Batailles d'Imphal et de Kohima

Batailles d'Imphal et de Kohima



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Batailles d'Imphal et de Kohima

Publier par Sud » 22 avr. 2019, 11:38

Article sur le nom d'un navire de la marine indienne actuelle avec la coque maintenant "INS Imphal".

L'origine du nom du navire est discutée dans l'article.

L'article dit Kohima - Imphal en 1944 "la plus grande défaite sur terre jamais pour l'armée japonaise".

A noter " le tournant de la campagne de Birmanie ".

Re: Batailles d'Imphal et Kohima

Publier par Tucobenedito » 30 sept. 2020, 12:08

Re: Batailles d'Imphal et Kohima

Publier par Tadorne de bellon » 30 sept. 2020, 22:53

Article sur le nom d'un navire de la marine indienne actuelle avec la coque maintenant "INS Imphal".

L'origine du nom du navire est discutée dans l'article.

L'article dit Kohima - Imphal en 1944 "la plus grande défaite sur terre jamais pour l'armée japonaise".

A noter " le tournant de la campagne de Birmanie ".

Merci pour cela. Imphal et Kohima sont des batailles intéressantes pour l'Inde moderne à avoir comme noms de navires. Il y avait des forces indiennes des deux côtés. (Notez que l'Inde de 1944 comprenait également le Bangladesh et le Pakistan d'aujourd'hui.) La majorité des Indiens et des vainqueurs de ces batailles étaient des hommes de l'armée indienne britannique - deux millions d'hommes - la plus grande force de volontaires jamais créée. Il y avait aussi l'armée nationale indienne (INA) recrutée par les Japonais de l'Indian PW, et connue sous le nom de Jiffs par les Britanniques. Ils ont combattu dans les deux batailles pour les Japonais
https://en.wikipedia.org/wiki/Battles_a . ional_Army

Le gouvernement indien moderne et les politiciens sont issus des mouvements d'indépendance contre les Britanniques. Les INA sont officiellement reconnus comme des héros de la lutte indienne pour l'indépendance. Leurs vétérans recevaient des pensions de guerre. (J'ai rencontré l'un de leurs vétérans il y a environ dix ans lors d'un dîner au D Day Club. C'était un sikh vivant à Londres. Tous ceux qui connaissaient l'histoire étaient trop saouls pour remarquer qu'il s'était battu pour l'axe. ) Aucun des hommes qui combattu pour les alliés n'a reçu aucune reconnaissance de l'État indien moderne. En ce qui concerne l'Inde, les soldats qui ont combattu pour la Grande-Bretagne collaboraient avec le pouvoir impérial et c'était aux Britanniques de s'occuper d'eux. Les seuls hommes qui ont reçu une pension étaient les hommes qui ont reçu la VC.

Il est donc très intéressant pour la marine indienne de nommer une bataille après une victoire de la puissance impériale.

D'ailleurs, il y a toujours des troubles dans la région. Un pèlerinage britannique Royakl à Kohima en 2004, le 60e anniversaire de la bataille avait une escorte d'un bataillon de troupes indiennes soutenu par des voitures blindées et a passé l'épave de véhicules de l'armée indienne incendiés sur la route de Manipur à Kohima.


Imphal et Kohima

Au début de 1944, les Japonais planifièrent une vaste offensive sous le nom de code Opération U Go. Le plan était extrêmement ambitieux : avancer au-delà de la frontière occidentale de la Birmanie dans l'Inde britannique et déclencher une révolution. Aux côtés de l'armée impériale combattaient des soldats de l'armée nationale indienne (qui réclamaient l'indépendance de l'Inde) et les Japonais espéraient que leur présence montrerait à l'ensemble de la population indienne que cette opération était moins une invasion qu'une &lsquolibération&rsquo. Les principaux objectifs japonais sur la voie de la réalisation de cette grande vision étaient la capture des approvisionnements britanniques dans la ville d'Imphal et l'occupation du village perché de Kohima au nord-est. Kohima était particulièrement importante car elle contrôlait la route menant au principal centre administratif et de transport de Dimapur. Avec Dimapur aux mains des Japonais, les dirigeants impériaux pensaient que toute l'Inde occidentale leur serait ouverte.

Le 5 avril 1944, les troupes japonaises sous le commandement du major-général Shigesaburo commencent l'attaque de Kohima. Ici, tout en haut de la frontière montagneuse du Bengale et aujourd'hui du Bangladesh, une bataille féroce a commencé. Une lutte qui, selon l'historien Andrew Roberts, se rattache aux grands sièges de l'histoire britannique, comme celui de Rorke Drift dans la guerre des Zulu.

Les Japonais ont réussi à couper la route de Kohima à Dimapur et de Kohima à Imphal, de sorte que la petite garnison britannique a été forcée de se battre seule. La force britannique &ndash combattant au corps à corps avec les Japonais &ndash a réussi à résister à des nombres largement supérieurs. Puis, le 18 avril, un bataillon de Punjabis de l'armée britannique des Indes a réussi à se frayer un chemin dans le combat. Le siège a finalement pris fin deux jours plus tard.

Pendant ce temps, les soldats japonais des 33e et 15e divisions avaient coupé et isolé les unités britanniques dans la plus grande colonie d'Imphal, au sud-ouest de Kohima. Jimmy Evans, alors capitaine dans l'armée britannique des Indes, a appris la nouvelle alors qu'il était en congé, et a immédiatement demandé à rejoindre son unité à Imphal : Et je suis entré dans le petit bureau sur l'aérodrome, un type de la RAF était assis là, un officier pilote je pense, et je suis entré avec l'infirmier et j'ai dit : tu m'emmènes ?" Il a dit: "Pourquoi voulez-vous aller là-bas, c'est coupé?" J'ai dit: "C'est mon bataillon." C'est dur de lui expliquer que ton bataillon est ta famille, je veux dire, c'était comme retourner dans ta famille. Quoi qu'il en soit, nous sommes entrés.&rsquo

Le capitaine Evans était officier dans un régiment Gurkha. Environ 250 000 soldats Gurkha du Népal ont servi dans l'armée britannique pendant la guerre. Mais un grand nombre d'Indiens, de Birmans, de Karens, d'Africains et d'autres troupes de nationalités diverses combattaient également aux côtés des Britanniques, en particulier dans la lutte contre les Japonais. En effet, environ deux millions d'Indiens ont combattu dans l'armée britannique pendant la Seconde Guerre mondiale, ce qui est souvent oublié aujourd'hui.

