Sans doute, des réflexions au cours de sa chevauchée lui firent comprendre que l'ennemi devait être tout aussi infirme que lui. S'il avait été décidé de se replier sur le ruisseau Overall, nous aurions très probablement pu nous retirer sans trop de difficultés, mais un tel mouvement rétrograde aurait laissé à l'ennemi tout le champ de bataille de Stone River et aurait finalement contraint notre retraite à Nashville.

Dans la nuit du 31 décembre, plusieurs démonstrations légères ont été faites sur mon front, mais dans l'obscurité aucune des deux parties n'a ressenti l'effet du feu de l'autre, et quand le jour est revenu, les tirailleurs et les lignes de bataille étaient à peu près dans la même position qu'ils avaient pris. la veille au soir. Peu après l'aube, il devint évident que le conflit allait reprendre, et un peu plus tard l'ennemi reprit l'offensive par une attaque sur mon front gauche, en particulier sur la brigade Walker. Sa tentative fut cependant inefficace et si facilement repoussée qu'elle montra que le caractère désespéré de ses assauts de la veille avait presque épuisé ses forces. Vers 3 heures de l'après-midi, il fit une nouvelle charge faible sur mon front, mais nos tirs des barricades et des fosses à tirs démoralisèrent bientôt ses lignes qui avançaient, qui se replièrent dans une certaine confusion, nous permettant ainsi de récupérer une centaine de prisonniers. Depuis ce moment jusqu'au soir du 3 janvier, la gauche de Bragg resta sur notre front, et continua à se manifester par intervalles par de faibles démonstrations, dont nous nous sommes assurés par la suite qu'elles étaient directement destinées à couvrir l'assaut désespéré qu'il fit contre Breckenridge à gauche de Rosecrans, un assaut qui n'avait en réalité en vue qu'un but défensif, car à moins que Bragg ne déloge les troupes qui se massent maintenant devant sa droite, il serait obligé de retirer le corps du général Polk derrière Stone River et d'abandonner finalement Murfreesboro'. La suite a prouvé que c'était le cas; et l'assaut inconsidéré mené par Breckenridge se soldant par une défaite totale, Bragg se retira de Murfreesboro' dans la nuit du 3 janvier.

Le général Rosecrans occupa Murfreesboro les 4 et 5, après avoir remporté une victoire coûteuse, qui n'était pas assez décisive dans son caractère pour affecter grandement le cours général de la guerre, bien qu'elle ait quelque peu renforcé et accru notre emprise sur le Tennessee moyen. L'ennemi, en se retirant, ne se replia pas très discrètement derrière Duck River jusqu'à Shelbyville et Tullahoma, mais peu d'efforts furent faits pour le suivre. En effet, nous n'étions pas en état de poursuivre, même si cela avait été l'intention au départ de la campagne.

Aussitôt que possible après la retraite confédérée, je parcourus le champ de bataille pour ramasser ceux de mes blessés qui n'avaient pas été emportés vers le sud et pour enterrer mes morts. Dans les cèdres et sur le terrain où j'avais été si férocement agressé lorsque la bataille s'ouvrit le 31 au matin, les preuves de la lutte sanglante apparurent de toutes parts sous la forme d'armes à feu brisées, de fragments d'accessoires et d'arbres éclatés. . Les morts avaient presque tous été laissés sans sépulture, mais comme il était probable qu'ils soient mutilés par des porcs errants, les corps avaient pour la plupart été rassemblés en tas à différents endroits et enfermés par des clôtures. Les tristes devoirs de l'inhumation et des soins aux blessés furent terminés le 5, et le 6, je déplaçai ma division à trois milles au sud de Murfreesboro' sur la pique de Shelbyville, allant au camp sur les rives de Stone River. Ici, l'état de mon commandement a été soigneusement examiné et un effort a été fait pour corriger les défauts révélés par la récente bataille.

Pendant les fiançailles, il y avait eu peu de traînées, et mon

la liste des disparus était petite et légitime ; pourtant, on savait que très peu avaient échappé à leur devoir, et un exemple était nécessaire. Parmi ce petit nombre se trouvaient quatre officiers qui, disait-on, avaient abandonné leurs drapeaux et régiments. Quand leur culpabilité fut clairement établie, et dès que l'occasion se présenta, je fis former toute la division dans un carré creux, fermé en masse, et fis marcher les quatre officiers au centre, où, leur disant que je ne humilier n'importe quel officier ou soldat en lui demandant de toucher leurs épées disgraciées, je les ai obligés à livrer les leurs à mon serviteur de couleur, qui a également coupé de leurs manteaux tous les insignes de rang. Puis, après qu'on eut lu au commandement un ordre du quartier général de l'armée destituant les quatre du Service, la scène se termina en tambourinant les lâches hors du camp. C'était un Spectacle mortifiant, mais depuis ce jour aucun officier de cette division n'a jamais abandonné ses couleurs.

Ma force effective dans la bataille de Stone River était de 4 154 officiers et hommes. * De ce nombre, j'ai perdu 1633 tués, blessés et disparus, soit près de 40 pour cent. Dans les années restantes de la guerre, bien que souvent engagé dans les combats les plus sévères, je n'ai jamais connu dans aucun de mes commandements un taux de pertes aussi élevé. Le rapport des pertes dans l'ensemble de l'armée de Rosecrans était également élevé, et les pertes de Bragg étaient presque aussi grandes. Rosecrans emporta dans l'action environ 42 000 officiers et hommes. Il a perdu 13 230, soit 31,5%. La force effective de Bragg était de 37 800 officiers et hommes; il a perdu 10 306, soit près de 28 pour cent.

Bien que notre victoire ait été chèrement achetée, l'importance de gagner la journée à n'importe quel prix était très grande, en particulier lorsque l'on considère ce qui aurait pu être le résultat si la bravoure de l'armée et les manœuvres au cours de la première catastrophe ne nous avaient sauvés de la défaite ultime. . Nous étions partis de Nashville pour une campagne offensive, probablement sans intention d'aller au-delà de Murfreesboro', au milieu de l'hiver, mais toujours dans l'espoir de porter un coup écrasant si l'ennemi acceptait notre défi de combattre. Il nous a rencontrés avec un plan d'attaque presque le pendant du nôtre. Dans l'exécution de son plan, il avait de nombreux avantages, dont le moindre n'était pas sa connaissance intime du terrain, et il faillit nous détruire. S'il l'avait fait, Nashville serait probablement tombé ; en tout cas, le Kentucky aurait été de nouveau ouvert à ses incursions, et le théâtre de la guerre aurait très probablement été transféré une fois de plus sur la rivière Ohio. Dans l'état actuel des choses, cependant, Nashville était fermement établie comme base pour les opérations futures, le Kentucky était à l'abri de la possibilité d'être à nouveau envahi, et Bragg, jeté sur la défensive, a été contraint de réfléchir à la protection de l'intérieur. de la Confédération et de la sécurité de Chattanooga, plutôt que de se livrer à des projets de conquête au nord de la rivière Cumberland. Alors qu'il tenait toujours dans le Tennessee moyen, son emprise était tellement relâchée que seul un léger effort serait nécessaire pour le repousser en Géorgie, et ainsi donner à la région montagneuse de l'Est du Tennessee l'occasion de prouver sa loyauté envers l'Union.

La victoire apaisa les craintes de l'Ouest et du Nord-Ouest, anéantit les espoirs de l'élément sécessionniste du Kentucky, raviva les esprits affaissés des Tennessees de l'Est et démoralisa les désunionistes du Tennessee moyen ; pourtant c'était une victoire négative en ce qui concerne le résultat sur le champ de bataille.


Bataille de la rivière des pierres

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Bataille de la rivière des pierres, aussi appelé Bataille de Murfreesboro, (31 décembre 1862-2 janvier 1863), affrontement sanglant mais indécis de la guerre de Sécession dans le Tennessee qui fut une victoire psychologique pour les forces de l'Union. L'armée confédérée de 34 700 hommes du général Braxton Bragg est confrontée à Stones River, près de Murfreesboro, par 41 400 soldats de l'Union du général William S. Rosecrans, qui ont reçu l'ordre de chasser Bragg de l'est du Tennessee. Après l'âpre bataille en dents de scie du premier jour, l'armée de l'Union battue était sur le point de battre en retraite, mais Rosecrans a décidé de tenir bon. Le 3 janvier, les forces confédérées également épuisées de Bragg se retirent vers le sud. La ténacité de Rosecrans a ainsi évité une défaite potentiellement grave de l'Union. Les pertes de l'Union s'élevaient à 12 906. Les pertes confédérées s'élevaient à 11 739. Le champ de bataille national de Stones River (créé en 1927) commémore la bataille.

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La Stones River est composée de trois fourches principales : les fourches Ouest, Moyenne et Est. Le West Fork, long de 39,1 miles (62,9 km), [5] s'élève dans le comté de Rutherford le plus au sud, près de la limite du comté de Bedford. La partie en amont de son parcours est à peu près parallèle à la US Highway 231. La Middle Fork, longue de 19,8 miles (31,9 km), s'élève dans une zone de collines basses, ou de bosses, également près de la ligne avec le comté de Bedford, près de Hoovers. Gap, une importante route de mouvement de troupes pendant la guerre de Sécession. Il coule à peu près parallèlement à, mais à l'ouest de, l'Interstate 24 et l'US Highway 41, et est rencontré par la West Fork près de la State Route 99. La East Fork est la plus longue, à 54,0 miles (86,9 km) [5] elle s'élève à Cannon Comté de Short Mountain, une valeur aberrante du plateau de Cumberland, et traverse Woodbury, le siège du comté. Ce flux est à peu près parallèle à la U.S. Route 70S.

La West Fork passe juste à l'ouest du centre-ville de Murfreesboro. Juste au nord-ouest de Murfreesboro le long de West Fork se trouve le champ de bataille national de Stones River, site de la bataille de Stones River, une bataille majeure de la guerre civile qui s'est déroulée du 31 décembre 1862 au 2 janvier 1863. L'East Fork va bien à la au nord de Murfreesboro, adjacent au terrain de l'hôpital Alvin C. York des anciens combattants, et est traversé par la US Highway 231 près de la communauté de Walterhill, site d'un ancien barrage hydroélectrique utilisé pour l'alimentation électrique de la région environnante avant l'avènement de la Tennessee Valley Authority. A proximité de ce site se trouve une gigantesque décharge exploitée par Browning-Ferris Industries.

Réservoir Modifier

La confluence des deux principales fourches se produit dans le nord-est du comté de Rutherford, près de Smyrne. Au confluent, les deux sont déjà quelque peu relâchés en raison de la mise en eau du barrage J. Percy Priest, un développement du United States Army Corps of Engineers construit dans les années 1960 et nommé en l'honneur d'un ancien membre du Congrès de Nashville. La mise en eau du réservoir a entraîné un changement majeur dans les modèles de croissance résidentielle à Nashville à la fin des années 1960 et dans les années 1970, car les gens souhaitaient vivre près du lac, qui est très développé avec des rampes de mise à l'eau, des marinas, des parcs et d'autres aires de loisirs, des terrains de camping et même une plage artificielle.

En 1979, le barrage a été bombardé à la dynamite comme ruse pour couvrir une vague de crimes qui aurait eu lieu lors des inondations massives qui en ont résulté. Les conspirateurs n'ont réussi qu'à détruire quelques portes de fer à la base du barrage. Les suspects ont ensuite été reconnus coupables et condamnés à de lourdes peines de prison. [6]

Le barrage est visible depuis le pont juste en dessous sur l'Interstate 40 juste en dessous du barrage est une zone de pêche souhaitable dans certaines conditions de décharge, mais ces dernières années, l'accès a parfois été limité en raison de problèmes de sécurité. Juste en dessous du barrage se trouve également le début du sentier de la Stones River Greenway, une partie importante du Nashville Greenways Project. [7]

Tailwaters Modifier

Entre le barrage Percy Priest et l'embouchure de la rivière Stones, la rivière traverse Clover Bottom, une grande plaine inondable et le site d'une ancienne plantation dont la maison Clover Bottom Mansion, après de nombreuses années de désuétude, de négligence et de vandalisme, est maintenant le siège pour la Commission historique du Tennessee. "Clover Bottom" était autrefois le nom d'une école de détention voisine pour les enfants et les adultes handicapés mentaux. La zone immédiate est également le site d'un hôpital psychiatrique public et de la Tennessee School for the Blind. Clover Bottom est également la séparation des quartiers de Nashville, Donelson et Hermitage.


Murfreesboro, Tennessee. Cette carte est un dessin colorié à la main, à la plume et à l'encre, par Ole R. Dahl de Co. B, 15th Wisconsin Infantry qui montre le champ de bataille de Stones River. Il représente des routes, des ruisseaux, de la végétation et des reliefs par des hachures. L'encart présente un croquis topographique de la ville de Murfreesboro Ten., comté de Rutherford. Voir le document source original : WHI 90782

Portrait du soldat de la guerre civile Ole A. Lee, 15e compagnie d'infanterie D, qui a été tué à Stone's River, Tennesse, le 3 décembre 1862, à l'âge de 17 ans. Voir le document source original : WHI 28290

Date(s) : 31 décembre 1862-2 janvier 1863

Localisation : près de Murfreesboro, Tennessee (Google Map)

Campagne : Campagne de Stones River (décembre 1862-janvier 1863)

Sommaire

La bataille de Stones River a enregistré un pourcentage de victimes plus élevé que toute autre bataille majeure de la guerre civile et 38 % des combattants ont été signalés tués, blessés ou portés disparus à la fin de la bataille.La bataille a également renforcé le contrôle de l'Union sur le centre du Tennessee.

À l'automne 1862, les armées de l'Union occupaient la moitié ouest du Tennessee. Les troupes confédérées s'étaient retirées au milieu du Tennessee à Murfreesboro, une riche région agricole, après leur défaite à la bataille de Perryville. Les troupes de l'Union avancèrent sur Murfreesboro le 31 décembre 1862. Environ 41 000 soldats de l'Union affrontèrent 38 000 confédérés sous une pluie battante, du grésil et du brouillard. Les deux parties ont échangé le contrôle du champ de bataille pendant trois jours jusqu'à ce qu'elles se retirent toutes les deux et que l'Union prenne le contrôle de la ville. Les riches terres agricoles destinées à nourrir les confédérés approvisionnaient désormais l'Union.

Le rôle du Wisconsin

Neuf unités du Wisconsin étaient impliquées à Stones River : les 1er, 10e, 15e, 21e et 24e régiments d'infanterie du Wisconsin et les 3e, 5e, 8e et 10e batteries d'artillerie légère du Wisconsin.

Le 1st Wisconsin Infantry était tenu en réserve. La bravoure du 10e a conduit un général à commenter qu'ils "auraient subi l'extermination plutôt que d'avoir cédé leur terrain sans ordres". Le 15 a remporté une citation des commandants de l'Union « pour bravoure et sang-froid sous le feu » le premier jour. Le 10e et le 15e ne se sont battus que le premier jour parce qu'ils ont perdu tellement d'hommes qu'ils ne pouvaient pas continuer. Le 21 était aux avant-postes tous les trois jours. Le 24e a perdu près de 40 pour cent de ses hommes et presque tous ses officiers.

Liens pour en savoir plus
Lisez à propos des expériences des troupes du Wisconsin
Lisez les détails graphiques d'un journal d'un soldat du Wisconsin blessé
Afficher les cartes de bataille
Afficher les documents originaux

[Source : Report on the Nation's Civil War Battlefields (Washington, 1993) Estabrook, C. Records and Sketches of Military Organizations (Madison, 1914) Love, W. Wisconsin in the War of the Rebellion (Madison, 1866).]


Bataille de la rivière des pierres

Aux derniers jours de décembre 1862, la guerre civile était à plus de la moitié de sa deuxième année, et son cours s'était certainement retourné contre la Confédération. La chute de Fort Henry et Fort Donelson, la perte de la Nouvelle-Orléans, l'occupation de Nashville, la capture de l'île #10, la capture de Memphis, le triomphe fédéral à la bataille de Shiloh, la prise de contrôle par l'Union de Memphis and Charleston Railroad , la défaite stratégique d'Antietam et l'échec de la campagne du Kentucky ont fourni des preuves incontestables que la guerre allait mal pour le Sud. Malgré les nombreuses pertes, les occasions manquées et les déceptions, les confédérés ont toujours fait preuve d'un esprit combatif. Déterminés encore à vaincre, ils se tenaient à la veille d'une autre grande bataille à l'approche de la fin décembre.

L'armée de l'Union du Cumberland, forte de quelque quarante-quatre mille hommes et commandée par le major-général William S. Rosecrans, était déployée à environ trente milles au sud-est de Nashville. Positionné le long des rives de la fourche ouest de Stones River près de la petite ville de Murfreesboro, il faisait face à l'armée du Tennessee de trente-huit mille hommes de Braxton Bragg. Chaque commandant prévoyait de frapper le flanc droit de son ennemi tôt le matin du 31 décembre. Les deux armées se reposaient à cheval sur le Nashville Turnpike et le chemin de fer de Nashville.