Les combats autour d'Imphal, comme autour de Kohima, furent intenses. Et le capitaine Evans s'est vite retrouvé au centre de l'action : &lsquoLe tir a commencé&hellip et il n'y avait rien que je puisse faire à part faire la même chose. Et je me souviens pour une raison quelconque, j'avais deux revolvers avec six coups chacun, deux revolvers et quelques grenades et hellip. Et j'ai attendu qu'il remonte et tire avec le revolver. Et cela a duré un certain temps. Je suppose que j'ai épuisé mes six coups et j'ai pensé que je devais faire quelque chose, j'ai eu une grenade alors j'ai sorti la grenade, j'ai dû la tenir dans la main gauche parce que, oui, c'était dans ma main gauche, mon pistolet ici , et j'ai attendu qu'il revienne et je l'ai lentement lobé par-dessus mon épaule comme ça, et puis, phhrrrrrr, bang, et j'étais allongé sur le sol.&rsquo

Alors que le capitaine Evans gisait blessé, un Gurkha lui a offert les premiers soins : « Et il a jeté un coup d'œil et il a dit : « . Mais j'ai dit: "Ça fait mal au dos", et je me suis penché en avant et je me souviens juste de l'avoir regardé par-dessus mon épaule et j'ai vu ses yeux s'ouvrir, parce que ce qu'il a vu, c'était là où ça était sorti à l'arrière, et, bien sûr, il avait évasé & hellip It&rsquos les Japonais, leur fusil, leur deux pointes quel qu'il soit, était un fusil magnifiquement fabriqué, comme l'ont toujours été les trucs japonais, leur ingénierie, et les balles étaient assez petites, 303, et elles étaient encore une fois magnifiquement faites mais ils étaient durs, ils étaient durs et, vous savez, plus une balle est douce, plus elle se brise quand elle vous touche, et Dieu merci pour moi, elle a traversé juste au-dessus du cœur et a touché l'arrière de mon omoplate, je suppose , puis est descendu en fracassant les côtes, et, en fait, la propreté de la balle japonaise m'a sauvé la vie à cette occasion.&rsquo

Cette nuit-là &ndash comme chaque nuit dans la bataille &ndash les Gurkhas se sont battus courageusement. Et leur valeur était très certainement appréciée par leurs camarades. &lsquoEt puis la chose la plus étonnante,&rsquo dit le capitaine Evans. &lsquoJe veux dire, à 800 mètres, il y avait une acclamation, une acclamation britannique est montée de la colline, ce sont les Northamptons qui avaient une vue sur la tribune et ils ont tout regardé et comme ils ont vu les Gurkhas aller au-dessus, ils sont allés, " Hourra !"&hellip Le vieux Gurkha était la terreur des Japonais, la réputation du bataillon était extrêmement élevée.&rsquo

Imphal a été coupé par la route pendant près de trois mois, et les Britanniques se sont entièrement appuyés sur la RAF pour tout larguer, des munitions aux rations. Mais les Japonais étaient confrontés à des problèmes encore plus difficiles. Ils étaient à la limite absolue de leurs lignes de ravitaillement et, un peu comme les plans nazis extrêmement ambitieux pour l'opération Barbarossa, toute leur stratégie avait reposé sur la capture de tout ce dont ils avaient besoin de leur ennemi. Ainsi, chaque jour, les Britanniques tenaient bon et affaiblissaient l'effort japonais.

Fin mai 1944, les Japonais se retirent complètement de Kohima. Le commandant général de l'opération U Go, le lieutenant-général Mutaguchi, n'avait pas réussi à fournir à ses propres supérieurs la percée dont ils avaient besoin, et à la fin du mois de juin, la route d'Imphal était à nouveau ouverte et l'armée impériale était en pleine retraite. Les Japonais avaient perdu environ 60 000 tués et blessés dans l'opération. Ce fut une catastrophe pour eux.

La question était maintenant que devraient faire les Alliés en réponse ? &lsquoAprès que les Japonais aient reconnu qu'ils avaient été battus et qu'ils se sont retirés de l'autre côté de la frontière avec la Birmanie, Churchill n'a alors plus voulu faire grand-chose à ce sujet&rsquo, explique Sir Max Hastings. &lsquoIl ne voulait pas aller en Birmanie. Ce qu'il voulait, c'était lancer une campagne amphibie jusqu'à Rangoon et ensuite en Malaisie parce qu'il ne voyait pas l'intérêt de se battre dans, je pense, ce qu'il appelait « des jungles fiévreuses terribles », parce qu'il n'en voyait pas le but. Mais les Américains n'étaient prêts à soutenir une campagne dans le nord de la Birmanie que parce qu'ils voulaient que la route terrestre vers la Chine soit ouverte. Ce qu'ils voulaient, et leur objectif stratégique clé en Asie du Sud-Est, était d'ouvrir la route vers la Chine parce qu'ils étaient absolument déterminés à essayer de faire de la Chine un acteur majeur de la Seconde Guerre mondiale, ce que Churchill a correctement jugé comme un objectif non réaliste. .

&lsquoParce que la route terrestre de l'Inde jusqu'en Chine passait par la Birmanie, les Américains soutiendraient, surtout avec des avions, une campagne britannique dans le nord de la Birmanie, alors qu'ils ne soutiendraient pas l'opération amphibie dans le sud qui ne les intéressait pas. a accepté à contrecoeur d'envoyer cette armée du champ de bataille victorieux [à Imphal et Kohima] en Birmanie pour mener une campagne que [le général] Bill Slim a ensuite menée avec brio, infligeant une défaite majeure aux Japonais.