La nuit précédant le début de l'effusion de sang, alors que les soldats des deux armées se préparaient à ce qui promettait d'être une nuit agitée, l'un des événements les plus inhabituels de la guerre a eu lieu. Dans le calme de la froide nuit d'hiver, les fanfares militaires des deux armées ont commencé à jouer leurs morceaux préférés. Pendant un certain temps, la création musicale a pris les caractéristiques d'un concours Nord-Sud, alors que « The Bonnie Blue Flag » rivalisait avec « Hail Columbia ». Sweet Home, et, l'un après l'autre, divers groupes, Union et Confederate, se sont joints à nous, jusqu'à ce que tous les groupes des deux armées jouent "Home Sweet Home". C'était un étrange prélude à l'un des plus sanglants. batailles de la guerre.

Tôt le matin du 31 décembre, par une aube froide, humide et misérable, le corps confédéré du lieutenant-général William J. Hardee frappa le premier. Sortant des touffes de cèdres noirs dans la pénombre du matin, ils ont stupéfié les troupes du major-général Alexander M. McCook, qui étaient encore au petit-déjeuner. Toute la force de l'assaut contre l'aile droite fédérale tomba sur les brigades du brigadier général Edward N. Kirk et du brigadier général August Willich. Au moment de la charge confédérée, les hommes de Kirk étaient sous les armes, mais certains des chevaux d'artillerie avaient été dételés et emmenés à l'eau. La confusion qui en a résulté a été aggravée lorsque Kirk a subi une blessure mortelle. Les hommes de Willich cuisinaient et prenaient leur petit-déjeuner, les bras empilés. Willich lui-même, de retour d'une visite avec un autre général, se dirigea droit vers les confédérés et fut capturé. Ironiquement, Rosecrans a amélioré l'efficacité de l'attaque confédérée en trompant le commandant confédéré en lui faisant croire que le flanc droit fédéral était plus fort qu'il ne l'était. Le commandant de l'Union a ordonné que des feux de camp soient construits à des centaines de mètres au-delà de la droite de McCook. La tromperie a trompé Bragg, qui a ordonné à ses colonnes d'attaque de se déplacer plus largement sur le flanc des Yankees. Quand ils ont frappé, les confédérés ont attaqué sous un meilleur angle, et seul le brigadier général Philip H. Sheridan du corps de McCook a fait une retraite de combat avec sa division.

Le corps de Hardee, soutenu par le corps du lieutenant-général Leonidas Polk, a été le fer de lance de l'effort du Sud et a forcé les fédéraux à se retirer sur environ deux milles et demi jusqu'à l'autoroute à péage et au chemin de fer de Nashville. Une fois qu'il a réalisé l'ampleur de l'assaut confédéré, Rosecrans a annulé son offensive prévue et a travaillé à la construction d'une ligne défensive le long de l'autoroute pour protéger sa ligne de ravitaillement et de renfort de Nashville. À midi, le corps fédéral du major-général George H. Thomas tenait le secteur clé, où la ligne de l'Union se repliait vers l'ouest, juste au sud de l'autoroute et du chemin de fer.

Bragg ordonna au major-général John C. Breckinridge de la division, la plus grande de l'armée, d'abandonner sa position à l'est de Stones River et de renforcer l'effort à l'ouest de la rivière. Si Bragg pouvait briser la résistance fédérale et les couper de leur base de Nashville, il semblait probable qu'il remporterait une grande victoire.

Les combats les plus féroces de l'après-midi ont eu lieu à l'angle de la ligne de l'Union dans un fourré dense de cèdres de quatre acres connu localement sous le nom de forêt ronde et surnommé par la suite « demi-acre de l'enfer » par les soldats qui s'y sont battus. Les hommes de Thomas tenaient le terrain critique qui couvrait à la fois l'autoroute à péage et le chemin de fer, et les confédérés ont perdu une autre occasion de triomphe.

Les deux armées ont passé le jour du Nouvel An à se réorganiser et à se préparer à reprendre la bataille. Les fédéraux envoyèrent des troupes à travers Stones River et occupèrent une crête à partir de laquelle des tirs d'enfilage pourraient menacer la position sud. Le 2 janvier, Bragg ordonna à Breckinridge de retraverser la rivière et de chasser les forces de l'Union des hauteurs. Breckinridge protesta contre l'impossibilité de la mission mais obéit à l'ordre. Tard dans l'après-midi, Breckinridge attaqua et chassa les fédéraux de la colline. Cependant, alors que les confédérés poursuivaient l'ennemi vers la rivière, ils ont été accueillis par des tirs d'artillerie de l'Union depuis une position de commandement de l'autre côté du ruisseau. Les Sudistes subissent de lourdes pertes et se replient, tandis que les troupes de l'Union repassent le fleuve et occupent à nouveau les hauteurs. Le général Rosecrans tint sa position le lendemain, et cette nuit-là, Bragg décida de battre en retraite, se retirant le long du chemin de fer de Nashville et Chattanooga sur une trentaine de milles jusqu'à Tullahoma.

Le nombre total de victimes des deux côtés a atteint environ 24 645. Aucune autre bataille du Tennessee n'a tout à fait égalé ce chiffre pour les pertes, bien que quelques centaines d'hommes de plus soient morts à Shiloh qu'à Stones River. La retraite confédérée a laissé les forces de l'Union en possession du champ de bataille, et le général Rosecrans a revendiqué Stones River comme un triomphe fédéral, une revendication rapidement acceptée à Washington, D.C.


Bataille de Stone River - Histoire

Par Mike Phifer

Pendant des semaines, le major-général William Rosecrans avait entendu de plus en plus de grognements de Washington sur la façon dont il devrait déplacer son armée de Nashville et frapper les forces confédérées du général Braxton Bragg à 30 miles de Murfreesboro. Jusqu'à présent, cependant, Rosecrans n'avait pas bougé, et il n'avait pas l'intention de le faire tant qu'il n'était pas prêt. Nouvellement nommé à son commandement fin octobre 1862, Rosecrans avait remplacé le major-général Don Carlos Buell, que le président Abraham Lincoln avait limogé pour sa mauvaise gestion de la campagne du Kentucky qui venait de se terminer. Contrairement à Buell, qui n'était pas très apprécié de ses hommes, le fumeur de cigares, énergique et optimiste Rosecrans était populaire auprès de ses officiers et de ses soldats. « Nous étions heureux d'être délivrés de Buell », a écrit un sergent du 51e régiment de l'Indiana. "Aussi bon qu'ait été un militaire le général Buell", a ajouté Robert Stewart du 15th Ohio, "il n'a jamais gagné l'amour et a entièrement perdu la confiance de l'armée qu'il commandait."

Prise de commandement de l'armée du Cumberland

Le général de division William S. Rosecrans.

Diplômé de West Point et fervent catholique, Rosecrans avait connu une carrière militaire relativement réussie jusqu'à présent dans la guerre, ayant commandé les forces de l'Union en Virginie occidentale et plus tard servi sous les ordres du major-général Ulysses S. Grant pendant la campagne réussie de Corinthe. Prenant le commandement le 30 octobre, Rosecrans trouve l'armée du Cumberland en mauvais état. Des milliers de personnes avaient déserté, les troupes n'avaient pas été payées depuis six mois et les lignes de ravitaillement étaient constamment menacées par des raiders confédérés intrépides tels que John Hunt Morgan et Nathan Bedford Forrest. Rosecrans a rapidement déplacé son armée de Bowling Green, Kentucky, à Nashville pour contrer une menace confédérée présumée contre la capitale du Tennessee. À Nashville, il a commencé à remodeler l'armée, à faire respecter la discipline et à réglementer la vie du camp, ce qui a entraîné une amélioration du moral. "Vous ne savez pas à quel point tout le monde est heureux du changement de Buell pour lui", a écrit le colonel Hans Christian Heg du 15e Wisconsin. "Je viens d'arriver au quartier général de Rosecrans et j'ai eu une poignée de main du vieil homme."

L'approvisionnement de Nashville restait un problème. La rivière Cumberland était trop peu profonde pour la navigation, et le Louisville & Nashville Railroad était régulièrement déchiré par des raiders confédérés. Rosecrans ne bougera pas tant que ses problèmes d'approvisionnement ne seront pas maîtrisés, même s'il est menacé de renvoi. « Le président est très impatient de votre long séjour à Nashville », a averti le général en chef Henry Halleck le 4 décembre. « La saison favorable à votre campagne sera bientôt terminée. Vous donnez à Bragg le temps de se ravitailler en pillant le pays que votre armée aurait dû occuper. Si vous restez une semaine de plus à Nashville, je ne pourrai pas empêcher votre renvoi.

Pour l'instant, ni l'armée du Cumberland ni Rosecrans n'allaient nulle part. Un Rosecrans provocateur a riposté à Halleck : « Je n'ai besoin d'aucun autre stimulus pour me faire faire mon devoir que la connaissance de ce que c'est. Aux menaces d'éloignement ou autres, je dois être autorisé à dire que je suis insensible. Halleck a adouci sa rhétorique, mais il a continué à exhorter Rosecrans à agir en l'informant de la préoccupation du président pour le milieu du Tennessee et la reconvocation du parlement britannique, où l'on craignait que des sympathisants du sud ne poussent le gouvernement à reconnaître l'indépendance confédérée. « Si l'ennemi restait en possession du Middle Tennessee, écrit Halleck, on dira qu'il a gagné sur nous.

“Combattez-les ! Combattez, je dis!”

À Noël, avec la montée de la rivière Cumberland, la réouverture du chemin de fer et cinq semaines de ravitaillement accumulés à Nashville, Rosecrans était enfin prêt à déménager. Le moment semblait opportun pour frapper - les rapports indiquaient qu'une division de l'armée du Tennessee avait été envoyée ailleurs et que le gros de la cavalerie confédérée sous Morgan et Forrest était en train de faire un raid dans l'ouest du Tennessee. Rencontre avec ses commandants de corps le jour de Noël, Rosecrans a précisé ses ordres de marche pour l'armée. En faisant claquer sa tasse de grog sur la table en bois, Rosecrans s'est exclamé : « On déménage demain, messieurs ! Nous commencerons l'escarmouche, probablement dès que nous passerons les avant-postes. Pressez-les fort ! Chassez-les de leurs nids ! Faites-les combattre ou courir ! Frappez fort et vite ! Ne leur donnez pas de repos ! Combattez-les! Combattez-les! Combattez, dis-je !

À trente miles au sud-est de Nashville, l'armée confédérée du Tennessee occupait une position défensive en forme de croissant, avec la ville de Murfreesboro au centre. De là, les confédérés pouvaient surveiller Rosecrans à Nashville et défendre le Middle Tennessee en même temps. Lorsque le gros des soldats confédérés fatigués atteignit Murfreesboro fin novembre, ils avaient désespérément besoin de repos et de provisions. La désertion et la maladie ont hanté l'armée après que Bragg les ait menés en retraite après la campagne infructueuse du Kentucky. À Murfreesboro, la nourriture, les vêtements et les munitions dont ils avaient tant besoin ont commencé à restaurer la santé et la confiance des soldats. Des cabanes en rondins et des abris douillets ont été construits pendant que l'armée s'installait pour l'hiver. Avec les vacances qui approchaient, le mariage de gala de John Hunt Morgan a apporté un esprit festif au camp. Les visites de membres de la famille de nombreux soldats du Tennessee et du Kentucky ont également remonté le moral. « Nous vivions comme des seigneurs », se souvient Gervis Grainger du 6th Kentucky Infantry.

Cependant, tout n'allait pas bien. Deux soldats ont été exécutés pour désertion, augmentant l'amertume des hommes contre leur commandant impassible et austère. Braxton Bragg, lui-même diplômé de West Point et vétéran décoré de la guerre du Mexique, était intensément détesté par la plupart de ses hommes et de ses officiers. Souvent entravé par la maladie - réelle ou imaginaire - Bragg était un strict disciplinaire qui excellait dans les tâches administratives, mais il manquait de capacité en tant que tacticien sur le champ de bataille. À la mi-décembre, le président confédéré Jefferson Davis est arrivé à Murfreesboro pour inspirer l'armée, passer en revue les troupes et s'entretenir avec son vieil ami Bragg, qui lui avait rendu visite un mois plus tôt pour discuter des appels à son renvoi. Bragg a défendu sa conduite de la campagne du Kentucky, où il avait perdu la bataille de Perryville face à Buell, destitué depuis. Après la conférence de Richmond, Davis avait placé le général Joseph E. Johnston au commandement général du théâtre occidental, qui engloberait le commandement de Bragg ainsi que celui du lieutenant-général John Pemberton au Mississippi.

Préoccupé par la défense de Vicksburg et de la vallée du Mississippi, Davis, malgré la suggestion antérieure de Johnston d'envoyer des troupes de l'Arkansas, affaiblit l'armée de Bragg en ordonnant à 7 500 soldats sous le commandement du major-général Carter Stevenson de rejoindre Pemberton. Bragg s'est opposé à cette décision, assurant à Davis que les raids de cavalerie de Forrest dans l'ouest du Tennessee feraient plus pour ralentir l'avance fédérale sur Vicksburg que de renvoyer une partie de son armée avec une grande force fédérale assise à seulement 30 miles de Nashville. Davis, cependant, insista, ne croyant pas que Rosecrans quitterait Nashville avant le printemps prochain au plus tôt. S'il l'a fait, Davis a dit à Bragg un peu inutilement: "Combattez si vous le pouvez et reculez au-delà du Tennessee."

Escarmouche le premier jour

Rosecrans a rapidement prouvé que Davis avait tort, bien que son avance ait pris un départ peu propice. Une journée froide et maussade accueillit l'armée du Cumberland alors qu'elle sortait de Nashville le 26 décembre. Rosecrans avait divisé l'armée en trois corps. L'aile droite de l'armée, composée d'environ 16 000 hommes, était commandée par le général de division Alexander McDowell McCook. Il devait se déplacer plein sud vers le Nolensville Pike. Le corps central de 13 500 hommes, sous le commandement du major-général George Thomas, devait descendre la Franklin Road jusqu'à Brentwood, puis couper vers l'est derrière McCook et prendre position au centre de l'armée. Les 14 500 hommes de l'aile gauche, commandés par le major-général Thomas Crittenden, avanceraient le long de l'autoroute Nashville-Murfreesboro.

Avec les trois colonnes bien positionnées pour se soutenir les unes les autres si nécessaire, les manteaux bleus ont cheminé vers le sud sur des routes boueuses tout en étant bombardés par la pluie battante. Le commandant de cavalerie de l'Union Brig. Le général David Stanley avait divisé son commandement en trois forces de blindage pour accompagner les colonnes d'infanterie. Des escarmouches ont rapidement éclaté lorsque les colonnes fédérales ont heurté la cavalerie confédérée. Brick. Les soldats vêtus de gris du général John Wharton ont mené une action retardatrice contre la colonne de McCook. Plus à l'est, des soldats confédérés sous le commandement du brigadier. Le général Joseph Wheeler, qui commandait la cavalerie de Bragg, ralentit l'avancée des hommes de Crittenden. La tombée de la nuit a mis fin au sparring du premier jour.

Les colonnes fédérales repartirent le lendemain. La cavalerie confédérée a de nouveau mené une action d'arrière-garde pour ralentir l'avance de l'Union et donner à Bragg le temps de concentrer ses forces exposées. Le 28, l'armée du Tennessee se mit en position pour faire face à l'avance de Rosecrans, qui s'était arrêtée le jour du sabbat pour permettre aux soldats fatigués de se reposer. Bragg avait divisé son armée de 38 000 hommes en deux corps. L'aile gauche était sous le commandement du lieutenant-général Leonidas Polk, un West Pointer qui, des années plus tôt, avait démissionné de l'armée pour devenir évêque épiscopal. Polk critiquait le leadership de Bragg et en avait dit autant à Jefferson Davis lorsqu'il avait rendu visite au président après la campagne du Kentucky, et il avait exhorté Davis à remplacer Bragg par Johnston. Le corps de Polk était positionné à l'ouest de Murfreesboro, séparé de la ville par la sinueuse Stones River, qui se trouvait dans son dos. La division du major-général Jones Withers était en première ligne de la position de Polk, avec la division du major-général Benjamin Franklin Cheatham à 500 mètres derrière lui en réserve.

Tactiques de fusil et d'infanterie légère de Hardee

Lieutenant-général William Hardee.

De l'autre côté de la rivière se trouvait le corps du lieutenant-général William Hardee, l'aile droite de l'armée du Tennessee. Hardee, un autre West Pointer, avait vu l'action dans les guerres séminole et mexicaine et avait écrit le célèbre manuel militaire, Tactiques de fusil et d'infanterie légère de Hardee. Une division dirigée par l'ancien vice-président américain, le major-général John Breckinridge, était positionnée à l'est de Stones River sur le Lebanon Pike. Huit cents mètres derrière Breckinridge, le major-général Patrick Cleburne a déployé sa division acharnée. La division du major-général John P. McCown du corps de Hardee a été placée en réserve sur la rive est de la rivière.

Comme Polk, Hardee critiquait également le commandement de Bragg.Hardee était troublé par le terrain que Bragg avait choisi de défendre et écrira plus tard dans son rapport après action : « Le champ de bataille n'offrait aucun avantage particulier pour la défense. Il craignait que les champs ouverts bordés de freins en cèdre ne fournissent une couverture aux soldats ennemis. « Le pays de tous côtés est entièrement ouvert et accessible à l'ennemi », se plaint-il. Les gros rochers, les crevasses profondes et les zones fortement boisées brisées par les champs agricoles rendaient le terrain difficile pour la cavalerie ou l'artillerie. Stones River était un autre danger potentiel : l'armée de Bragg était divisée de part et d'autre. Bien qu'il puisse être passé à gué n'importe où, une forte tempête de pluie pourrait soulever la rivière suffisamment pour séparer les deux corps l'un de l'autre.

Combattre à travers la rivière Stone’s

Rosecrans s'attendait à ce que les rebelles tentent de défendre Stewart's Creek, à 10 milles au nord-ouest de Murfreesboro. Mais lorsque le corps de Crittenden a pataugé dans les eaux glaciales du ruisseau le 29 décembre, tout ce qu'il a trouvé, c'est un piquet de cavalerie ennemi. McCook, quant à lui, a descendu la Franklin Pike en direction de Murfreesboro. Les soldats de Wheeler ont désespérément essayé de ralentir les fédéraux, mais ils ont été largement dépassés en nombre et contraints de retourner à Murfreesboro.

Le général de division John C. Breckinridge.

À 15 heures, le brigadier. Gén. Les divisions de Patrick Wood et de John Palmer du corps de Crittenden aperçurent la division Breckinridge du côté est de Stones River. Lorsque Crittenden est monté pour rejoindre Palmer et Wood vers 17 heures, l'ordre est venu de Rosecrans de pousser jusqu'à Murfreesboro. L'obscurité recouvrant maintenant la campagne, Crittenden ordonna docilement d'avancer, malgré les protestations de ses deux commandants de division, qui l'exhortèrent à ne pas avancer. Finalement, Crittenden arrêta ses forces et décida d'essayer de retrouver Rosecrans, qui venait d'arriver. Rosecrans a immédiatement annulé la commande.

L'annulation est arrivée trop tard pour la brigade du colonel Charles Harker dans la division Wood, qui avait déjà traversé la rivière. Après avoir conduit des piquets confédérés et les avoir poussés jusqu'à Wayne's Hill, où une batterie a été installée, le 51st Indiana de la 3rd Brigade a presque pris à la fois la batterie et la colline. Seule l'arrivée des 9th Kentucky et 41st Alabama régiments sauva les canons et força le 51st Indiana à se replier. La brigade Harker se retire de l'autre côté de la rivière à 22 heures.

Deux heures plus tard, d'autres troupes étaient à l'offensive, mais cette fois il s'agissait de confédérés. Wheeler et ses hommes sortirent du camp, traversèrent Stones River et disparurent dans l'obscurité et la pluie. À la tête du Liban Pike, Wheeler prévoyait de frapper l'arrière de l'Union. À cinq milles au-dessus de la pique, les soldats ont freiné leurs montures vers l'ouest et ont percuté un train de wagons fédéral à l'aube, incendiant 20 wagons. Pour le reste de la journée, les soldats de Wheeler semèrent le chaos, brûlant des centaines de wagons et faisant de nombreux prisonniers. À la tombée de la nuit, Wheeler avait sérieusement endommagé la ligne d'approvisionnement fédérale et capturé suffisamment d'armes pour armer une brigade entière, en plus de remonter ses hommes avec des chevaux frais. Wheeler rejoignit Bragg le lendemain.

Major Lovell H. Rousseau.

Alors que Wheeler causait du chagrin à l'arrière de son armée, Rosecrans passa la majeure partie du 30e à déplacer ses hommes en position pour la bataille à venir. Le corps de Crittenden, avec Stones River d'un côté, s'étendait à travers le Nashville Turnpike. La division du major-général Lovell Rousseau, du centre de Thomas, a été placée en réserve, tandis que le brigadier. La division du général James Negley a pris position avec Crittenden à sa gauche et les Wilkinson Pike and McCook à sa droite. Le plan de Rosecrans pour le jour à venir était d'envoyer Crittenden à travers Stones River, de percer la division de Breckinridge et de conduire les rebelles à Murfreesboro. Pendant que cela se passait, Thomas, avec la division Palmer, devait traverser la rivière et pousser vers Murfreesboro. McCook sur le flanc droit devait prendre une position défensive en cas d'attaque. Sinon, il devait mener une attaque de maintien contre les forces confédérées qui lui faisaient face. Préoccupé par son aile droite, Rosecrans ordonna à McCook d'étendre ses feux de camp au-delà de son flanc droit pour donner aux rebelles l'impression qu'il y avait une force beaucoup plus importante sur leur gauche.

Bragg, pour sa part, craignait que son flanc gauche, qui ne s'étendait pas au-delà de Franklin Road, ne soit tourné par McCook. Pour contrer cette menace, Bragg ordonna à la division McCown d'avancer au-delà de la route. La division de Cleburne a également été envoyée sur le flanc gauche pour soutenir McCown, avec Hardee pour accompagner ses deux divisions. Breckinridge est resté où il était. Le plan de bataille de Bragg pour le lendemain était similaire à celui de Rosecrans. Il avait l'intention de frapper le flanc gauche de l'ennemi. Croyant que McCook lancerait l'assaut majeur, Bragg informa Hardee et Polk de son intention de frapper d'abord les fédéraux le long de la Nashville Turnpike. Polk, cependant, a eu une autre idée. Avec le flanc gauche confédéré étendu, les deux divisions de Hardee pourraient attaquer la droite fédérale. Ensuite, le commandement de Polk effectuerait une « roue constante vers la droite » et conduirait les fédéraux à la rivière. La cavalerie de Wharton, quant à elle, frapperait les fédéraux à l'arrière, coupant leur ligne de ravitaillement vers Nashville. Bragg a accepté le changement de plans.

Cette nuit-là, alors que les armées se couchaient en prévision de la bataille du lendemain, une bataille d'un autre genre éclata. Des groupes bleus et gris ont commencé à jouer leurs morceaux préférés, « Yankee Doodle » et « Dixie ». Les deux parties ont échangé d'autres airs avant que les groupes ne se joignent pour jouer le nostalgique "Home Sweet Home". Lorsque la musique s'éteindra pour la nuit, il ne faudra pas longtemps avant que le meurtre ne commence.

Briser le droit syndical

La droite de l'Union est balayée du champ de bataille par l'attaque surprise à la lumière du jour des généraux Patrick Cleburne et John C. McCown.

À 2 heures du matin, le brigadier. Le général Philip Sheridan, commandant la 3e division du corps de McCook, a été réveillé par l'un de ses commandants de brigade, le brigadier. Le général Joshua Sill. À travers les champs qui séparaient les armées adverses, le bruit de l'infanterie et de l'artillerie en mouvement pouvait être entendu résonner des lignes confédérées. Sill a informé Sheridan de ses craintes que les rebelles ne se massent pour une attaque contre la droite de l'Union. Sheridan et Sill se sont précipités au quartier général de McCook pour informer le commandant de l'escadre de la menace. McCook n'était pas trop inquiet, confiant que l'attaque matinale de Crittenden bloquerait toute attaque rebelle sur son aile.

Sheridan et Sill ne partageaient pas la confiance de McCook. Ils retournèrent au quartier général de la division, où Sheridan ordonna aux 15th Missouri et 44th Illinois Regiments de la brigade du colonel Frederick Schaefer de renforcer Sill. Sheridan s'est assuré que tous ses hommes étaient sous les armes et prêts pour le jour. Malheureusement pour le reste de l'aile droite de l'Union, le brigadier. Gén. Richard Johnson et Jefferson C. Davis n'étaient pas aussi diligents dans la préparation de leurs divisions. Eux aussi avaient reçu un avertissement de McCook pour que leurs hommes soient préparés à une éventuelle attaque confédérée dans la matinée, mais ils avaient simplement transmis l'ordre à leurs commandants de brigade, et rien de plus n'a été fait à ce sujet. L'un des commandants de brigade de Johnson, le brigadier. Le général August Willich a envoyé une compagnie explorer les bois au-delà de la ligne de piquetage pour voir ce que faisait l'ennemi. Ils ont rapporté qu'ils n'avaient rien vu de suspect.

Une brume grise et froide enveloppa la campagne le matin du 31 décembre. Les hommes de la brigade Willich, tenant l'extrême droite de l'aile de McCook, commencèrent à faire des feux de petit-déjeuner et à chauffer leur café. La moitié des chevaux de la 1st Ohio Battery E du capitaine Warren Edgarton ont été emmenés pour être abreuvés. Avec Brigue. La brigade du général Edward Kirk positionnée à gauche de Willich et d'autres piquets de grève en patrouille, les inquiétudes concernant un assaut rebelle diminuèrent à mesure que la matinée avançait. Les soldats encore endormis se détendirent.

Puis, à 6h22, des milliers de confédérés en double ligne, avec des tirailleurs en tête, chargent. La division de McCown a ouvert la voie, avec la division de Cleburne à 500 mètres derrière elle. "Nous pouvions voir l'ennemi avancer en rase campagne sur un demi-mile devant nos lignes", rapporta Kirk. "Leur gauche s'étendait bien au-delà de notre droite, de manière à nous encadrer complètement." Bravant les tirs de cartouches des canons d'Edgarton, les graybacks de McCown ont poussé fort pour la brigade de Kirk à la jonction de Gresham Lane. Pour gagner du temps pour la batterie d'Edgarton, dont les chevaux n'étaient pas encore revenus, Kirk ordonna au 34th Illinois de contre-attaquer. Le feu du 10th Texas a arrêté le 34th dans son élan et l'a forcé à reculer sur les canons d'Edgarton. Les confédérés qui se précipitent repoussent rapidement l'infanterie et envahissent la batterie. Kirk est tombé avec une balle dans la cuisse. La brigade de Willich était la suivante. La plupart des régiments de la brigade faisaient face au sud, tandis que les rebelles venaient rapidement du sud-est. Willich était loin de son poste, ayant chevauché jusqu'au quartier général de la division. Les hommes paniqués de Kirk ont ​​déboulé à travers les lignes de Willich, trébuchant vers l'arrière. Les hommes de Willich se sont également cassés. « Une panique totale a régné. Des attelages, des ambulances, des cavaliers, des fantassins et des attachés de l'armée, noirs et blancs, montés sur des chevaux et des mulets, se précipitaient à l'arrière dans la plus grande confusion », écrit le colonel William Gibson, qui commandait la brigade en l'absence de Willich.

Willich est revenu pour prendre le commandement et a commencé sans le savoir à crier des ordres aux troupes confédérées qu'il pensait être les siennes. Il a vite découvert son erreur lorsque son cheval a été abattu sous lui et il a été fait prisonnier. La droite fédérale était en ruine. Deux brigades s'étaient brisées, faisant plus de 900 victimes et 1 000 autres capturées, en plus de perdre huit canons. La confusion même, cependant, fit s'égarer le plan confédéré. La division McCown a continué après la retraite des manteaux bleus dans une direction nord-ouest, au lieu de basculer vers la droite comme prévu. Cleburne, ignorant la poursuite de McCown, fit pivoter sa division vers le nord et découvrit bientôt qu'il n'agissait plus en faveur de McCown, mais qu'il était seul et subissait des tirs nourris.

La division Cleburne se heurta bientôt à la division Davis, qui se trouvait maintenant à l'extrême droite de l'armée de l'Union. Entendant tirer sur sa droite, Davis avait ordonné à la brigade du colonel Sidney Post de quitter sa position d'origine pour Gersham Lane et de faire face au sud en direction de Franklin Road. Là, certains des régiments se sont mis à couvert derrière une clôture de rail.

La brigade du brigadier-général Bushrod Johnson de la division Cleburne a été la cible de tirs d'artillerie fédérale alors qu'elle sortait des bois de chaque côté de Gersham Lane et avançait vers les blouses bleues de Post. Le feu intense a forcé les Tennesseans de Johnson à céder du terrain et à commencer à riposter. Johnson a commandé l'artillerie, ce qui a calmé les canons Yankee. Les Tennesséens sautèrent alors sur leurs pieds et chargèrent les canons ennemis, qui étaient en train de s'assouplir. Des chevaux et des hommes tombèrent alors que les fédéraux tentaient désespérément de sauver les armes en les tirant à la main. Ils étaient juste à temps. La brigade de Johnson a rapidement dépassé la position de Post. Les 74e et 75e Illinois repoussent brièvement les assaillants confédérés avant qu'eux aussi ne soient contraints de se replier.

À gauche de Bushrod Johnson, le brigadier. La brigade du général St. John Liddell, qui s'était séparée du reste des brigades de Cleburne, s'est jointe au brigadier. Le général Evander McNair de la division McCown. Ensemble, ils se préparèrent à attaquer les fédéraux positionnés derrière les clôtures ferroviaires sur Gersham Lane. La brigade de Liddell chargea en avant, essuyant un feu nourri. McNair, qui était malade, a mis du temps à déménager, laissant Liddell sans soutien dans son attaque. Les hommes de Liddell, intrépides, se sont précipités en avant et ont forcé la brigade du colonel Philemon Baldwin à battre en retraite.

Les deux autres brigades de Cleburne, commandées par le brigadier. Gén. Lucius Polk et S.A.M. Wood, s'est battu à travers les épaisses forêts de cèdres à l'est de Gersham Lane et a essuyé les tirs des soldats de la brigade du colonel William Carlin. Carlin tenta de retirer son commandement en bon ordre, mais il fut blessé et la retraite du 101st Ohio et du 21st Illinois se transforma rapidement en déroute. "Tout était une confusion parfaite", a écrit le soldat de l'Union Jay Butler, "des hommes et des chevaux couraient dans toutes les directions et des rebelles nous poursuivaient, nous tirant dessus et criant comme des Indiens". Le 15e Wisconsin, sous les ordres de Heg, a mené une brève action d'arrière-garde, laissant suffisamment de temps à la brigade et à l'artillerie pour s'échapper.

L'autoroute à péage Nashville-Murfreesboro formait l'axe nord-sud du champ de bataille de Stones River. Le général confédéré Brexton Bragg avait l'intention de frapper l'Union à droite, puis de virer brusquement à droite et de pousser les fédéraux dans la rivière.

« Vous trouverez bientôt l'endroit le plus chaud que vous ayez jamais frappé !

Alors que la droite de Rosecrans était brisée, Wharton et sa cavalerie galopaient derrière les lignes fédérales. Poussant la brigade de cavalerie du colonel Lewis Zahm à l'écart, les hommes de Wharton capturent des centaines de prisonniers, dont Kirk, mortellement blessé, qui est emmené à l'arrière. L'assaut de Polk à droite de Cleburne ne se passe pas aussi bien. La veille de l'attaque, Polk avait décidé de réorganiser son corps en raison du terrain accidenté qui s'offrait à eux. Au lieu de laisser la division de Withers mener l'attaque avec la division de Cheatham comme prévu initialement, Polk a ordonné à Cheatham de prendre le commandement des deux brigades de gauche sur la ligne de front de Withers, ainsi que des deux brigades de gauche de sa propre division. À 7 heures du matin, Cheatham a ordonné au colonel J.Q. Loomis pour diriger sa brigade de l'Alabama à travers 300 mètres de champs de maïs et de bois ouverts contre la brigade du colonel William Woodruff de la division Davis positionnée sur une crête. À gauche de Woodruff se trouvait la brigade Sill, qui tenait le flanc droit de Sheridan. Ce n'était que l'une des nombreuses attaques au coup par coup ordonnées par Cheatham ce matin-là, ce qui a amené certains à l'accuser par la suite d'avoir été ivre pendant la bataille.

Les confédérés ont réussi à capturer une partie de la clôture ferroviaire détenue par certains des régiments fédéraux. Pendant une demi-heure, les deux camps se sont battus jusqu'à ce que les tirs d'artillerie d'enfilade de l'Union repoussent finalement la brigade épuisée de Loomis. Dans les combats acharnés, Sill a reçu une balle dans la tête, le tuant presque instantanément. Alors que les Alabamiens reculaient vers les lignes confédérées, ils ont été chahutés par les soldats du Tennessee et du Texas du colonel A.J. La brigade Vaughan de la division Polk. « Vous trouverez bientôt l'endroit le plus chaud que vous ayez jamais frappé ! » riposta un Alabamien en colère. Il avait raison, comme les soldats de Vaughan allaient bientôt s'en rendre compte à leur propre malaise.

Les hommes de Vaughan ont percuté les lignes fédérales, renvoyant deux régiments ennemis avant de se rallier. Puis les fédéraux contre-attaquent, reprennent la ligne de clôture et chassent à leur tour les rebelles. Tous les sudistes n'ont pas reculé. Le 9th Texas a continué à se battre, subissant des tirs croisés mortels avant de repousser les troupes de l'Illinois avec une charge sauvage. Dans le même temps, le reste de la brigade Vaughan et de la brigade Loomis, désormais sous le commandement du colonel J.G. Coltart après que Loomis a été blessé par un membre tombé d'un arbre, chargé une deuxième fois. Les hommes de Woodruff ont été repoussés vers le Wilkinson Pike, couvert par la 8e batterie du Wisconsin.