Les batailles d'Imphal et de Kohima s'étaient en effet avérées, comme les dirigeants japonais le réalisaient presque certainement à l'époque, leur dernière chance d'infliger la défaite aux Alliés en Asie continentale. Et maintenant, tandis que le général Slim et ses troupes se frayaient un chemin à travers la Birmanie, les Japonais se concentraient encore plus sur leur tentative de contrecarrer l'avancée des Américains dans le Pacifique.

je Andrew Roberts, La tempête de la guerre : une nouvelle histoire de la Seconde Guerre mondiale, Allen Lane, 2009, p. 271


Robert Lyman, FRHistS

Le Dr Robert Lyman FRHistS est un ancien soldat, écrivain et historien et biographe militaire du maréchal Bill Slim&rsquos. Parmi ses nombreuses publications, citons : &lsquoSlim, master of war: Burma and the birth of modern warfare&rsquo, &lsquoJapan&rsquos last bid for winner: the invasion of India 1944&rsquo, &lsquoKohima 1944&rsquo, &lsquoThe Generals: from Defeat to Victory, leadership om Asia 1941-45&rsquo et &lsquo the Headhunters: une extraordinaire histoire de survie de la Seconde Guerre mondiale dans la jungle birmane&rsquo. Il termine actuellement un nouveau récit narratif de la guerre en Extrême-Orient (&lsquoA War of Empires&rsquo) dont la publication est prévue en novembre 2021. Il a été le conseiller historique de la BBC pour les commémorations de la VJ en 2015 et 2020, est un contributeur régulier de films documentaires. sur les aspects de la guerre et a été administrateur du Kohima Educational Trust depuis 2004, et président entre 2008-2016.


7 Une blessure mineure à Poltava27 juin 1709


Charles XII, souverain de Suède, a prouvé qu'il était un brillant tacticien dès son plus jeune âge. Il savait également que c'était à son époque que la Suède aurait la plus grande chance d'atteindre l'hégémonie en Europe du Nord, centrale et orientale. En 1700, le monarque de 17 ans a reçu une avance improbable dans le conflit dirigé par les Russes. Les Russes considéraient le jeune roi comme faible et inexpérimenté, et à cette fin ont lancé une invasion aux côtés du Danemark-Norvège, de la Saxe et du Commonwealth polono-lituanien.

Neuf ans plus tard, seule la Russie se tenait debout, ses anciens alliés écrasés et contraints à la table de la paix par le roi suédois. Charles était un général hautement qualifié, capable de voir le déroulement de la bataille et de réagir en conséquence, ce qui a incité Voltaire à l'appeler "le jeune roi guerrier". De même, la Suède possédait l'armée la plus moderne du monde à l'époque. Le champ de Poltava dans l'Ukraine d'aujourd'hui déciderait du sort des deux nations et de celui de la région.

Quelques jours seulement avant la bataille cruciale, Charles a reçu une balle dans la jambe alors qu'il évaluait le terrain. Ce n'était pas non plus une blessure corporelle et c'était si grave qu'il fut obligé de déléguer la tâche à deux de ses marshals. Ainsi, le 27 juin 1709, le jeune roi suédois se rétablit dans sa tente, incapable de voir de ses propres yeux comment la bataille allait lentement se dérouler. Ses deux maréchaux, qui s'en voulaient l'un à l'autre, n'ont pu coordonner les troupes. Les Suédois ont été massacrés par les Russes sous le tsar Pierre. Le roi suédois a pris la fuite, lui et le reste de l'Europe ont été stupéfaits des résultats de la bataille. L'armée la plus moderne et la plus professionnelle d'Europe avait été vaincue par &ldquorabble.&rdquo

Le tsar russe serait connu dans l'histoire sous le nom de Pierre le Grand Charles de Suède, quant à lui, a erré dans le pays pour échapper aux Russes jusqu'à ce qu'il finisse par mourir d'une mort mystérieuse.

La bataille de Poltava a marqué un tournant majeur dans l'histoire européenne, dont les répercussions se font encore sentir à ce jour. La Russie a finalement atteint sa majorité. La Suède a perdu sa place de grande puissance. Bien que les historiens pensent que la Suède n'avait aucune chance de gagner la bataille, nous devons noter qu'il ne s'agissait pas simplement de gagner, mais simplement de garder ses armées intactes. Avec la quasi-destruction de l'armée et de son roi en fuite, la Suède n'avait pratiquement aucune chance de s'opposer à la Russie à l'avenir. Et sans la Suède comme moyen de dissuasion efficace, aucune autre grande puissance de la région ne pourrait s'opposer aux ambitions russes.


Kohima entouré

L'offensive japonaise a bien commencé. Le 29 mars, ils coupent la route Imphal-Kohima et encerclent presque la 17e division. Ensuite, ils ont rapidement isolé la ville perchée de Kohima, capturant tout sauf la crête centrale à la mi-avril.

Le colonel Hugh Richards avait organisé à la hâte une force de combat à partir de sa garnison de 2 500 hommes, dont beaucoup étaient des non-combattants. Il a été construit autour du 4e Bataillon, du Queen's Own Royal West Kent Regiment et du Assam Regiment. Des éléments de la 161e brigade indienne, stationnés à Jotsoma à trois kilomètres à l'ouest, renforcèrent également les défenseurs de Kohima.


Campagne de Birmanie : s'emparer d'Imphal et de Kohima pendant la Seconde Guerre mondiale

L'effort allié en Birmanie pendant la Seconde Guerre mondiale a été dominé par de fortes personnalités et entravé par des objectifs stratégiques divergents. Guidés par une coalition de Britanniques et d'Américains, les participants eux-mêmes étaient multiraciaux, comprenant des Indiens, des Birmans et des Chinois. Pour les Américains, la campagne était étroitement liée au maintien de la Chine dans la guerre grâce à des fournitures expédiées par la route de Birmanie. Les Britanniques et les Soviétiques ne pensaient pas que les Chinois pouvaient apporter une contribution significative à l'effort global contre le Japon, et voulaient plutôt que la campagne birmane serve de barrière à l'Inde et de point de départ pour une future campagne alliée pour forcer les Japonais à quitter Asie du sud est. Un autre problème était le soupçon américain que les Britanniques s'efforçaient de préserver leur empire colonial aux dépens du nationalisme local.