Les armes de Houghtaling

Le général commandant William Rosecrans, à l'extrême droite, scanne l'artillerie confédérée tirant sur une batterie fédérale à mi-distance.

A 8 heures du matin, le colonel A.M. La brigade Maginault de la division Withers avance pour attaquer à droite de Vaughan et Coltart. Ils tardent à lancer leur attaque et tombent bientôt sous le feu de l'artillerie. Puis les tirs d'infanterie de la 88e brigade de l'Illinois de Sill, désormais sous le commandement du colonel Nicholas Greusel, les ont repoussés. Une demi-heure plus tard, Maginault était de retour, cette fois épaulé par le brigadier. La brigade du général George Maney de la division Cheatham. Sheridan avait maintenant reformé ses lignes, retirant ses régiments sur le flanc droit du côté nord d'une ruelle étroite à la ferme Harding, tandis que deux autres régiments à court de munitions étaient retirés derrière une batterie. La 4e batterie de l'Indiana commandée par le capitaine Asahel Bush s'est installée près de la ferme Harding tandis que la 1re batterie de l'Illinois commandée par le capitaine Charles Houghtaling s'est dégagée à 600 mètres au nord-est de la ferme. La brigade de Maginault a été déchirée par des tirs d'artillerie, et une charge de la brigade du colonel George Roberts de la division Sheridan a fait reculer les confédérés rapidement fatigués. Maginault a consulté Maney, et ils ont décidé que les batteries fédérales qui faisaient des ravages parmi leurs hommes devaient être retirées. Chaque brigade s'en prendrait à une batterie.

La brigade de Maney s'avança pour sortir les canons de Bush et soutenir l'infanterie près de la maison Harding. Se déplaçant sur une crête, ils ont subi des tirs d'artillerie dévastateurs des canons de Houghtaling - Maginault ne les avait pas encore capturés. Maney et ses officiers pensaient qu'ils essuyaient des tirs amis. Lieutenant R.F. James du 1er et 27e Tennessee Consolidated galopait en avant pour enquêter. A cinquante mètres de la position fédérale, il est abattu. Pourtant, Maney n'était pas convaincu que les armes étaient entre les mains des Yankees. Même après qu'un deuxième officier se soit échappé de justesse après s'être approché à moins de 40 mètres de la batterie, certains officiers confédérés nourrissaient des doutes. Un porte-drapeau du 4th Tennessee a marché en avant et a agité son drapeau pendant 10 minutes pour attirer le feu ennemi, et un deuxième porte-drapeau a planté sa bannière rebelle sur un berceau d'alimentation, sur lequel les canons fédéraux ont rapidement tiré, avant que les officiers ne soient convaincus les canons étaient aux mains de l'ennemi. Tennessee Private Sam Watkins, sur la ligne d'escarmouche ce jour-là, était dégoûté. « John Barleycorn était général en chef », écrit-il après la guerre. « Nos généraux, colonels et capitaines avaient embrassé John un peu trop souvent. Ils ne pouvaient pas voir droit. Ils ne pouvaient pas distinguer nos propres hommes des Yankees.

Quatre canons de la batterie de Smith commandés par le lieutenant William Turner sont rapidement amenés par les confédérés et ouvrent le feu sur Houghtaling. Un duel d'artillerie s'ensuit. Au même moment, la brigade de Vaughan s'est déplacée derrière la gauche de Maney et s'est réfugiée de l'autre côté de la crête pour attendre d'autres ordres. Plus de brigades confédérées rejoindraient bientôt le mélange. La situation semblait sombre pour Sheridan. Une enquête rapide sur sa droite a révélé que la division Davis était en pleine retraite. Sheridan était désormais le flanc droit de l'armée. Il devrait retirer son propre droit pour sauver sa division. Sheridan ordonna à Greusel et Schaefer de se retirer de Wilkinson's Pike dans les bois de cèdre épais à l'arrière.

Combattez pour les bois de cèdre

Des combats sanglants éclatèrent bientôt dans les bois de cèdres parsemés de rochers et parsemés de cavernes. La brigade de Polk s'est engagée dans une fusillade féroce avec les hommes de Schaefer.Au sud, la brigade de Maginault tentait de capturer les canons de Bush et une 1ère batterie du Missouri commandée par le capitaine Henry Hescock qui avait pris position sur une butte près de la jonction de McFadden's Lane et de Wilkinson's Pike. L'infanterie de soutien de Roberts, tenant le sommet de la ligne de Sheridan, repoussa l'attaque. Une autre tentative est lancée, cette fois avec l'aide de deux régiments de Brig. La brigade du général J. Patton Anderson de la division Withers. Les confédérés ont subi un terrible coup de marteau des canons fédéraux, qui ont repoussé l'attaque avec de lourdes pertes. D'autres attaques ont échoué. Roberts a continué à tenir sa position, mais pas pour longtemps. Les hommes en infériorité numérique de Sheridan avaient combattu avec brio, repoussant attaque après attaque et infligeant de lourdes pertes à leurs adversaires, mais maintenant les choses semblaient désespérées pour eux. Leurs cartouches étaient presque vides.

Rosecrans, quant à lui, avait entendu des tirs de mousqueterie au loin sur son flanc droit, mais il supposa que c'était McCook qui tenait les rebelles en échec. Il était plus préoccupé par les trois divisions traversant Stones River en vue d'un assaut sur le flanc droit de Bragg. La nouvelle parvint au commandant de l'Union que son aile droite était brisée, mais un courrier de McCook rapporta seulement que l'aile droite était attaquée et avait besoin de renforts. Rosecrans croyait toujours que tout se passait comme prévu. Le bruit de la bataille se déplaçant vers le nord et l'arrière laissait entendre que ce n'était peut-être pas vrai. Un autre officier de la droite cassée a confirmé le pire. Rosecrans a éclaté dans une frénésie d'activité maniaque, donnant des ordres aux brigades, aux régiments, aux compagnies – à tout groupe d'hommes qu'il pouvait trouver. "Il n'a pas réussi à produire l'impression de quelqu'un qui a saisi toute la situation capitale d'une main de maître", jugerait sèchement l'historien officiel du 41e Ohio.

L'attaque prévue sur la droite confédérée est annulée et Crittenden reçoit l'ordre de renvoyer l'une de ses divisions de l'autre côté de la rivière. Wood reçut l'ordre de prendre deux brigades de sa division et de se déplacer immédiatement vers la droite. « On se retrouvera tous chez le chapelier, comme disait un raton laveur à un autre quand les chiens étaient après eux ! cria Wood à Rosecrans alors qu'il s'éloignait.

Rousseau a reçu l'ordre de prendre position à l'arrière droit de la prise ténue de Sheridan sur les bois de cèdre à 9h30. Rosecrans chevaucha pour consolider ses défenses, ordonnant des unités ici et là, ralliant ses hommes. Lorsque le lieutenant-colonel Julius P. Garesche, chef d'état-major de Rosecrans, le supplia d'être plus prudent en s'exposant au feu ennemi, Rosecrans rétorqua : « Ne faites pas attention à moi. Faites le signe de la croix et entrez. Cette bataille doit être gagnée. Plus tard dans la journée, Garesche serait décapité par un boulet de canon confédéré qui lui éclaboussa la cervelle sur le pardessus de Rosecrans.

Réformer sur le Nashville Pike

Le colonel de l'Union Mosses B. Walker's 1st Brigade contre-attaqua les Confédérés le deuxième jour de la bataille, les repoussant avec de lourdes pertes sur la droite ennemie.

Le brigadier-général Alexander Stewart de la division Cheatham a mené sa brigade en avant dans une autre attaque contre Roberts. Roberts a été tué et Houghtaling a été blessé. Sheridan a rapidement donné l'ordre de se retirer lorsqu'il est arrivé sur les lieux. "Il n'y avait aucun signe d'hésitation avec les hommes, le seul cri étant pour plus de munitions, qui n'ont malheureusement pas pu être fournies", a écrit Sheridan par la suite. Cheatham, voyant les fédéraux se retirer, mena à leur suite les brigades Maginault et Maney. Les autres brigades de tir de Sheridan, celles de Schaefer et de Greusel, se retiraient également.

Les blouses bleues de Rousseau n'étaient pas en position longtemps avant d'être également attaqués par la division McCown. Les fédéraux ont commencé à se replier sur la réforme du Nashville Pike, une position qui devait être tenue à tout prix. La brigade du colonel John Beatty tient dans les fourrés, ne sachant pas que le reste de la division s'est replié, et continue d'émousser les attaques confédérées. Rousseau lui avait dit plus tôt de tenir "jusqu'à ce que l'enfer gèle". Réalisant enfin à quel point il était exposé, Beatty ordonna une retraite à peu près au même moment où la brigade de Lucius Polk le frappa à nouveau. « Je conclus que l'éventualité à laquelle le général Rousseau a fait référence, c'est-à-dire que l'enfer a gelé », s'est produite, se souvient Beatty. Lui et ses hommes se sont cassés par l'arrière.

Lorsque le sommet de Roberts a été repoussé, la brigade de Brigue du colonel Timothy Stanley. La division du général James Negley, qui tenait à gauche, s'est également retrouvée en difficulté. Cloués par l'artillerie confédérée et agressés par Anderson et Stewart, les hommes de Stanley se brisèrent. Une autre des brigades de Negley, commandée par le colonel John Miller, fut ensuite touchée. Ils ont aussi été bientôt forcés de reculer.

Les confédérés poussant le Nashville Pike sous Brig. Le général James Chalmers a frappé le brigadier. La brigade du général Charles Cruft de la division Palmer à l'ouest de Cowan's Farm. Les Mississippiens mal armés de Chalmers (certains ne portant que des bâtons) ont bondi en avant avec un cri rebelle, traversant des champs de coton et de blé. S'arrêtant à 50 mètres des hommes de Cruft, ils commencèrent à échanger des tirs avec les fédéraux. Pendant une demi-heure, les deux camps se sont tirés dessus, les confédérés faisant de lourdes pertes, dont Chalmers, qui a perdu connaissance par un éclat d'obus au front. Finalement, les confédérés commencèrent à se replier.

La brigade du brigadier-général Daniel Donelson de la division Cheatham a ensuite frappé. Se précipitant hors de leurs fosses à fusils, les hommes de Donelson se sont séparés en deux ruisseaux lorsqu'ils ont atteint la ferme de Cowan et les hommes de Chalmers n'ont pas réussi à s'écarter. Deux régiments et demi se sont déplacés vers Cruft, tandis que les deux autres régiments et demi ont poussé vers le nord vers la soi-disant forêt ronde, un élément clé de l'immobilier qui serait bientôt connu sous un nom plus graphique et descriptif, Hell's Half Acre. Elle était détenue par la brigade du colonel William Hazen de la division Palmer. Cruft a envoyé le 1st Kentucky rencontrer les rebelles dans les champs de coton devant leur position. Les confédérés les repoussent rapidement. Ensuite, les hommes de Stewart ont frappé l'un des régiments de Cruft à l'arrière. Débordé et avec les Tennesseans de Donelson perçant sa première ligne, Cruft a été contraint de se retirer.

« Shepherd, emmenez votre brigade là-bas et arrêtez les rebelles », a ordonné le major-général George Thomas au lieutenant-colonel Oliver Shepherd de la division Rousseau. Les hommes de Shepherd étaient des habitués bien entraînés, et il les a rapidement menés dans la mêlée. Les combats furent sanglants, avec 400 Fédéraux tombés et les autres finalement contraints à la retraite. Mais la brigade de Stewart souffre aussi, et les confédérés résistent à la lisière des cèdres. Les 8e et 16e Tennessee de la brigade de Donelson avaient subi 500 pertes.

« Donnez-leur un blizzard, puis chargez-les avec de l'acier froid ! »

Le Brigadier-général Samuel Beatty’s Union brigade balaie la forêt dénudée de Stones River.

Une partie de la brigade de Donelson a poussé vers la forêt ronde. Pendant ce temps, les fédéraux ont rapidement renforcé la position clé, qui a été formée en forme de V protégeant le chemin de fer et le Nashville Pike, la ligne d'approvisionnement cruciale de l'armée. La forêt ronde était le sommet du V. Brig. Le général Milo Hascall connaissait l'importance de la forêt pour les rebelles, il rapportera plus tard : « S'ils [les confédérés] réussissaient à l'emporter, ils auraient tourné sur notre gauche, et une déroute totale de nos forces n'aurait pas pu être évitée. "

Les hommes de Donelson n'ont jamais atteint la forêt ronde car ils ont été la cible de tirs nourris des fédéraux. Le 2e Missouri de la brigade de Schaefer a reçu l'ordre de se battre, et la puissance de feu supplémentaire a aidé à arrêter la nouvelle avance confédérée. Les combats se sont temporairement arrêtés dans la forêt, mais ils faisaient rage ailleurs alors que Cleburne et McCown se dirigeaient vers le Nashville Pike depuis l'ouest. Brick. La brigade du général Mathew Ector se battait avec la brigade du brigadier du colonel Samuel Beatty. Division du général Horatio Van Cleve. Les confédérés ont eu le pire du combat et ont été forcés de battre en retraite, avec Beatty à leurs trousses. Près de l'église d'Asbury, la brigade du colonel James Fyffe rejoint Beatty, tout comme le colonel Charles Harker de la division Wood.

Les fédéraux étaient à peine arrivés qu'ils furent durement touchés par la division Cleburne et envoyés chancelants. Rosecrans a désespérément rallié les troupes et a formé une ligne du mieux qu'il pouvait pour protéger le Nashville Pike et l'arrière de son armée de Cleburne. « Hommes, savez-vous comment être en sécurité ? » appela-t-il les soldats aux abois de la Forêt Ronde. « Tire bas ! Mais pour être le plus sûr de tous, donnez-leur un blizzard, puis chargez avec de l'acier froid ! » C'était un bon conseil, dans la mesure où il est allé. En tout cas, l'attaque confédérée commençait à s'essouffler. Étant si proches du succès, les hommes de Cleburne ont commencé à reculer. Il était 15 heures, et les hommes de Cleburne s'étaient battus toute la journée avec peu de repos. Ils avaient grand besoin de munitions et de renforts.

Cleburne n'était pas le seul à avoir besoin de renforts. Polk avait aussi besoin d'eux alors qu'il se préparait à prendre d'assaut la Forêt Ronde. À l'est de la rivière Stones se trouvait la division bien reposée de Breckinridge, dont on avait cruellement besoin du côté ouest de la rivière. Vers 10 heures du matin, Bragg avait envoyé à Breckinridge un ordre verbal de renforcer Hardee, un ordre que Breckinridge nierait avoir jamais reçu. Au lieu de cela, pendant les heures suivantes, Breckinridge est resté du côté est de la rivière, obéissant à un ordre antérieur de Bragg d'engager une force fantôme de l'Union qui se dirigerait apparemment vers lui. Finalement, la nouvelle parvint à Bragg que l'ennemi du côté est n'était qu'une poignée de tireurs d'élite. Il était furieux. "Ces malentendus malheureux sur cette partie du terrain ont empêché les opérations actives de trois bonnes brigades jusqu'à ce que l'ennemi ait réussi à contrôler nos progrès", a écrit Bragg. Il ordonna à Breckinridge d'envoyer des renforts de l'autre côté de la rivière.

Vers 13 heures, les brigades de Breckinridge commencèrent à traverser Stones River. Brick. Gén. Les brigades de Dan Adams et de John Jackson ont été les premières à arriver, atteignant Polk une heure plus tard. Polk avait reçu l'ordre d'attaquer la Forêt Ronde et de détruire le centre fédéral. À tout le moins, Bragg espérait qu'en se concentrant sur la forêt ronde, il pourrait attirer des unités tenant la droite de Rosecrans, permettant à Hardee de pousser jusqu'au Nashville Pike. Au lieu d'attendre l'arrivée d'autres brigades de la division Breckinridge, Polk ordonna à Adams et Jackson d'attaquer immédiatement la forêt ronde. Les batteries fédérales ont fait des ravages dans l'avancée des rebelles une fois qu'ils ont dépassé Cowan Farm. Pourtant, ils continuaient à venir. Le feu de l'infanterie s'abattit sur leurs rangs. Après une demi-heure de cet enfer, Adams a ordonné un retrait. Il a laissé 426 morts ou blessés sur le terrain.

C'était maintenant au tour de Jackson. Ses hommes chargent le bastion fédéral sans hésiter. « Ils sont venus en colonne régulière, malgré le feu meurtrier », a observé le soldat de l'Indiana Gilbert Stormont avec une admiration à contrecœur. "Nous pouvions voir leurs hommes tomber comme des feuilles, mais les rangs brisés étaient remplis, et ils ont tenu bon avec un héroïsme digne d'une meilleure cause." C'était pour rien. La ligne de l'Union a tenu et la brigade de Jackson a ajouté 291 autres victimes à l'onglet du jour. Après un dernier assaut futile des renforts de Breckinridge, les combats se terminèrent pour la journée.