La Birmanie a été envahie en décembre 1941 par un contingent japonais relativement petit de 35 000 hommes. Le débarquement initial était à Tenasserim, sur l'isthme de Kra, visant à neutraliser les aérodromes britanniques menaçant le mouvement japonais vers le sud en Malaisie. Cependant, l'objectif de la vaste campagne qui a suivi était de couper la route vitale de la Birmanie vers la Chine. Les attaques aériennes contre Rangoon, le principal port d'entrée pour les approvisionnements alliés, ont commencé vers la fin de décembre. L'avancée du Japon vers le nord dans l'intérieur s'est poursuivie presque sans entrave jusqu'à la rivière Sittang. Rangoon est finalement abandonné le 6 mars 1942, et après une période de renfort, les Japonais parviennent à mettre en déroute les Britanniques. Abandonnant Mandalay, le général britannique Harold Alexander fut contraint d'ordonner un retrait général vers l'Assam en Inde.

La poussée japonaise en Birmanie a été préfigurée par leur avance rapide au début de la guerre. Comme l'a rappelé le héros britannique de la Birmanie, le lieutenant général (plus tard le maréchal) vicomte William Slim : « L'Empire britannique, avec ses camarades indiens et australiens, a perdu Hong Kong, la Malaisie et Singapour. Ce fut la plus grande défaite de l'histoire de l'Empire.

La Birmanie est un grand pays. Par rapport à l'Europe, il couvre plus de superficie que la France, les Pays-Bas et une grande partie de l'Allemagne. Au nord et à l'ouest, il est bordé par les provinces indiennes de l'Assam, du Bengale oriental et du Manipur. Plus au nord se trouve la Chine. Plusieurs grands fleuves traversent la Birmanie, dont l'Irrawaddy, le Chindwin et le Sittang.

Le transport interne à l'époque se composait d'un réseau routier et ferroviaire limité et de bateaux à vapeur sillonnant les principaux fleuves. Cependant, en 1941, la route la plus importante était la Burma Road, qui allait du port de Rangoon à Mandalay, jusqu'à Lashio, puis à travers la frontière chinoise jusqu'à Kunming. Les plans japonais en 1941 n'avaient pas inclus d'opérations au-delà de la frontière de la Birmanie, qui allait devenir le bastion occidental de leur sphère de coprospérité élargie de l'Asie de l'Est. La rapidité et la facilité de leurs victoires avaient cependant produit des symptômes de la « maladie de la victoire » (sous-estimation de l'ennemi), et en août 1942, le quartier général de l'armée du sud du général comte Hisaichi Terauchi à Hanoï ordonna à la quinzième Amy en Birmanie de planifier un offensive en Assam. Bien que cela ait été temporairement abandonné en raison des succès américains dans le Pacifique occidental, il a été relancé lorsque les Japonais ont réorganisé leur structure de commandement en Birmanie en juin 1943, ce qui a amené au pouvoir un général commandant agressif, Renya Mutaguchi. Par la suite, deux plans d'action ont vu le jour. La première consistait à continuer vers l'ouest jusqu'à l'Arakan dans le sud-ouest de la Birmanie, où la nouvelle Vingt-huitième armée japonaise monterait une offensive contre le XV Corps britannique, immobilisant les réserves de Slim. La seconde demande à Mutaguchi de procéder avec trois divisions et de détruire le IV corps britannique dans la plaine autour d'Imphal, s'emparant des grands dépôts de ravitaillement alliés et privant les Britanniques de leur tremplin pour une offensive pour reprendre la Birmanie.

La quatorzième armée britannique, basée dans l'est de l'Inde, devait être l'instrument militaire qui s'opposerait à cette offensive japonaise. Le lieutenant-général William Slim a pris le commandement en octobre 1943. Il n'était pas un membre des classes privilégiées britanniques, il était plutôt un produit du corps de formation des officiers de l'université de Birmingham. Peu de temps après le déclenchement de la Première Guerre mondiale, Slim avait été engagé dans l'armée régulière en tant que sous-lieutenant dans le Royal Warwickshire Regiment. Pendant la Première Guerre mondiale, il a été blessé à Gallipoli et, pendant sa convalescence, il a découvert qu'il y avait des ouvertures périodiques dans l'armée indienne qui permettaient aux officiers aux moyens limités de vivre assez bien. Il a présenté une demande et obtenu une commission dans le West Indian Regiment. Par la suite, il a été réaffecté à son ancien régiment, les Warwickshires, et a combattu avec eux en Irak et au Moyen-Orient. Enfin, en 1922, il rejoint l'armée indienne en tant que capitaine du 6th Gurkha Rifles. Il a ensuite fréquenté le British Army Staff College et a servi au Soudan. En 1942, alors que la situation des Alliés s'aggravait, il retourna en Inde en tant que général de division. En octobre 1943, il prend le contrôle de la quatorzième armée britannique.

Alors que les signes d'une offensive japonaise imminente montaient, Slim a alerté l'organisation d'approvisionnement aérienne alliée, se rendant compte qu'un redéploiement rapide des troupes serait nécessaire. Les Japonais ont ouvert leur offensive en février 1944 avec une étonnante surprise tactique, n'utilisant qu'une seule des deux divisions de la 28e armée. Cependant, les Alliés se rallient et parviennent à contrecarrer l'attaque, infligeant une perte de 5 000 hommes aux Japonais, dont la force totale s'élève à 8 000. Pour la première fois depuis le 8 décembre 1941, l'armée indienne avait remporté une victoire sans équivoque. Ce fut l'un des tournants de la guerre en Birmanie.

Le point focal de l'offensive japonaise s'est alors déplacé vers la plaine autour d'Imphal, qui est située sur la principale ligne de communication entre l'Inde et la Birmanie. Il était stratégiquement important en tant que base avancée pour l'entretien et l'exploitation des forces terrestres et aériennes alliées dans la région. C'était aussi la clé de la défense de l'Assam en Inde. Avec Imphal dans leurs mains, les Japonais pourraient également interrompre la ligne de communication avec le général Joseph Stilwell et le trafic aérien au-dessus de l'Himalaya vers la Chine. Cela leur donnerait également une base avancée à partir de laquelle mener leurs propres opérations aériennes contre l'Inde proprement dite.

Compte tenu de la complexité de la géographie, il est utile de se référer à une carte lors de l'analyse des offensives japonaises contre Imphal et Kohima. Comme l'a souligné le général Slim : « L'histoire de la bataille prolongée et acharnée d'Imphal-Kohima… n'est pas facile à suivre. Il se balança un jour à travers de vastes étendues de pays sauvage, son point focal était une colline nommée sur aucune carte le lendemain, un village misérable et imprononçable à cent milles de distance.

Le vice-amiral Lord Louis Mountbatten, le commandant suprême des forces alliées dans la région, considérait l'attaque japonaise à venir comme multiforme et adoptait les tactiques suivantes : « (a) une avance depuis la région de Fort White... Zone de Tiddim, suivie d'une avance vers le nord sur Imphal (b) une poussée sur la plaine d'Imphal par une force venant de Tamu et sur la route de Palel (c) une avance sur Ukhrul, au nord d'Imphal (d) une grève à Kohima, plus au nord, pour couper la route Dimapur-Imphal en prélude à l'attaque de Dimapur même. Alors que l'offensive japonaise se déroulait vers l'ouest, ses lignes de communication et d'approvisionnement devenaient plus ténues sur un terrain de plus en plus accidenté.

La phase d'ouverture de l'offensive a commencé avec la 33e division du lieutenant-général Motozo Yanagida avançant en deux colonnes vers les collines de Chin et la ville de Tiddim, qui se trouve à quelque 8 000 pieds au-dessus du niveau de la mer. Ces positions sont au sud d'Imphal sur la route menant à la plaine. La 17e division indienne dans cette zone était isolée et en sous-effectif, et des plans ont été faits pour la retirer dès qu'il est devenu évident que l'offensive avait commencé. Cependant, les Britanniques ont mal évalué le moment de l'avance ennemie et la division a été menacée d'anéantissement.

Alors que l'invasion a commencé le 7 mars, le retrait de Tiddim n'a commencé que le 15 mars, et à ce moment-là, les Japonais étaient à cheval sur la ligne de retraite. Les 37e et 49e brigades britanniques, attaquant par le nord le long de la route, permettent aux Alliés de repousser les positions japonaises de blocage. Cela a ouvert une voie d'évacuation et a permis à la 17e division en retraite de recevoir de la nourriture, des munitions et des médicaments dont on avait grand besoin. Avec les Japonais toujours à leur poursuite, les Britanniques ont finalement atteint la plaine d'Imphal. Cela leur avait pris trois semaines au prix d'environ 1 200 victimes. Mais ce n'était qu'une demi-victoire pour les Japonais, puisque l'objectif du général Yanagida était d'empêcher la 17e division de prendre davantage part à la défense d'Imphal.

Le général Slim avait décidé de concentrer le IV corps sur la plaine d'Imphal pour engager Mutaguchi et sa quinzième armée, ce qui initia la poussée japonaise centrale. Cette armée a également traversé la rivière Chindwin plus rapidement que les Britanniques ne l'avaient prévu. La route de Tiddim au sud n'était pas la seule voie vers l'ouest que les Japonais pouvaient utiliser. Il y en avait deux autres : au sud-est depuis Tamu au-dessus du col de Shenam, et au nord-est en descendant la piste depuis Ukhrul. La 20e division britannique, commandée par le major-général Douglas Gracey, gardait la route de Tamu. La force japonaise, commandée par le major-général Seiei Yamamoto, se composait d'un régiment de la 33e division avec deux bataillons de chars et de l'artillerie en soutien. Il s'est déplacé vers le nord-ouest dans la vallée pour attaquer le flanc droit de Gracey. Le contact a été établi le 14 mars et, conformément aux plans préétablis, la 20e division s'est retirée, barrant le chemin à Imphal. Bien que les Japonais aient continué à avancer, les Britanniques se sont retranchés le long de la crête de Tengnoupal et ont effectivement bloqué la route vers la plaine derrière eux.

Les préliminaires étaient maintenant terminés. Le champ de bataille choisi pour les envahisseurs japonais était la ville d'Imphal, capitale du petit État de Manipur, qui couvrait quelque 700 miles carrés. La plaine d'Imphal a été le théâtre de certains des combats les plus sanglants de la Seconde Guerre mondiale. L'entrée de la plaine par le nord se faisait par une route sinueuse à travers le village de Kohima. La distance entre les deux villes était d'environ 140 milles. Le point le plus vulnérable de la route était l'endroit où elle traversait le sommet d'un col de 4 700 pieds à Kohima. Si les Japonais pouvaient s'emparer du col, Imphal serait complètement coupé. S'ils pouvaient également capturer Dimapur au nord, ils pourraient alors couper la ligne d'approvisionnement de Stilwell vers Ledo et au-delà.

Le 15 mars, la deuxième phase de l'offensive japonaise a commencé lorsque la 15e division du major-général Masafumi Yamauchi et la 31e division du lieutenant-général Kotoku Sato ont traversé le Chindwin en radeau, en ferry et en bateau. Pour Sato, la cible était Kohima. On s'attendait à ce qu'il avance au moins 20 miles par jour, avec 5 000 bœufs à sa suite et certains de ses soldats faisant office de porteurs. Sur son flanc gauche, Yamauchi avait reçu l'ordre de se frayer un chemin à travers les positions du IV Corps à l'est de la route Imphal-Dimapur, puis de frapper Imphal lui-même. Le général Mutaguchi, leur commandant, s'attendait à s'emparer de la capitale de l'État d'ici un mois.