“Pas de meilleur endroit pour mourir qu'ici”

Le monument en calcaire érigé par les membres de la brigade du colonel William B. Hazen est le plus ancien monument intact du pays pendant la guerre de Sécession.

Alors que l'obscurité s'installait, des milliers de blessés et de morts des deux côtés jonchaient les champs et les bois de cèdres. Les cris des blessés perçaient les ténèbres. Cela avait été une journée sanglante. Pour Bragg, il semblait que la victoire était imminente - ses hommes avaient repoussé l'armée de l'Union à trois milles sur leur droite. Il a télégraphié à Richmond avec la nouvelle inhabituellement optimiste que «Dieu nous a accordé une bonne année». Bragg était sûr que Rosecrans se retirerait à Nashville. Des wagons avaient déjà été aperçus se dirigeant dans cette direction. À l'insu de Bragg, les chariots n'emportaient que les blessés. Rosecrans, pour sa part, n'envisageait d'aller nulle part.
Au quartier général de l'armée battue du Cumberland, Rosecrans a conféré avec ses généraux sur leur prochaine ligne de conduite. Doit-il tenir bon ou battre en retraite ? Les récits varient à propos de la conférence, certains attribuant à Thomas le mérite d'avoir encouragé Rosecrans à rester sur place avec cette observation fataliste : « Général, je ne connais pas de meilleur endroit pour mourir qu'ici. » D'autres attribuent le mérite à Sheridan d'avoir soutenu Thomas dans ses conseils. En tout cas, c'était à Rosecrans de prendre la décision finale. Il rapporterait plus tard : « Après un examen minutieux et une consultation libre avec les commandants de corps, suivis d'un examen personnel du terrain, il a été déterminé d'attendre l'attaque de l'ennemi dans cette position si l'ennemi n'attaquait pas, des opérations offensives devraient être envisagées.

Les torches vues vaciller le long du ruisseau Overall ont incité Rosecrans à croire que les rebelles se formaient à l'arrière. En réalité, seuls les cavaliers fédéraux allumaient des feux pour réchauffer l'infanterie. Cela a peut-être conduit Rosecrans à décider de rester et de se battre. Quelles que soient les raisons, les fédéraux sont restés et, au cours des deux jours suivants, ils ont refusé à Bragg sa victoire prématurément revendiquée. À la fin des combats, Bragg avait perdu 9 239 tués ou blessés, tandis que Rosecrans avait subi 9 532 pertes. Au cours de la retraite confédérée qui a suivi, Bragg a affronté un soldat en retard et lui a demandé s'il appartenait à l'armée de Bragg. « L'armée de Bragg ? » dit le soldat. "Il n'en a pas, il a abattu la moitié d'entre eux dans le Kentucky, et l'autre a été tué à Murfreesboro." Bragg n'eut aucune réponse, il n'y avait rien d'autre à dire.


Le premier pas de la « stratégie du sud » de la Grande-Bretagne pour reprendre le contrôle de ses colonies rebelles a été la défaite ignominieuse de l'amiral Peter Parker et du général Henry Clinton en juin 1776 face à une force de milice bien plus petite dans une palissade de palmiers partiellement construite sur l'île de Sullivan au large de Charlestown (aujourd'hui Charleston ), Caroline du Sud, la première répulsion de la Royal Navy en un siècle. En décembre 1778, cependant, Savannah fut capturée et Charleston de nouveau exposé au danger. À l'époque, c'était le site du commandement sud de l'armée continentale sous le général Benjamin Lincoln. La garnison britannique à Savannah était à peu près de la même taille que la sienne. Tout au long des premiers mois de 1779, Lincoln est renforcé par des milices locales ainsi que par des milices de Caroline du Nord et de Géorgie. Depuis une base de Purrysburg, en Caroline du Sud, Lincoln a dirigé ces forces pour surveiller les points clés de la rivière Savannah entre la côte et Augusta, en Géorgie, qui est tombée aux mains des Britanniques fin janvier. Cette accumulation de forces a incité les Britanniques à retirer leurs forces d'Augusta à Ebenezer, en Géorgie, de l'autre côté de la rivière de Purrysburg. Au cours de ces manœuvres, une force loyaliste a été vaincue à la bataille de Kettle Creek, et une force de milice de Caroline du Nord a été vaincue à la bataille de Brier Creek.

À la mi-avril, Lincoln se sentait assez fort pour agir en force dans le but de resserrer le cordon autour de Savannah, coupant ainsi les Britanniques des ressources locales. Il a marché de Purrysburg le 23 avril vers Augusta. Lincoln ignorait apparemment que la situation de l'approvisionnement britannique était quelque peu désespérée, en partie parce que l'activité des corsaires américains avait réussi à capturer des navires de ravitaillement britanniques destinés à Savannah et à les détourner. Son mouvement vers Augusta a laissé les riches terres de la côte de la Caroline du Sud protégées par une force de milice minimale. Lorsque le général britannique Augustine Prevost a appris ce mouvement, il a décidé de contrer les forces de la milice à Purrysburg, faisant marcher 2 500 hommes le 29 avril. La milice, environ 1 000 hommes sous le commandement du général William Moultrie, s'est repliée vers Charleston plutôt que de s'engager Prevost et Moultrie envoyèrent des messagers à Lincoln l'avertissant du mouvement britannique. Alors que Moultrie se retirait, les hommes locaux ont déserté ses forces afin de protéger leurs maisons et leurs plantations. Prévost décide de poursuivre Moultrie et le poursuit jusqu'aux portes de Charleston.

Le 10 mai, des compagnies des deux forces se sont affrontées près d'Ashley Ferry, à environ 11,3 km de Charleston. Deux jours plus tard, Prevost intercepta un message d'où il apprit que Lincoln retournait rapidement à Charleston et décida de battre en retraite. Son armée étant ralentie par le ravitaillement en route, il décida de laisser une arrière-garde à Stono Ferry, entre l'île Johns et le continent, emmenant la majeure partie de son armée à Savannah par bateau le 16 juin. Prevost plaça le lieutenant-colonel John Maitland dans charge de l'arrière-garde, qui comptait environ 900 hommes. Une tête de pont a été établie sur le côté nord d'une zone maintenant connue sous le nom de New Cut Church Flats, qui devait couvrir Stono Ferry. Trois fortes redoutes ont été construites, entourées d'un abattis et occupées par des Highlanders du 71st Foot, des Hessians du Regiment von Trumbach et des compagnies de Loyalistes de Caroline du Nord et de Caroline du Sud.

Lincoln, à son arrivée à Charleston, décida de lancer une attaque contre cet avant-poste. Même s'il commandait cinq à sept mille hommes, il n'a pu lever qu'environ 1 200 hommes, principalement issus de la milice locale mal entraînée, pour l'expédition. Le général Moultrie a mené un effort secondaire plus petit à l'est contre un petit groupe de soldats britanniques sur l'île Johns.

Lincoln a déployé ses troupes après une marche nocturne de 13 km à partir du ferry Ashley, situé dans l'actuel village de Drayton Hall. Dès leur arrivée à l'aube, ils ont commencé à se débattre à travers les bois épais. Les Américains avançaient en deux ailes, le général Jethro Sumner menait à droite sa milice de Caroline, portant deux canons, tandis que leur flanc droit était couvert par une compagnie d'infanterie légère, commandée par le marquis de Malmady. Les troupes de l'armée continentale, dirigées par le général Isaac Huger, constituaient l'aile gauche et portaient quatre canons au combat. Huger était accompagné d'un groupe d'infanterie légère commandée par John Henderson, et ce sont ces troupes qui, peu avant le lever du soleil, ont pris le premier contact avec l'ennemi.

La bataille a bien commencé pour les rebelles. Ils ont engagé les positions britanniques avec des armes légères et des tirs de canon pendant une heure, après quoi ils ont avancé jusqu'aux abattis. Parmi les Highlanders, deux compagnies ont résisté jusqu'à ce qu'il ne reste plus que 11 hommes debout, un bataillon de Hesse a finalement éclaté. Ici, Maitland a déplacé ses forces pour tenter de contrer la plus grande menace posée par l'aile de Huger. Les Hessois se rallièrent et retournèrent au combat, et des réserves furent amenées de l'autre côté du pont. Lincoln a choisi ce moment pour ordonner un retrait. William Brothertin (Brotherton) de la milice de Caroline du Nord est connu pour avoir coupé la tête d'un officier britannique avec une épée. Dans son testament, il a laissé le chapeau d'officier britannique à son fils.

La perte américaine dans la bataille était de 34 tués, 113 blessés et 155 disparus. [1] Parmi les morts figurait Hugh Jackson, frère aîné du futur président Andrew Jackson, qui a été abattu par la chaleur et l'épuisement. Huger a été grièvement blessé. Les pertes britanniques sont de 26 tués, 93 blessés et 1 disparu. [2]

Maitland avait décidé presque une semaine avant la bataille de se retirer du site, mais son mouvement a été retardé par un manque de transport par eau. Il a finalement commencé à se déplacer le 23 juin vers Beaufort, bien qu'avec peu d'incitation de l'attaque de Lincoln.

Le site de la bataille est encore visible aujourd'hui, au bout de la route 318 de Caroline du Sud près de Rantowles.


Bataille de Stone River - Histoire

Par Josué Shepherd

Pour les troupes fatiguées de l'armée du Cumberland, il y avait très peu de sommeil dans les champs agricoles et les bosquets de cèdres au nord-ouest de Murfreesboro, Tennessee. Pendant quatre jours, les hommes ont lutté contre la pluie battante et la boue jusqu'aux chevilles alors qu'ils se dirigeaient à tâtons vers le sud-est de Nashville à la recherche de leurs adversaires rebelles. Le soir du 30 décembre 1862, les fédéraux étaient misérablement campés, beaucoup sans tentes, sur un sol détrempé qui offrait peu de confort à cause de l'air froid de la nuit.

Les officiers supérieurs ne s'en tirent guère mieux. Le major-général Alexander McCook, commandant de l'aile droite de l'armée, était recroquevillé dans le coin d'une clôture ferroviaire lorsqu'il a été brusquement réveillé un peu après 2 heures du matin par deux de ses subordonnés, le brigadier. Gén. Phil Sheridan et Joshua Sill. Les officiers, anciens colocataires de l'Académie militaire américaine de West Point, ont été agités pendant plusieurs heures, Sill avait écouté les troupes confédérées se déplacer dans l'obscurité sur son front, se dirigeant, il en était certain, pour frapper le flanc exposé de l'armée.

Un McCook aux yeux larmoyants écouta pendant un certain temps puis enjoignit à Sheridan et Sill de ne pas s'inquiéter. Le flanc droit tiendrait très bien, a-t-il annoncé, et il doutait en outre "qu'il soit nécessaire de prendre d'autres dispositions". Alors que McCook se rendormit, Sheridan et Sill, déçus de n'avoir abouti à rien avec le commandant de l'escadre, retournèrent dans leurs troupes. Ce n'était pas la première fois, au propre comme au figuré, que McCook était surpris en train de faire la sieste.

En octobre, commandant le flanc gauche de l'armée de l'Ohio à Perryville, Kentucky, son aile avait été la cible d'une attaque surprise confédérée. McCook, dont le commandement avait été gravement mâché lors des combats qui ont suivi, n'a pas fait grand-chose pour améliorer sa réputation. Le colonel de l'Ohio, John Beatty, le considérait comme un peu plus qu'un « grossier » surfait qui était « déficient dans l'histoire supérieure ». Le commandant général de l'armée, le major-général Don Carlos Buell, s'en sort encore plus mal. Incité à plusieurs reprises par l'administration Lincoln à poursuivre vigoureusement les forces confédérées dans l'est du Tennessee, Buell refusa obstinément, optant pour un mouvement vers Nashville au mépris des ordres. Sans surprise, Buell a été largué sans cérémonie quelques semaines plus tard.

William Rosecrans contre Braxton Bragg

Son remplaçant, le major-général William Starke Rosecrans, semblait un choix plus prometteur. Un West Pointer avec des références académiques impeccables, Rosecrans avait obtenu son cinquième diplôme dans la classe de 1842. Des affectations d'élite au Corps of Engineers et à la faculté de West Point ont suivi. Colonel de la milice de l'Ohio au début de la guerre, Rosecrans, né à Cincinnati, a servi avec distinction à Rich Mountain, en Virginie, en 1861, et a finalement été nommé commandant de l'armée fédérale du Mississippi. Alors que Buell pataugeait dans le Kentucky, Rosecrans s'est bien comporté dans le sud profond, remportant des victoires opportunes à Iuka et Corinth, Mississippi. Lorsque Buell a été limogé, Rosecrans était le choix logique pour lui succéder.

Rosecrans a reçu son rendez-vous le 24 octobre et s'est immédiatement mis au travail. Craignant une poussée confédérée vers la capitale du Tennessee, Rosecrans dirigea ses troupes, rebaptisa Army of the Cumberland, à Nashville le 7 novembre. Son style de commandement personnel était unique. Fervent catholique romain fervent, Rosecrans était froid sous le feu mais aussi sujet à des accès d'hyperactivité frénétique. Malgré ses excentricités, il était très populaire auprès des troupes. Habile organisateur, Rosecrans a travaillé sans relâche pour que ses hommes soient toujours bien approvisionnés et bien nourris. Ils ont répondu en conséquence. La nomination de Rosecrans, a affirmé Robert Stewart du 15th Ohio, a occasionné «une réjouissance silencieuse partout».

Le commandant de l'Union William Rosecrans fait un geste vers les confédérés qui se précipitent au plus fort de la bataille de Stones River. Il faudrait deux jours de combat pour décider du vainqueur.

On ne pouvait pas en dire autant du contre-numéro de Rosecrans. Le commandant de la nouvelle armée du Tennessee, le général Braxton Bragg, était sans doute l'officier général le plus honni de la Confédération, et non sans raison. Bien que sa bravoure personnelle et son dévouement à la cause ne soient pas en cause, la personnalité notoirement controversée de Bragg le suivait partout où il allait. L'acerbe Bragg avait transformé les vendettas personnelles en une sorte d'industrie artisanale, s'engageant dans une série d'âpres querelles avec presque tous les officiers supérieurs sous son commandement. Les imbroglios s'étaient intensifiés pendant la campagne du Kentucky en 1862, lorsqu'un certain nombre de ses principaux lieutenants avaient demandé son éviction. Bragg a conservé son poste grâce aux bons offices du président Jefferson Davis, un ami de longue date, mais son leadership continu a assuré que l'armée du Tennessee resterait paralysée par les dissensions.

Sur les premières lignes du Tennessee moyen, un tel manque de cohésion courtise la catastrophe. Rosecrans, incessamment harcelé par le ministère de la Guerre pour monter une offensive, mit ses hommes en mouvement le 26 décembre. Les troupes, avançant en arc de cercle alors qu'elles marchaient au sud-est de Nashville, étaient sur une trajectoire de collision avec l'armée du Tennessee. L'armée de Rosecrans, forte d'environ 41 000 hommes, était divisée en trois ailes. L'aile gauche était dirigée par le major-général Thomas Crittenden, un vétéran de la guerre mexicaine, grand du Kentucky et général politique solidement médiocre. L'aile droite était sous le commandement de l'affable McCook, qui s'était récemment révélé si malchanceux ou inepte à Perryville. Le centre de Rosecrans était dirigé par le solide major-général George H. Thomas. Bien que manquant de l'élan charismatique de nombre de ses contemporains, Thomas était un officier de carrière fiable. Portant les sobriquets pas tout à fait affectueux « Old Slow Trot » et « Pap », il n'était en aucun cas un chef flamboyant, mais son sang-froid laconique avait une influence stabilisatrice sur les troupes sous le feu.

Ils auraient bientôt désespérément besoin d'un tel leadership. Au fur et à mesure que Rosecrans avançait sur le réseau routier au sud-est de Nashville, l'importance d'une voie de communication, la Nashville Pike, devint de plus en plus évidente. La route macadamisée était la route la plus directe vers l'ennemi et était en grande partie parallèle au Nashville & Chattanooga Railroad, une artère d'approvisionnement vitale pour toute poussée potentielle de l'Union vers Chattanooga. Toutes les routes principales, ainsi que la voie ferrée, ont convergé vers la ville de Murfreesboro, un centre commercial de taille moyenne situé près d'une voie navigable peu profonde et sinueuse, Stones River.

Planification de la bataille à Murfreesboro

Général Alexander McCook.

Alors que les unités avancées des deux armées se battaient et s'accrochaient, une confrontation majeure dans les environs de Murfreesboro devint presque inévitable. Au soir du 27 décembre, Bragg avait concentré le gros de son armée dans la ville, divisée en deux corps. Sur la droite se trouvait le corps dirigé par le lieutenant-général William Hardee. Officier de carrière et auteur d'un manuel de tactique largement utilisé, Hardee avait d'abord entretenu de bonnes relations avec Bragg, mais leurs relations se détérioraient rapidement. À la gauche de Bragg se trouvait le corps commandé par le lieutenant-général Leonidas Polk, un West Pointer apparemment compétent qui avait opté pour le ministère épiscopal et servait au début de la guerre en tant qu'évêque de Louisiane. Malgré la nature pacifique de sa profession, les désaccords de Polk avec Bragg avaient dégénéré en une amère querelle personnelle.

De telles querelles ne présageaient rien de bon avec un combat majeur en perspective. Le 30 décembre, les deux armées avaient pris position au nord-ouest de Murfreesboro, une bonne partie des forces confédérées étaient déployées à l'ouest de Stones River. Hardee, qui se considérait comme un expert en la matière, était exaspéré par les dispositions. Stones River, a-t-il averti, pourrait être facilement franchi à gué par un groupe de flanquement ennemi, et le terrain accidenté à l'ouest de la rivière était décidément inadapté à la manœuvre de grands corps d'infanterie. « Les champs ouverts au-delà de la ville sont bordés de freins en cèdre denses », a écrit Hardee, « offrant un excellent abri pour l'approche de l'infanterie et sont presque imperméables à l'artillerie ».

La nature rébarbative du terrain n'a réussi à dissuader aucun des commandants de l'armée. De son côté, Rosecrans a élaboré un plan de bataille ambitieux. Il s'attendait à recevoir une attaque sur l'aile droite de McCook et a ordonné à l'Ohioan de simplement immobiliser les forces confédérées dans l'action à venir. « Prenez une position forte, ordonna Rosecrans, si l'ennemi vous attaque, reculez lentement, en refusant votre droit, en contestant le terrain pied à pied. Alors que McCook maintenait son terrain, Crittenden devait faire l'effort principal. Soutenu par Thomas, Crittenden devait traverser Stones River, attaquer la droite confédérée et se diriger vers Murfreesboro à l'arrière de l'ennemi. Si tout se passait bien, affirma un Rosecrans confiant, la ligne de retraite rebelle serait saisie, "détruisant probablement leur armée".

Le général William Rosecrans.

Il était peu probable que les confédérés attendent simplement un tel développement. Par coïncidence, Bragg avait esquissé un plan remarquablement similaire, dans l'intention de mettre en œuvre un grand mouvement de retournement contre la droite de Rosecrans. Le commandant épineux prévoyait d'exécuter une roue droite dévastatrice dans le flanc de Rosecrans et d'enrouler la ligne fédérale en échelon de gauche à droite, poussant l'ennemi dans Stones River et s'emparant du Nashville Pike, la seule avenue viable de retraite et de ravitaillement de Rosecrans.

La sélection par Bragg du fer de lance de l'attaque était curieuse. La division de tête était celle du major-général John McCown, un officier que Bragg avait peu d'estime pour le Tennessee, de l'avis de Bragg, n'avait pas la capacité et le courage requis pour des missions importantes. La division de soutien de McCown, dirigée par le major-général Patrick R. Cleburne, était entre de meilleures mains. Cleburne, un immigrant irlandais et vétéran de l'armée britannique, avait commencé la guerre en tant que soldat mais avait rapidement gagné les étoiles de son général. Doté d'une intelligence vive, Cleburne s'était également révélé être un combattant féroce qui gardait la tête froide au combat.

Les troupes de l'Union surpris

À l'aube du réveillon du Nouvel An, les troupes fédérales s'acquittaient de leur routine matinale avec une nonchalance déplacée. Les rations étaient cuites, le café bouilli et les bras restaient empilés. Les hommes enrôlés étaient en grande partie dans l'ignorance de la situation tactique, et la plupart de leurs officiers étaient également détachés. À l'extrême droite, le brigadier. Le général August Willich était convaincu que les confédérés ne représentaient aucune menace sérieuse dans son secteur. "Ils sont si calmes là-bas", a-t-il fait remarquer à un collègue officier, "que je suppose qu'ils ne sont plus tous ici."

Le général Léonidas Polk.

A 6h30, de telles illusions ont été brisées. Les piquets fédéraux pouvaient à peine en croire leurs yeux. De la brume matinale s'avança une redoutable ligne d'infanterie rebelle, avançant dans un silence menaçant. L'attaque a été menée par McCown, disposée en un front de trois brigades qui chevauchait facilement la droite fédérale suivie par Cleburne 500 mètres derrière. Le centre de la ligne de McCown était détenu par le brigadier. La brigade du général Mathew Ector, une tenue robuste composée en grande partie de cavalerie texane débarquée. Les batteries du Nord s'ouvrent frénétiquement sur les confédérés mais ne parviennent pas à arrêter leur progression. Le brigadier fédéral. Le général Edward Kirk, dans une tentative désespérée de gagner du temps, ordonna à son 34e Illinois d'attaquer les rebelles. Les Illinois ont avancé courageusement mais ont été rapidement écartés, laissant la position fédérale exposée grande ouverte.

Les troupes de l'Union effrayées ont eu peu de temps pour réagir. Arrivant au pas de course et hurlant comme des Indiens, les Texans s'engouffrent dans la ligne fédérale. La brigade de Kirk, qui a subi le plus gros de l'assaut initial, a combattu brièvement puis s'est désintégrée. Kirk a été transporté du terrain avec une hanche brisée. Bien que les confédérés aient couru un gant de tirs d'artillerie, le combat avec l'infanterie de Kirk était terminé presque dès qu'il avait commencé. L'assaut était "comme une tempête les prenant complètement par surprise", se souvient un capitaine ravi John Lavender du 4th Arkansas. « Leurs cafetières étaient en feu, faisant frire leur repas, les armes à feu en piles. »

Kirk étant dispersé, tout le poids du poids lourd confédéré tomba sur la brigade de Willich. Coupées du reste de la division, les malheureuses troupes de Willich ont pris le poids de la brigade d'Ector en plein flanc. Des groupes isolés de troupes fédérales ont livré un combat sans espoir, mais la plupart ont fui dans un désordre complet. Ils avaient, parfois littéralement, été pris avec leur pantalon baissé. Un lieutenant du 14th Texas s'est souvenu que «beaucoup de Yanks ont été tués ou se sont retirés dans leurs vêtements de nuit». Des centaines ont été faits prisonniers au cours de la déroute chaotique, dont Willich, qui a été enlevé par des Texans exubérants.

Le général John P. McCown.

En un peu plus de 30 minutes de combats en trombe, les deux brigades occupant le flanc droit de Rosecrans avaient été quasiment anéanties. Les troupes de McCown, exaltées que l'ennemi se soit effondré si rapidement, virent vers l'ouest, sur les talons des Yankees en fuite. Les trois brigades maintenaient un bon ordre mais étaient gravement hors de position. Cleburne, amenant sa division de soutien, rencontra de nouvelles troupes fédérales et fut perplexe que McCown ait apparemment disparu de son front. Imperturbable par la confusion, Cleburne a comblé le vide avec ses propres troupes et a continué.

L'avance de Liddell à l'air libre

Cleburne s'était heurté à la division fédérale de Jefferson C. Davis, un brigadier décoiffant de Hoosier qui, au grand amusement de ses propres hommes, partageait son nom avec le président rebelle. Davis a eu le temps d'ajuster ses troupes, réalignant la brigade du colonel P. Sidney Post pour faire face à l'assaut confédéré. À l'arrière droit de Post se trouvait une brigade de réserve sous le commandement du colonel Philemon Baldwin, qui demandait à ses troupes de se mettre à l'abri derrière un champ de maïs et une clôture en fer. Les deux brigades comptaient sur le soutien des batteries fédérales toujours efficaces.

Les officiers confédérés pouvaient clairement discerner que la position de l'Union ne serait pas un jeu d'enfant. Les brigades de l'Arkansas de Brig. Gén. Evander McNair et St. John Liddell ont été harcelés pendant l'avance, et les deux brigadiers ont stoppé l'attaque pendant qu'ils se disputaient sur la meilleure façon de frapper Baldwin. McCown a dû personnellement régler le problème, ordonnant finalement aux deux brigades d'avancer à l'unisson. Liddell, un décrocheur de West Point, était un bon choix pour un travail difficile. Un commandant de combat sensé, Liddell était respecté par ses hommes et courageux à l'excès.

Chapeau à la main, il les a personnellement dirigés vers l'avant. Les Arkansans de Liddell ont avancé à découvert et ont payé un lourd tribut. L'artillerie ennemie et les armes légères balayèrent ses rangs et Liddell, craignant que ses troupes ne soient massacrées si elles avançaient sans soutien, arrêta la brigade. L'impasse a été rompue lorsqu'un McNair tardif a finalement amené sa brigade dans le combat. Balayant en avant en courant, les Arkansans ont détruit une force impromptue que des officiers fédéraux avaient rassemblée à la droite de Baldwin. McNair a ensuite basculé sa brigade vers la force principale de Baldwin, qui a craqué sous la pression. Les fédéraux reculèrent à contrecœur, le commandant du 1st Ohio recourant à des blasphèmes pour faire battre en retraite ses Buckeyes. Les troupes de Liddell, qui avaient été brutalement manipulées lors de l'échange de coups de feu, s'élancèrent et réussirent à déloger les troupes de l'Union.

Les confédérés du major-général John C. Breckinridge, à droite, attaquent l'infanterie et l'artillerie bien ordonnées de la division Union du major-général Lovell Rousseau.

La brigade de Post, qui chevauchait la Gresham Lane, ne s'en tira guère mieux. Peu de temps après que Post eut ses hommes en position, les troupes confédérées se précipitèrent vers son front. C'était Brigue. La brigade du Tennessee du général Bushrod Johnson qui a avancé à travers un terrain découvert et a beaucoup souffert pour elle. L'infanterie de Post a déclenché une grêle de mousqueterie, et ils ont en outre été soutenus par les quatre canons du capitaine Oscar Pinney de la 5e artillerie du Wisconsin. Pinney, qui attendait avec impatience l'opportunité de passer à l'action, a fait un travail sombre. Déchirant de grands écarts dans leurs rangs, le tir précis de Pinney a laissé les Tennessees bloqués à découvert. L'artillerie rebelle a rapidement riposté. Se détachant derrière l'infanterie assiégée, la Jefferson Flying Artillery du capitaine Putnam Darden a soumis les canons de Pinney à d'intenses tirs de contrebatterie. Pinney a été contraint de retirer ses armes. Avec l'artillerie de l'Union en pleine retraite, la brigade de Johnson chargea en avant et brisa la droite de Post, désarticulant toute la ligne de la brigade.

“Tout était parfait confusion”

La brigade fédérale suivante en ligne, commandée par le colonel William P. Carlin, était fortement positionnée pour recevoir une attaque. Carlin, un soldat professionnel sévère avec une réputation de combattant acharné, avait ses hommes situés parmi les rochers dans un épais peuplement de cèdres à l'est de Gresham Lane. Le fourré de cèdres offrait une mauvaise visibilité et les confédérés qui se précipitaient n'avaient aucune idée qu'il les attendait. Ils arrivaient au moins en force : deux brigades sous le commandement du brigadier. Gén. S.A.M. Wood et Lucius Polk, neveu de l'évêque combattant. Comme Cleburne, aucun des commandants de brigade n'était au courant que McCown avait dévié de sa trajectoire. Les troupes de Polk ont ​​subitement essuyé des tirs, tandis que les Butternuts inconscients de Wood sont tombés dans un piège mortel. De près à bout portant, les confédérés ont pris une volée dévastatrice des rangs cachés du 101st Ohio. Abasourdi par l'embuscade, Wood recula.

Carlin a attiré son flanc droit en prévision d'une nouvelle poussée confédérée, mais les chiffres étaient contre lui. Wood et Polk ont ​​jeté leur poids combiné sur sa ligne et Carlin a ordonné un retrait face aux tenailles mortelles. Les fédéraux ont été soumis à des tirs croisés flétris. Carlin lui-même a été blessé alors que ses hommes se précipitaient vers l'arrière. « Tout était une confusion parfaite », se souvient Jay Butler du 101st Ohio, « des hommes et des chevaux courant dans toutes les directions et des rebelles après nous, tirant sur nous et criant comme des Indiens. »

La défense robuste de Sheridan

Malgré leur succès initial à briser la droite fédérale, les troupes confédérées ont rapidement rencontré des difficultés croissantes à mesure que les combats s'étendaient. Alors que l'attaque se déplaçait vers le nord, la bataille était de plus en plus dirigée par Polk.Bien que l'évêque soit diplômé de West Point, il était mieux équipé pour la chaire que pour le champ de bataille. Il avait jeté son aile dans le désarroi la veille après avoir mis en place une réorganisation confuse et engageait maintenant son commandement redoutable de manière fragmentaire. Le commandant de division en chef de Polk, le major-général Benjamin Franklin Cheatham, n'a pas aidé les choses. Un homme à la poitrine de tonneau, Cheatham était un combattant coriace dont la bravoure indéniable était malheureusement compromise par un penchant excessif pour la bouteille. Après la bataille de Stones River, le général serait poursuivi par des rumeurs persistantes selon lesquelles il avait été pitoyablement ivre pendant les combats.

La brigade de l'Union du colonel John Beatty, composée de troupes du Midwest de l'Ohio, de l'Indiana et du Kentucky, renforce le flanc droit contre les confédérés du major-général Patrick Cleburne. Beatty a été bientôt contraint de reculer avec de lourdes pertes.

Le problème le plus tenace pour les troupes confédérées s'est avéré être le général de l'Union Sheridan. Le petit Irlandais décoiffé était resté nerveux depuis la veille au soir, et il avait commandé sa division sous les armes bien avant l'aube. Loin d'être pris au dépourvu, ses troupes, en grande partie des volontaires du Midwest, étaient prêtes et attendaient l'ennemi, et Sheridan avait également renforcé sa ligne avec de l'artillerie. La brigade de flanc droit, dirigée par Joshua Sill, était formée sur une ligne de crête couronnée de gros bois. Sheridan et Sill étaient parmi les quelques généraux fédéraux qui s'étaient activement préparés à l'attaque confédérée. Ensemble face à la crise imminente, ils s'avéreraient un duo formidable.

La lourde tâche d'attaquer la position de Sheridan incomba à la brigade dirigée par le colonel J.Q. Loomis, qui a fait avancer ses troupes avec environ une heure de retard. Les hommes de Loomis, en grande partie des Alabamiens, ont été contraints de braver une étendue de terrain dégagé de 300 mètres et ont été gravement découpés dans le processus. Lorsqu'ils se sont approchés de la ligne de bois, les troupes fédérales paniquées de la brigade du colonel William Woodruff se sont enfuies dans les bois à la gauche de Loomis. Le 26th Alabama a impétueusement fait un bond dans l'écart mais a laissé son propre flanc dangereusement exposé dans le processus. Les troupes du 35th Illinois ont déclenché un feu d'enfilade mortel contre les Alabamiens, les dispersant brusquement vers l'arrière.

Le régiment du centre de Loomis, le 1st Louisiana, a eu la chance d'affronter le 24th Wisconsin, un nouveau régiment de novices qui a éclaté en peu de temps. Mais sur la droite confédérée, les deux lignes opposées se sont violemment mutilées dans un combat debout qui a duré une demi-heure. De part et d'autre, les rebelles, à découvert et soumis aux tirs d'artillerie, ont été les premiers à craquer. Lorsqu'ils se sont enfuis à l'arrière, les fédéraux ont contre-attaqué et ont éliminé les rebelles du champ de bataille vers leur front.

Le combat avait été court mais épouvantable, et deux commandants de brigade étaient déjà hors de combat. Loomis a été blessé lorsque des tirs d'artillerie ont envoyé une branche d'arbre s'écraser sur lui. Sill, qui avait monté et descendu la ligne en encourageant ses troupes, a été abattu lorsqu'une balle de Minie l'a mortellement touché à la bouche et est sorti à l'arrière de sa tête. Son aide de camp, le lieutenant John Mitchell, a trouvé le brigadier frappé « inconscient et seul, exhalant ses derniers souffles à travers le sang qui coulait abondamment sur son beau visage ».

Attaqué par de nouveaux confédérés

Les fédéraux avaient peu de temps pour se reposer. En quelques minutes, une nouvelle ligne de confédérés apparaît au loin, la brigade de réserve du colonel Alfred Vaughan. Les troupes de Vaughan avaient raillé les Alabamiens pour avoir battu en retraite, et un soldat essoufflé avait pointé du doigt les Yankees avec colère et aboyé, "Oui, et vous trouverez que c'est l'endroit le plus chaud que vous ayez jamais frappé."

Les hommes de Vaughan allaient en effet avoir un réveil brutal. Ses troupes écartèrent les fédéraux de Woodruff mais furent rapidement repoussées par une contre-attaque. Seul le 9th Texas au volant, ignorant que le reste de la brigade s'était replié, avança. Le chef du régiment, le colonel William Young, ordonna à plusieurs reprises à ses hommes d'avancer pour engager le 35e Illinois, mais découvrit rapidement qu'il avait mené ses hommes dans un feu croisé mortel. Pris au piège entre le 35e et le 38e Illinois, Young a méprisé l'idée de se replier. Levant dramatiquement les couleurs du régiment, Young ordonna une nouvelle charge directement dans le 35e Illinois. Son pari désespéré a porté ses fruits, les Illinoisans ont rompu et la ligne de Woodruff s'est déchaînée.