Alors que cela se passait, Slim réalisa qu'il aurait besoin de renforts et se tourna vers Mountbatten pour assurer le transport aérien de ses troupes actuellement positionnées dans l'Arakan. L'autorisation a été donnée, et à la fin du mois de mars, toute la 5e division britannique avait été débarquée sur le champ de bataille d'Imphal. Ils arrivèrent juste à temps – les Japonais n'étaient qu'à neuf milles de l'aérodrome au moment où ils atterrissaient.

Bien que la situation initiale autour d'Imphal ait été critique, une menace encore plus dangereuse visait Kohima. Pour une raison inconnue, les Japonais n'ont pas organisé d'attaque majeure contre Dimapur au nord. La lutte pour Kohima a été désignée comme l'une des batailles majeures de la Seconde Guerre mondiale, mais les défenseurs étaient peu nombreux et la zone contestée était mesurée en mètres. Mais lorsque la victoire a été remportée, beaucoup l'ont décrite comme le tournant crucial de la campagne de Birmanie.

Tout en menant leur offensive sur Imphal, les Japonais se dirigent simultanément vers Kohima. Le général Slim l'avait prévu et avait renforcé la garnison et établi de nouvelles positions défensives dans le village du nord. Cependant, une fois de plus, les Britanniques n'étaient pas préparés à ce que l'offensive japonaise se développe si rapidement. Dans la ville elle-même, il y avait des unités mixtes des Assam Rifles, un régiment birman, des Gurkhas, des Punjabis et des Mahratta, ainsi que des unités de pionniers, de sapeurs, d'artillerie, de transport, d'ambulances et médicales. Les positions de couverture à Phek, Kharasom et Jessami, situées à l'est et au sud-est de Kohima, étaient détenues par le régiment d'Assam. Une division japonaise complète s'est heurtée à eux.

Les troupes avancées britanniques ont résisté à l'avancée de l'ennemi, infligeant plus de 1 000 pertes. Mais comme la force de la poussée japonaise est devenue évidente, Slim a décidé de retirer tous les avant-postes et de concentrer les troupes à Kohima proprement dit. Le général Slim a écrit : « Moins d'une semaine après le début de l'offensive japonaise, alors que la 17e division se battait toujours pour sortir [dans le sud], il est devenu clair que la situation dans la région de Kohima était susceptible d'être encore plus dangereuse que cela. à Imphal. Non seulement les colonnes ennemies se rapprochaient à une vitesse beaucoup plus rapide que ce à quoi je m'attendais, mais elles étaient évidemment beaucoup plus puissantes. » Les Japonais ont coupé toutes les routes dans la ville et l'ont isolée efficacement, car il n'y avait pas de piste d'atterrissage. La petite garnison de 3 500 personnes s'opposa à 15 000 Japonais, qui déployèrent un barrage meurtrier depuis les hauteurs. Le siège a duré 16 jours. En fin de compte, les Alliés ont conservé cette tête de pont vitale avec l'Inde.

Pour faire face à la puissante poussée japonaise, Mountbatten avait convoqué le XXXIII Corps indien, commandé par le lieutenant-général Montagu Stopford, de l'autre côté de l'Inde. Stopford est arrivé dans la région et les commandants de la 14e armée lui ont dit qu'il devait arrêter la pénétration japonaise dans les vallées de l'Assam, garder ouverte la route de Dimapur à Kohima et se préparer à se diriger vers le sud au-delà de Kohima et à rejoindre le IV Corps sur la plaine d'Imphal. De plus, en avril 1944, la 5e brigade avait atteint Dimapur depuis Arakan par avion et avait immédiatement reçu l'ordre de se rendre à Kohima par le commandant local. Le 4th Royal West Kents a dirigé sa marche. À l'arrivée des renforts, Stopford a décidé de les utiliser pour forcer l'ouverture de la route vers Kohima. Slim se souvient : « Alors que je faisais la navette entre Dimapur, Imphal et mon quartier général à Comilla, je commençais à voir la lumière. Nous avions des jours difficiles devant nous, mais partout nos troupes, imperturbables par les événements, étaient constantes et pleines de combat. Nous n'avions rien perdu de vital.

Les hauteurs autour de Kohima sont progressivement tombées aux mains des Japonais, et l'ennemi a pu attaquer efficacement la garnison britannique et toutes les colonnes de secours essayant de l'atteindre. Au fur et à mesure que la bataille progressait, le ravitaillement s'est fait rare et le village a dû être ravitaillé par voie aérienne. L'eau était un besoin urgent. Les Britanniques ont été progressivement contraints de pénétrer dans une zone minuscule qui allait devenir célèbre dans cette bataille sanglante sous le nom de «Summerhouse Hill». Comme le rappelle Slim : « Heureusement, Sato a continué à se limiter à des attaques frontales sur Kohima, d'abord de jour, puis, car le bilan imposé par la garnison et par les représailles rapides de nos avions en plein jour s'est avéré trop élevé même pour les estomacs japonais, en nuit. Tout au long de la journée et dans les intervalles entre ces attaques nocturnes, l'artillerie, les mortiers et les mitrailleuses ennemis ont martelé sans relâche nos positions. L'épreuve de Kohima était entrée dans sa troisième semaine avant que les premiers renforts ne puissent l'atteindre, rampant le 18 avril par le seul ravin qui donnait accès à la garnison. Enfin, le Royal Berkshire Regiment entra dans Kohima et mit fin au siège. Une scène étrange a accueilli les libérateurs. Des parachutes étaient suspendus à tous les autres arbres. Not a building in Kohima was left undamaged, and most were mere rubble or ashes. The dead lay unburied, and little squads of grimy and bearded riflemen stared blankly at the relieving troops.