Les combats à Stones River se sont concentrés sur le Nashville Turnpike macadamisé et le Nashville and Chattanooga Railroad, qui était parallèle au brochet. Les efforts confédérés se sont concentrés sur le fait de se placer derrière l'armée de l'Union et les deux voies de communication.

L'ancienne tenue de Sill fut également la cible d'une nouvelle brigade confédérée, celle du colonel Arthur Manigault. Le Caroline du Sud a mené ses troupes dans la même tempête de feu qui avait ravagé Loomis. Avancer sans soutien, les confédérés ont été renvoyés chancelant à travers le terrain. Malgré les performances admirables de sa division face aux attaques répétées, Sheridan a néanmoins estimé qu'il était grand temps de ramener les troupes sur un meilleur terrain. Ses hommes manquaient encore de munitions, il était évident que les rebelles se regroupaient pour une poussée concertée pour le Wilkinson Pike.

Sheridan dégagea de justesse sa division avant que le coup ne frappe. Désespéré de ramener ses troupes sur un terrain mieux défendable, Sheridan ordonna à la brigade du colonel George Roberts de lancer une contre-attaque contre les confédérés qui avançaient. Roberts, qui s'est exposé avec défi devant sa propre ligne, a lancé un appel histrionique à ses hommes pour qu'ils s'appuient sur de l'acier froid. « Ne tirez pas un coup ! » il cria. « Conduisez-les à la baïonnette ! » Sa brigade a déchiré la brigade de Manigault et a donné à Sheridan un bref mais nécessaire souffle de respiration

"Le sol était littéralement recouvert de manteaux bleus morts"

Le long du Nashville Pike, Rosecrans a été douloureusement lent à comprendre l'ampleur de la catastrophe imminente. Avant de lancer sa propre attaque plus tôt dans la matinée, le général avait, comme de coutume, entendu la messe avec son ami et chef d'état-major, le lieutenant-colonel Julius P. Garesché. Il envoya ensuite avec optimisme deux des divisions de Crittenden à travers Stones River pour exécuter son attaque prévue sur la droite de Bragg. En raison d'un manque d'informations claires, Rosecrans est resté parfaitement inconscient que sa droite avait cédé. Après avoir reçu les premiers rapports vagues de l'aile droite, Rosecrans est resté confiant que tout se déroulait comme prévu. « Cela fonctionne bien », a-t-il annoncé à son personnel. Si McCook pouvait maintenir sa position, "nous nous dirigerons vers Murfreesboro et les couperons".

Une telle évaluation était totalement déconnectée de la réalité, un fait qui devenait de plus en plus évident. Lorsque Rosecrans apprit que la brigade Willich avait été anéantie, il se précipita à l'action avec une énergie caractéristique, ordonnant immédiatement à l'une des divisions de Thomas sous le commandement du major-général Lovell Rousseau de consolider la ligne sur la droite de Sheridan. En même temps, il rappela les deux divisions qu'il avait envoyées de l'autre côté de Stones River. Loin d'assumer l'offensive, Rosecrans était enfermé dans une bataille défensive désespérée qui menaçait la destruction de toute son armée.

Alors que la bataille faisait rage sans relâche sur la droite, les officiers fédéraux ont connu un succès mitigé alors qu'ils tentaient frénétiquement de rallier leurs commandements brisés et désordonnés. Les bosquets de cèdres enchevêtrés et les champs agricoles au sud de Wilkinson Pike ont été le théâtre d'un combat sanglant qui a coûté la vie à de terribles victimes. "Je ne me souviens pas avoir vu plus d'hommes et de chevaux morts et de canons capturés, tous pêle-mêle", se souvient le soldat Sam Watkins du 1er Tennessee. "Le sol était littéralement recouvert de manteaux bleus morts." Tandis que Manigault regroupait sa brigade désordonnée, il trouva de l'aide sous la forme de Brig. Tennesseans du général George Maney. Les hommes de Manigault avaient été battus par deux batteries fédérales, celles des capitaines Charles Houghtalling et Asahel Bush, qui avaient piégé les troupes de Caroline du Sud dans un feu croisé mortel.

Les deux brigadiers s'entendent pour lancer leurs troupes sur les batteries à l'unisson, Maney à Bush et Manigault à Houghtalling. La batterie de Bush s'enfuit avant que Maney ne puisse fermer sur la position, et le Tennessean supposa que Manigault avait également déjà saisi les canons de Houghtalling. La Caroline du Sud, cependant, était introuvable. Lorsque les troupes malchanceuses de Maney se sont approchées de la batterie de Houghtalling, qu'elles ont inexplicablement supposée amicale, elles ont été accueillies par une salve meurtrière qui les a désabusés de l'idée. Alors que les Illinoisiens de Houghtalling s'en prenaient à tous les rebelles en vue, des officiers confédérés déconcertés se demandaient l'identité des artilleurs et ce qu'il fallait faire à leur sujet.

Sherman’s Men in the Slaughter Pen

Alors que l'attaque confédérée se déroulait par à-coups coûteux, Sheridan s'est vu accorder un temps précieux pour organiser une défense hâtive du terrain le plus difficile sur le terrain. Tout en maintenant le contact avec le brigadier. La division du général James Negley à sa gauche, Sheridan pencha sa droite jusqu'à ce que sa position prenne la forme d'un grand "V". C'était un saillant précaire qui pointait loin vers le sud, mais il était situé dans une forêt de cèdres parsemée de rochers si dense qu'elle constituait un parapet tout fait.

Dans un autre croquis de Travis, un Rosecrans momentanément imperturbable, à droite, regarde à travers des jumelles les combats tandis que des obus d'artillerie confédérés explosent au milieu de l'artillerie de l'Union au premier plan.

Lorsque la brigade Manigault s'élança enfin, le général dirigea ses troupes vers la formidable concentration de canons fédéraux au sommet de la ligne défensive en épingle à cheveux de Sheridan. Pour les hommes qui se sont battus là-bas, ce fut une expérience terrifiante. Les soldats accroupis du 42e Illinois qui attendaient les rebelles ne voyaient presque rien. Les cèdres étaient si denses, se souvient un survivant, qu'ils ne se rendirent pas compte de l'approche de l'ennemi jusqu'à ce qu'ils voient leurs baïonnettes luisantes à quelques mètres d'eux. En quelques instants paralysants, le sol de la forêt a éclaté avec des éclairs de mousqueterie. Les hommes tombaient par douzaines alors que les deux camps se mutilaient sauvagement. Les Alabamiens, hébétés par le châtiment, reculèrent.

Ce qui s'ensuivit fut l'une des actions les plus sauvages et les plus soutenues de la guerre. Alors que les troupes confédérées en progression s'enroulaient autour du saillant de l'Union, elles lancèrent des assauts répétés contre la position fédérale. Heureusement pour les défenseurs, les attaques décousues ont été considérablement émoussées en raison du manque de coordination. Des officiers confédérés épuisés et mystifiés menèrent leurs troupes dans un labyrinthe déroutant de bosquets de cèdres enchevêtrés et d'affleurements calcaires. La forêt a été rapidement recouverte de nuages ​​de fumée étouffants, et les lignes opposées se sont régulièrement heurtées de près. Le carnage était immense. Le lieutenant-colonel Junius Scales, qui a conduit son 30e Mississippi dans le brutal maelström, a rappelé plus tard que « chaque pied de sol sur lequel nous passions semblait teint du sang vital de quelqu'un ».

Les deux camps se sont battus avec une amère ténacité. Vague après vague de troupes confédérées se sont affrontées contre la forêt avec peu d'effet. Rosecrans, qui organisait désespérément une défense ultime de l'autoroute à péage de Nashville, ordonna à Sheridan de gagner du temps pour le reste de l'armée en tenant sa position à toutes les extrémités. Ses troupes ont fait exactement cela. Pris dans les mâchoires serrées d'un assaut confédéré qui a déferlé de l'ouest, du sud et de l'est, les fédéraux ont été soumis à un horrible feu croisé aggravé par l'artillerie rebelle. Les commandants confédérés avaient enroulé toutes les armes disponibles pour marteler les Yankees, envoyant une tempête d'obus s'écraser à travers la forêt. Des arbres se sont brisés et des soldats recroquevillés ont été mis en pièces par des projectiles de bois tranchants ricochant parmi les rochers.

Pendant plus d'une heure, les troupes de l'Union battues ont tenu leur position, mais finalement elles ont commencé à manquer de munitions. Sentant l'inévitable, Sheridan ordonna à contrecœur une retraite. Les fédéraux en vinrent à regretter les impressionnantes formations rocheuses qui avaient servi de telles positions défensives invitantes. Alors qu'ils se précipitaient sur les rochers, ils sont devenus la proie des formations confédérées qui se sont rapprochées pour la mise à mort. Peu de pièces d'artillerie fédérale ont pu être extraites du piège mortel : les fourrés de cèdres bordés de rochers, a expliqué Sheridan, étaient "presque impénétrables pour les chariots à roues". Les vétérans qui se débattaient dans le labyrinthe déconcertant des cèdres étaient témoins d'horreurs qu'ils n'oublieraient jamais. « L'histoire du combat dans ces sombres bosquets de cèdres, se souvient un soldat du 36e Illinois, ne sera jamais connue.

Pour les Illinois épuisés qui ont fui pour l'arrière, la scène a évoqué des images horribles des parcs à bestiaux de Chicago qu'ils ont baptisé le sol le Slaughter Pen. La division assiégée de Sheridan avait été décimée, mais leur défense résolue du flanc dangereusement exposé de l'armée avait donné à Rosecrans un temps inestimable pour reconstruire une nouvelle ligne défensive le long du Nashville Pike.

Un clairon du 9th Indiana, l'un des quatre régiments de l'Union à repousser sinistrement les confédérés dans la forêt ronde.

"Jusqu'à ce que l'enfer gèle"

La férocité inattendue de l'attaque confédérée avait détruit l'aile de McCook, et des milliers de soldats ont fui vers l'arrière dans le chaos le plus complet. « Des fugitifs et des retardataires ont émergé des cèdres à la vue », a rappelé le lieutenant John Yaryan, « suivis par des masses confuses de troupes prises de panique ». Rosecrans lui-même était tout sauf calme, devenant presque hystérique alors qu'il travaillait frénétiquement pour sauver l'armée et sa propre réputation. Le général saisit toutes les réserves disponibles pour stabiliser son flanc droit effondré.

À la droite de Sheridan, Rousseau dirigea sa division dans les denses fourrés de cèdres au sud de Nashville Pike. Ils ont comblé l'écart pas trop tôt. À la suite de la confusion du matin, McCown avait réorganisé sa division battue et poussé fort pour l'arrière de l'Union. Les troupes de Rousseau se sont brièvement mêlées aux confédérés, puis se sont repliées sur la sécurité de l'artillerie de soutien le long de la pique. Dans la confusion, la brigade du colonel John Beatty n'a jamais eu le mot de se retirer. Un solide chef de combat, Beatty avait reçu l'ordre de tenir sa position « jusqu'à ce que l'enfer gèle », et il s'est efforcé de le faire.

Les habitants du Midwest de Beatty ont rassemblé à la hâte des parapets ad hoc de branches d'arbres et se sont installés pour un combat. Lucius Polk a dirigé sa brigade contre la forteresse et a été brutalement traité dans le processus. Après avoir reçu des tirs foudroyants lors d'une attaque frontale ratée, Polk a tenté de dépasser la droite de Beatty, mais a brusquement heurté les rangs cachés du 15th Kentucky. Les Bluegrass Unionists ont tiré une volée inattendue sur les Rebels qui les a fait chanceler. Beatty s'était réveillé tardivement. Après des tentatives répétées de prendre contact avec les unités voisines, il est arrivé à la conclusion que sa brigade avait été abandonnée. Le colonel agacé sortit ses hommes et expliqua sardoniquement que « l'éventualité dont parlait le général Rousseau, c'est-à-dire que l'enfer avait gelé », avait bien eu lieu.

Les tentatives de Beatty pour rallier sa brigade ont échoué jusqu'à ce qu'il atteigne l'autoroute. Les brigades de McCown épongent ensuite la dernière résistance fédérale dans les cèdres, se pressent vers le brochet et s'arrêtent à la lisière de la forêt. Des files ont été dressées avant de reprendre l'assaut. Une fois de plus, le terrain accidenté, associé à l'inévitable brouillard de guerre, a assuré que la poussée confédérée pour le Nashville Pike entraînerait une boucherie non coordonnée.

L'effondrement de l'attaque confédérée

Général de l'Union William B. Hazen.

Ector, dont les Texans acharnés avaient connu un tel succès plus tôt dans la matinée, s'est avancé sans soutien à travers un terrain découvert. Des troupes vertes de l'Union attendaient les vétérans texans. Dans son désespoir de combler les lacunes le long du Nashville Pike, Rosecrans avait commandé Brig. La Brigade des pionniers du général John Morton, une équipe d'ingénieurs qui devrait voir peu d'action. Les Pionniers étaient soutenus par la batterie B, l'artillerie légère de Pennsylvanie et la batterie du Chicago Board of Trade du capitaine James Stokes. Élevés et équipés par des négociants en matières premières patriotiques de Chicago, les hommes de la batterie n'avaient pas encore connu de combat sérieux.

Les Texans ont traversé le terrain découvert mais se sont rapidement retrouvés dans une situation difficile. En se battant avec la brigade des pionniers, la droite d'Ector, fouettée par des tirs d'artillerie, en a pris le pire. La gauche des Texans s'en sort encore plus mal. Leur flanc n'était pas protégé par des unités de soutien, et la brigade de l'Union du colonel Samuel Beatty a piqué sur leur gauche. La lutte acharnée a finalement laissé les fédéraux maîtres du terrain après qu'Ector, à contrecœur, ait retiré ses hommes.

Beatty, ainsi que la brigade du colonel James Fyffe, ont suivi de près les Texans en déroute, mais se sont heurtés à une résistance inattendue lorsqu'ils se sont approchés des cèdres. C'était la division Cleburne, qui s'étendait bien au-delà du flanc fédéral. Le vaillant Arkansan n'a pas perdu de temps à jeter ses hommes sur les Yankees débordés. Face à une pression écrasante, le colonel Charles Harker a ramené sa brigade fédérale vers un terrain protégé loin de la droite de Fyffe. Pour Fyffe et Beatty, le déménagement a été un désastre. Dépassant rapidement Fyffe, les vétérans de Cleburne ont déchiré le flanc fédéral exposé et ont désarticulé les deux brigades. Les Yankees paniqués se sont enfuis dans la confusion, et toute la division de Cleburne s'est dirigée vers le prix final : la possession du Nashville Pike.

Face à la catastrophe imminente, Rosecrans a ramassé tous les régiments disponibles et les a mis en rang. Dans ce que le pieux général ne pouvait considérer que comme un miracle, la menace s'est inexplicablement évaporée. Alors que les brigadiers confédérés, étonnés, regardaient avec stupéfaction, leurs régiments tant vantés se brisèrent et s'enfuirent à l'arrière dans une confusion considérable. Liddell, pour sa part, a été indigné par l'effondrement soudain de l'attaque confédérée. "Le mouvement était totalement inattendu", a rapporté le Louisianais, "et je n'ai pas encore appris qu'il existe une cause à la mesure de la démoralisation qui s'en est suivie." Cleburne était plus sensible au sort de ses fantassins fatigués. À court de munitions et sans artillerie, Cleburne a noté que ses hommes "ont eu peu ou pas de repos la nuit avant qu'ils ne se battent depuis l'aube, sans secours, sans nourriture ni eau". Tout simplement, ils avaient atteint les limites de l'endurance humaine.

"Mississippi demi-acre"

Général de l'Union August Willich.

Bragg était néanmoins déterminé à briser l'ennemi une fois pour toutes. Plutôt que de redoubler d'efforts contre la gauche fédérale brisée, Bragg a concentré ses énergies sur la droite, où, pensait-il, le flanc restant de Rosecrans était invitant à un coup écrasant. L'épineux chef de l'armée espérait qu'une dernière attaque contre la gauche fédérale affaiblie permettrait de réaliser une percée décisive, de s'emparer du Nashville Pike et de provoquer la désintégration complète de l'armée du Cumberland.Bragg, cependant, ferait face à une résistance féroce sous la forme d'une brigade fédérale particulièrement têtue sous le commandement du colonel William B. Hazen.

Homme endurci de la vieille armée, Hazen avait obtenu son diplôme dans la classe de West Point en 1855 et s'était fait les dents en combattant les Comanches dans les plaines du sud. Grièvement blessé lors d'un combat en 1859, Hazen était de retour sur le terrain en tant que colonel de l'Ohio au début de la guerre. Il était également l'un des commandants de brigade les plus coriaces de l'aile gauche de Crittenden. Les quatre régiments de Hazen, le 41e Ohio, le 9e Indiana, le 6e Kentucky et le 110e Illinois, étaient positionnés de l'autre côté du Nashville Pike et défiaient l'armée du Tennessee pendant la majeure partie de la journée. Ils ont été dressés dans un massif de bois visible qui restera à jamais dans les mémoires comme le théâtre d'un carnage indicible : la Forêt Ronde.