Still, the battle was far from finished. At that point the Japanese launched additional furious all-out efforts to capture the town. Royal Air Force bombers smashed two of their assaults, and a final attack was also repelled. Eventually, the enemy was driven from the heights, and the Allies gained full control of the area. The battle cost the Japanese 4,000 dead. Now that Kohima had held and Dimapur was no longer threatened, Slim could give his attention to the situation at Imphal, which had been under siege since April 5, when the Japanese cut the Kohima-Imphal road. Earlier, he had diverted troops from Imphal to the Kohima area. However, his optimism was reflected in his evaluation: “Imphal was in no danger of falling.” Lieutenant General Sir Geoffrey Scoones, commander of the IV Corps located in the Imphal area, had laid out his defenses so that he could react to threats from all points of the compass.

The small town lay in the middle of a natural bowl measuring 20 to 30 miles in diameter, surrounded by high, forested hills providing excellent viewpoints for observers, who could see any movement on the open plain below. General Slim pointed out: “Like unevenly spaced spokes of a wheel, six routes were covered on the Imphal Plain: (1) From the north, the broad Kohima road, (2) Also from the north, the footpath down the Iril River Valley, (3) From the northeast, the Ukhrul road, (4) From the southeast, the tarmac Tamu-Palel road, (5) From the south, the rugged Tiddim highway, and (6) From the west, the Silchar-Bishenpur track.”

The northern sector of the perimeter was held by the Indian 5th Division. It met the first Japanese attack at Imphal, which came from the north with the seizure of the commanding heights of Nungshigum. Whoever held this summit possessed the key to Imphal. If the main all-weather airfield, which lay nearby, was captured or rendered useless by artillery fire, that would gravely affect the air supply to the IV Corps. Finally, the British were able to wrest control of the vital summit from the enemy and continued on to capture the remaining heights.

General Gracey’s 20th Division in the Palel area faced the problem of defending 25 miles of frontage in difficult terrain, spread over several hundred miles of broken, hilly country, ideal for patrolling by the Japanese. Gracey deployed his brigades so that they held the higher points for good observation and endeavored to deter Japanese penetration. Even so, at times the enemy threatened to break through. General Yamamoto, commanding the 33rd Division’s infantry group, was well supported by artillery as he pushed up the main Palel road, and the battle raged between April 4 and 10. When the Japanese finally withdrew, the 20th Division had yielded only two miles of ground and successfully held another series of hilltops, known as Crete West and Scraggy.

Still, Japanese units fought on in the Palel area well into June. The Indian 23rd Division had taken over the sector in May, and some of the most ferocious fighting at Imphal took place in the southwest corner, where General Yanagida’s 33rd Division had followed its drive up the Tiddim road by hooking around to cut the Imphal-Silchar trail. In a series of battles, the British held firm. There were further struggles in the south, but Slim’s men remained undaunted. With the failure of the Japanese 33rd Division’s thrust at Bishenpur, the tide turned in the IV Corps’ favor. Slim outlined the struggle along the perimeters of the plain in the following terms: “The fighting all around its circumference was continuous, fierce, and often confused as each side maneuvered to outwit and kill. There was always a Japanese thrust somewhere that had to be met and destroyed. Yet, the fighting did follow a pattern. The main encounters were on the spokes of the wheel, because it was only along these that guns, tanks, and vehicles could move.”

In retrospect, by the middle of May 1944 the Japanese had been thrown on the defensive at Kohima, and the British advance had begun along the Imphal-Kohima road. Around Imphal, danger from the north and east was unlikely. To the south and west, where the 33rd Division was being reinforced, there was still the prospect of a last attempt to secure victory by the Japanese. However, their ultimate failure was assured by the arrival of the monsoon season. The strain of the weather affected both sides, but Slim realized that he had to continue attacking at Imphal until the enemy had been defeated. It would not serve his purpose if the Japanese were allowed to slip away and retire to the far side of the Chindwin River.

On June 22, light tanks coming down from Kohima linked up with elements of the Indian 5th Division. The siege of Imphal was over, and as the monsoon rains poured down, the relentless pursuit of Mutaguchi’s army began. General Slim noted, “It was clear now, at the beginning of June, that on the Kohima front the enemy was breaking and pulling out as best he could.” At the same time, the British pushed forward from Imphal. While Japanese units deteriorated, individual enemy soldiers fought on stubbornly.

When the smoke had cleared in the Imphal-Kohima area, the Japanese had no delusions, declaring that “the disaster at Imphal was perhaps the worst of its kind yet chronicled in the annals of war.” When the offensive began, the Japanese Fifteenth Army had approximately 100,000 front-line soldiers, of whom 53,000 became casualties. The official figures show that 30,000 were killed in battle, while hundreds more died after the defeat became a rout, victims of sickness, malnutrition and exposure. Every tank and gun of Mutaguchi’s invading force was lost. A staggering 17,000 mules and pack ponies perished during the operation. As the Japanese feared, the Imphal Plain became the fountainhead of the successful British effort to retake Burma.

This article was written by Jonas L. Goldstein and originally appeared in the November 2001 issue of La Seconde Guerre mondiale.


Imphal and Kohima: Britain's Greatest Battle

The Battles of Imphal and Kohima was a crucial turning point in the attempted Japanese invasion of India during World War Two. By October 1942 Singapore, Hong-Kong, Malaysia and Burma had all fallen to the Japanese the Imperial army looked unbeatable. Yet it was then, when morale was at its lowest, that the new British commander Bill Slim set about reforming and rebuilding the Anglo-Indian British army. Slim aimed to revive Allied fortunes in the region – something many believed was an impossible task. Meanwhile, Japanese commander Renya Mutaguchi had ambitious plans of his own: the conquest of British India. To initiate this plan the Japanese first had to capture one key strategic town: Imphal, the gateway to India. The very close-run battles that followed - fought between March and July 1944 - were clashes on epic proportions as each side attempted to execute a master plan of their respective visionary generals. If they succeeded, Slim knew the British would have a strong base from where they could commence their reconquest of Burma and quell the rise of Japan. If they failed, then the gates to all British India would be open to the Japanese army. The eventual, hard-fought Anglo-Indian victory proved the turning point in the Burma campaign and paved the way for the British-led reconquest of Burma and the eventual Allied victory in south-east Asia. In this exclusive documentary, renowned World War Two historian James Holland sets himself the challenge of discovering the truth about the Battles of Imphal and Kohima. Accompanied by leading historians, James visits the various well-preserved battlefields – one of the first western historians to do so since the end of the Second World War – to reveal the viciousness of the fighting, the lingering logistical problems both sides faced and the tactical skill and barefaced courage of those who fought in one of the most decisive battles of World War Two. This is the truly epic tale of Britain’s greatest battle.