Les troupes positionnées à proximité de la forêt ronde s'étaient battues avec les confédérés depuis l'aube, mais leur premier défi majeur venait de Brig. La brigade du Mississippi du général James Chalmers. Pas inhabituel pour les attaques confédérées ce jour-là, les troupes de Chalmers se sont présentées sans soutien. Ajoutant l'insulte à l'injure, le 44e Mississippi à la droite de Chalmers est entré en action terriblement sous-équipé, de nombreuses troupes étaient armées de ce qu'un officier d'état-major a décrit comme des « pistolets à ordures » presque inopérants. Un certain nombre de soldats malchanceux ne portaient aucune arme. Néanmoins, les indomptables Mississippiens improvisent et avancent avec des bâtons de bois aux épaules. C'était une recette pour le désastre.

Alors que la brigade se dirigeait vers l'avant, elle s'est divisée lorsqu'elle a atteint la ferme Cowan au sud-est de la forêt ronde. Chalmers conduisit personnellement le gros de ses hommes vers la gauche de la ferme, tandis que deux de ses régiments viraient vers le nord. Les deux détachements ont trébuché dans un maelström. Chalmers et ses hommes l'ont battu avec les fédéraux à une distance de 50 mètres. L'échange impitoyable de mousqueterie a entraîné un carnage horrible et inutile. Tandis que les défenseurs de la Forêt Ronde restaient immobiles, la brigade Chalmers était mise en pièces. Tant de rebelles jonchaient le sol que la scène est restée dans les mémoires comme le « Mississippi Half Acre ».

“Les hommes tombaient le long de la ligne”

Les attaques se sont poursuivies sans relâche. Brick. Le général Daniel Donelson a dirigé sa nouvelle brigade de Tennesseans dans le sillage de Chalmers et a exécuté une reprise sanglante de l'attaque précédente. Son commandement s'est également divisé lorsqu'il a atteint la ferme Cowan, et Donelson a viré à l'ouest de la forêt ronde. Les fédéraux ne pouvaient s'empêcher de regarder la grande attaque avec admiration. Les rebelles sont arrivés en rangs serrés, pensa Brig. Le général John Palmer, et "ce n'était pas facile d'assister à ce magnifique éventail d'Américains sans émotion".

Donelson aurait de l'aide. Brick. La tenue Tennessee du général Alexander Stewart est entrée en action sur sa gauche, repoussant les fédéraux sous le commandement du brigadier. Le général Charles Cruft. Le général Thomas n'a pas tardé à réagir. A proximité se trouvait une brigade d'élite de réguliers de l'armée américaine sous le commandement d'Oliver Shepherd, toujours lieutenant-colonel après deux décennies de service. En dirigeant Shepherd vers la sombre forêt de cèdres au sud de Nashville Pike, Thomas donna des ordres simples. « Berger », a-t-il dit, « amenez vos hommes là-bas et arrêtez les rebelles. »

Les habitués étaient confrontés à un creuset déchirant. Dans un combat de bout en bout impitoyable, les deux lignes ont à plusieurs reprises déclenché des volées tremblantes l'une contre l'autre, les deux côtés ont obstinément refusé de céder un pouce. « Des hommes tombaient tout le long de la ligne », se souvient un officier d'état-major fédéral admiratif, « mais aucun ne tournait le dos à l'ennemi. En fin de compte, la discipline cool a triomphé. Les habitués réussirent à briser l'avance de Stewart mais en payèrent le prix fort. Une fois la fumée dissipée, 400 réguliers gisaient morts ou blessés sur le sol de la forêt.

Lorsque les brigades battues de Stewart et Donelson ont fui le terrain, il devenait de plus en plus clair qu'il était peu probable que les troupes confédérées arrachent la forêt ronde à Rosecrans, qui avait déplacé tant de régiments de rechange dans le secteur menacé que la zone était maintenant la section la plus fortement habitée de Le champ de bataille. Bragg, cependant, resta plus déterminé que jamais à s'emparer de la forêt ronde, et l'attaque se poursuivit obstinément, une brigade à la fois, constituant une perte de vie vraiment insensée.

“Des hommes courageux meurent au combat”

L'unité confédérée suivante jetée au hasard dans le hachoir à viande était le brigadier. Tenue du général Daniel Adams. En avançant directement à califourchon sur le Nashville Pike dans les dents de la forteresse de Hazen, les troupes d'Adams ont été gravement déchirées par l'artillerie fédérale et les armes légères alors qu'elles poursuivaient l'attaque futile. Leur avance entravée par l'obstacle persistant et gênant de la ferme Cowan, les troupes d'Adams s'approchèrent de la forêt ronde, très dépourvues d'élan. Sentant une opportunité, le colonel George Wagner lança les 15e et 51e Indiana dans une charge inattendue à la baïonnette. Pris de court par les Hoosiers, Adams ordonna une retraite.

Polk, cependant, était loin d'être terminé, mais malheureusement pour les soldats ordinaires destinés à combattre et à mourir, le haut commandement était clairement à court d'idées tactiques nouvelles. L'évêque lance une nouvelle série d'attaques vers la Forêt Ronde qui sont clairement vouées à l'échec et exécutées avec peu d'enthousiasme. Trois autres brigades, celles de John Jackson, John Palmer et William Preston, n'ont guère accompli plus dans leurs assauts de la onzième heure que d'ajouter au tapis d'hommes morts et mourants devant la Forêt Ronde.

Rosecrans lui-même a évité de justesse la mort vers la fin de l'action. Alors qu'il chevauchait à la tête d'un groupe d'officiers, un projectile confédéré jaillit du général et frappa son ami proche Julius Garesché. L'obus a emporté la tête de Garesché et son cheval a plongé encore 50 mètres avant que le corps de l'officier ne tombe au sol. Rosecrans a gardé son sang-froid pendant l'incident macabre et a exprimé laconiquement son point de vue sur le sort d'un soldat. « Des hommes courageux », a-t-il remarqué, « mourront au combat ».

Décapité par un boulet de canon sifflant, l'assistant de Rosecrans, le colonel Julius P. Garesché, est enterré aux flambeaux sur le champ de bataille. Le corps de Garesché a ensuite été réinhumé au cimetière Mount Olivet à Washington, D.C.

20 000 hommes tués

C'était une évaluation brutale qui pourrait tout aussi bien s'appliquer aux milliers d'hommes qui ont été tués ou mutilés lors des combats de la première journée à Stones River. À la tombée de la nuit, les troupes des deux armées se sont instinctivement effondrées après avoir enduré 10 heures de combat épuisant. Au cours de la lutte d'une journée, les deux armées opposées s'étaient brutalisées dans certains des pires combats de l'histoire américaine. Les champs et les forêts autrefois pastoraux à l'extérieur de Murfreesboro avaient été transformés en une pagaille sanglante jonchée d'épaves humaines. Au total, environ 20 000 hommes ont été tués, blessés ou portés disparus au cours de la lutte meurtrière à l'ouest de Stones River.

L'épreuve cauchemardesque a laissé des souvenirs brûlants. Certains des morts, se souvint William Newlin du 73e Illinois, semblaient dormir, « les yeux fermés, les mains sur les côtés et le visage imperturbable. D'autres semblaient avoir passé leurs derniers instants dans une douleur extrême – les yeux ouverts et apparemment prêts à sauter de leurs orbites, les mains saisissant une partie de leurs vêtements et leurs traits tous déformés et changés. C'était un spectacle écœurant à regarder.

L'effusion de sang indicible n'a pas réussi à dissuader Bragg de poursuivre le combat. Ses troupes avaient détruit une bonne partie de l'armée du Cumberland, battu dans la droite fédérale sur environ trois milles et s'étaient approchées de manière tentante de la victoire finale sur le Nashville Pike. Dans l'ensemble, cela semblait avoir été un début prometteur. « Nous avons assailli l'ennemi à sept heures ce matin », rapporta le général, et « l'avons chassé de toutes les positions, sauf de l'extrême gauche. A l'exception de ce point, nous occupons tout le terrain. Bragg a décidé de rester assis et d'attendre les développements, convaincu que la lumière du jour trouverait l'armée du Cumberland en pleine retraite.

Dans cette croyance, il serait profondément déçu. Dans les limites éclairées aux chandelles de sa cabine de quartier général, Rosecrans rassembla les officiers supérieurs de son armée pour un important conseil de guerre. Personne n'admettrait volontiers suggérer la retraite, mais la possibilité a été longuement discutée. Thomas et Crittenden étaient pour donner à nouveau la bataille. Bien que l'aile de McCook ait clairement subi une sévère raclée, les troupes s'étaient remarquablement bien battues et avaient exigé un prix élevé des confédérés. Plus important encore, les lignes s'étaient stabilisées et les soldats fatigués par la bataille, impatients à juste titre d'une petite couverture le lendemain, travaillaient fébrilement à vomir des parapets.

Avant de prendre sa décision, Rosecrans, accompagné de McCook, a roulé vers l'est le long de la pique. McCook a expliqué plus tard que Rosecrans recherchait des positions défensives auxquelles il pourrait se replier. En approchant de Overall Creek, le général repéra des torches au loin. Ils étaient transportés par sa propre cavalerie, mais dans l'obscurité, il était convaincu que les confédérés se préparaient à un assaut à l'aube. De retour au quartier général, Rosecrans expliqua que l'ennemi était "entièrement sur nos arrières et formait une ligne de bataille à la lueur des torches". L'armée du Cumberland, a-t-il annoncé, n'avait guère d'autre choix que "de se battre ou de mourir". Aux heures de fermeture du 31 décembre, il n'était pas clair laquelle de ces options était la plus susceptible de se produire.


Bataille de Stone River - Histoire

À la fin de 1862, l'effort de guerre de l'Union n'allait pas bien. Après un premier succès à Fort Donelson et Shiloh, l'armée du Tennessee de Grant s'est enlisée dans des tentatives répétées pour capturer Vicksburg, Mississippi. À l'Est, le nouveau commandant de l'Armée du Potomac, Burnside, avait subi une perte catastrophique à Fredericksburg, en Virginie. En conséquence, la pression était sur le major général William Rosecrans pour obtenir des résultats positifs avec son 14th Army Corps (bientôt rebaptisé Army of the Cumberland).

Rosecrans était basé à Nashville où il était revenu après que le général confédéré Braxton Bragg et son armée du Tennessee se soient retirés du Kentucky après avoir été vaincus à Perryville. Bragg avait pris ses quartiers d'hiver à Murfreesboro, à seulement 30 miles au sud-est de Nashville le long de la voie ferrée et d'une route praticable en tout temps (la Nashville Pike).

Le 26 décembre 1862, Rosecrans a commencé son 14e corps de Nashville pour rencontrer et engager l'ennemi et le chasser du centre du Tennessee. Rosecrans avait divisé son armée en trois ailes (droite, centre et gauche) sous les ordres des majors généraux McCook, Thomas et Crittenden, respectivement. L'aile gauche a gardé le Nashville Pike, tandis que les deux autres ailes ont pris des routes au sud de la route. Bien qu'il y ait eu quelques escarmouches avec des unités confédérées en cours de route, un engagement général a été évité dans la nuit du 30 décembre. Les deux armées s'étaient alignées sur une ligne à peu près nord-sud à cheval sur le chemin de fer et la pique avec le gros des deux forces au sud de l'autoroute. La rivière Stones coulait près du brochet à cet endroit, mais se trouvait au nord de la route.

L'armée de Bragg du Tennessee était divisée en deux corps, sous les ordres de Polk et Hardee. La brigade des orphelins du Kentucky sous Breckinridge a été postée sur la rive nord de la rivière pour défendre le flanc de l'armée.

À la tombée de la nuit du 30 décembre, les deux camps prévoyaient une attaque majeure pour le lendemain matin. Par coïncidence, les deux commandants planifiaient une attaque sur la droite des lignes de leurs adversaires. Rosecrans prévoyait de mettre une force de l'autre côté de la rivière et d'éloigner Bragg de sa ligne de communication sur le chemin de fer tandis que sa propre droite maintenait les forces confédérées restantes en place. Bragg prévoyait de balayer la droite de l'Union et de les pousser dans un coude de la rivière et de les détruire. Bragg vient de commencer son attaque plus tôt.

À la lumière du jour, de longues lignes d'infanterie confédérée ont choqué les troupes de l'Union endormies qui n'attendaient rien de plus qu'une action de maintien ce jour-là. Les troupes de l'Union forment à la hâte des lignes jusqu'à ce qu'elles soient débordées et se replient vers l'autoroute au nord. Malheureusement pour les confédérés, leur poursuite des troupes de l'Union en retraite les attira plus à l'ouest que le plan de Bragg ne l'avait prévu et causerait beaucoup de confusion entre les unités et étendrait la ligne confédérée.

Les seules troupes de l'Union qui n'ont pas été prises au dépourvu ce matin-là se trouvaient dans la division du brigadier général Phil Sheridan. Ses commandants de brigade étaient inquiets de leurs positions et avaient entendu des mouvements sur leur front toute la nuit. Pour se préparer, Sheridan fit réveiller ses troupes tôt. Au moment de l'attaque confédérée, les troupes de Sheridan étaient déjà nourries et attendaient. Les combats étaient féroces alors que vague après vague de confédérés attaquaient la position de résistance de Sheridan. Les trois commandants de brigade de Sheridan ont été tués (Roberts, Sill et Schaefer). Finalement, Sheridan a été contraint de se retirer en raison du manque de munitions et du fait que les unités à sa droite se repliaient. Cependant, la position déterminée de ses troupes a émoussé et retardé la progression de l'attaque confédérée et a donné aux troupes de l'Union en retraite le temps de réorganiser une ligne défensive le long de la pique.

Après le retrait de Sheridan, le centre de l'attaque confédérée se tourna vers la forêt ronde. Cette zone était une légère élévation boisée avec des approches claires. C'était l'extrémité sud de la ligne de l'Union le long de la pique et devait être tenue si l'armée du Cumberland devait survivre. La brigade de William Hazen était positionnée avec des champs dégagés devant et un bon appui d'artillerie. Tout au long du combat, de nouvelles unités ont été introduites dans la ligne de l'Union pour arrêter l'attaque.

À la tombée de la nuit, l'armée de l'Union avait été repoussée comme la lame d'un couteau jusqu'à ce qu'elle repose entièrement le long de la voie ferrée et de la pique. Cependant, cela signifiait toujours qu'ils avaient le contrôle de leurs lignes de communication vers leur base de Nashville. Bragg s'attendait à ce que le lendemain matin, les troupes de l'Union se soient retirées pendant la nuit, lui donnant la victoire. En tant que tel, aucun plan n'a été fait pour une attaque le lendemain. Mais au lever du soleil le lendemain, les troupes de l'Union étaient toujours en place et n'avaient pas l'air d'aller nulle part. Les deux parties ont passé la journée à se reposer et à regarder leurs adversaires à travers les champs.

Frustré que les troupes de l'Union ne partent pas, Bragg a remarqué que les troupes de l'Union tenaient une colline du côté nord de la rivière qui commandait certaines de ses lignes. Bragg ordonna à Breckenridge d'attaquer la position en fin de journée le 2 janvier, afin que les troupes de l'Union n'aient pas assez de temps pour contre-attaquer à la lumière du jour. Alors qu'il n'était pas sûr de la sagesse de l'attaque, Breckenridge fit avancer ses troupes et chassa l'Union de la colline, mais alors que ses troupes poursuivaient, elles arrivèrent à portée d'artillerie massive de l'autre côté de la rivière qui décima ses forces. Ses troupes ont été décimées et forcées de se retirer, mettant fin à la bataille. Bragg a ramené ses forces sur une ligne au sud de Murfreesboro, mettant fin à la bataille de Stones River. (Lien vers la carte de la région et de la bataille) Les subordonnés de Bragg étaient furieux contre lui pour s'être retiré et ont commencé une campagne pour retirer Bragg du commandement, ce qui continuerait à causer des difficultés dans l'armée du Tennessee jusqu'à ce que Bragg démissionne du commandement un an plus tard après les batailles de Chattanooga.

Bien que tactiquement indécise, l'Union a été laissée en possession du champ de bataille et a déclaré une victoire. La bataille a tellement affaibli les deux armées qu'aucune n'a quitté le camp pendant 6 mois. Le nombre total de victimes pour les deux jours de combat s'élevait à plus de 23 000 pour les deux camps.

Un autre événement important s'est produit qui a eu des ramifications ultérieures. Pendant la bataille, le chef d'état-major de Rosecrans, le lieutenant-colonel Julius Garesche, est décapité par un boulet de canon. Son remplaçant après la bataille en tant que chef d'état-major était le brigadier. Le général James A. Garfield, plus tard le 20e président des États-Unis.

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