Battles of Imphal and Kohima - History

The little known Battle of Kohima (together with the intertwined Battle of Imphal) proved the turning point of the 1944 Japanese offensive into India, during the Second World War of 1939-1945, and has been described by various historians as 'The Stalingrad of the East' and by the National Army Museum as 'Britain's Greatest Battle'.

The battle took place in three stages from 4 April to 22 June 1944 around the town of Kohima, the capital of Nagaland in northeast India.

The Japanese plan to invade India was originally intended as a spoiling attack against the British IV Corps at Imphal in Manipur, to disrupt the Allied offensive plans for that year.

The commander of the Japanese Fifteenth Army, Lieutenant General Mutaguchi, enlarged the plan to invade India itself and perhaps even overthrow the British Raj.

If the Japanese were able to gain a strong foothold in India they would demonstrate the weakness of the British Empire and provide encouragement to Indian nationalists in their decolonization efforts.

Part of the plan involved sending the Japanese 31st Division to capture Kohima and thus cut off Imphal. Mutaguchi wished to exploit the capture of Kohima by pushing the 31st Division on to Dimapur, the vital railhead and logistic base in the Brahmaputra River valley.

On 15 March 1944, the Japanese 31st Division crossed the Chindwin River and moved north-west along jungle trails on a front almost 60 miles (97 km) wide.

The division's Infantry Group commander, Major General Miyazaki, was ahead of the neighbouring formation (the Japanese 15th Infantry Division) when they clashed with Indian troops covering the northern approaches to Imphal on 20 March.

The Indian troops were the 50th Indian Parachute Brigade under Brigadier Maxwell Hope-Thompson, at Sangshak, and fought off the Japanese until Hope-Thomson withdrew, and thus delayed the Japanese advance for almost a week.

Meanwhile, the commander of the British Fourteenth Army, Lieutenant General William Slim, belatedly realised that a whole Japanese division was moving towards Kohima.

Slim knew that there were few fighting troops, as opposed to soldiers in line-of-communication units and supporting services, in Kohima and none at all at the vital base of Dimapur 30 miles (48 km) to the north.

Dimapur contained an area of supply dumps 11 miles (18 km) long and 1 mile (1.6 km) wide. As the fall of Dimapur would have been disastrous for the Allies, Slim asked his superior, General George Giffard (commanding Eleventh Army Group), for more troops to protect Dimapur and to prepare to relieve Imphal.

Kohima's strategic importance in the wider 1944 Japanese offensive lay in that it was the summit of a pass that offered the Japanese the best route from Burma into India.

Through it ran the road which was the main supply route between the base at Dimapur in the Brahmaputra River valley and Imphal, where the British and Indian troops of IV Corps faced the main Japanese offensive.

Before the 161st Indian Brigade arrived, the only fighting troops in the Kohima area were the newly raised 1st Battalion, the Assam Regiment and a few platoons from the 3rd (Naga Hills) Battalion of the paramilitary Assam Rifles.

Slim feared that the Japanese might leave only a detachment to contain the garrison of Kohima while the main body of the 31st Division moved by tracks to the east to attack Dimapur, which was of much greater strategic importance - however much to Slim's relief, Sato concentrated on capturing Kohima.

As the right wing and centre of the Japanese 31st Division approached Jessami, 30 miles (48 km) to the east of Kohima, elements of the Assam Regiment fought delaying actions against them commencing on 1 April.

Nevertheless, the men in the forward positions were soon overrun and the Assam regiment was ordered to withdraw. By the night of 3 April, Miyazaki's troops reached the outskirts of the Naga village and began probing Kohima from the south.

The next day, the 161st Indian Brigade was ordered to move forward to Kohima again, but only one battalion, 4th Battalion Queen's Own Royal West Kent Regiment commanded by Lieutenant Colonel John Laverty, and a company of the 4th Battalion, 7th Rajput Regiment arrived in Kohima before the Japanese cut the road west of the ridge.

Besides these troops from 161st Brigade, the garrison consisted of a raw battalion (the Shere Regiment) from the Royal Nepalese Army, some companies from the Burma Regiment, some of the Assam Regiment which had retired to Kohima and various detachments of convalescents and line-of-communication troops.

This meant that the garrison numbered about 2,500, of which about 1,000 were non-combatants.

The siege began on 6 April, when the garrison was continually shelled and mortared, in many instances by Japanese using weapons and ammunition captured at Sangshak and from other depots, and was slowly driven into a small perimeter on Garrison Hill.

They had artillery support from the main body of 161st Brigade, who were themselves cut off 2 miles (3.2 km) away at Jotsoma, but they were very short of drinking water.

The water supply point was on GPT Ridge, which was captured by the Japanese on the first day of the siege.

While a small spring was discovered on the north side of Garrison Hill, it could be reached only at night.

The medical dressing stations were exposed to Japanese fire, and wounded men were often hit again as they waited for treatment.

Some of the heaviest fighting took place at the north end of Kohima Ridge, around the Deputy Commissioner's bungalow and tennis court, in what became known as the Battle of the Tennis Court.

The tennis court became a no man's land, with the Japanese and the defenders of Kohima dug in on opposite sides, so close to each other that grenades were thrown between the trenches.

The American historians Alan Millet and Williamson Murray wrote about the fighting at Kohima between the Japanese vs. the Anglo-Indian troops: 'Nowhere in World War II – even on the Eastern Front – did the combatants fight with more mindless savagery'.

On the night of 17/18 April, the Japanese finally captured the DC's bungalow area - and other Japanese captured Kuki Picquet, cutting the garrison in two.

The defenders' situation was desperate, but the Japanese did not follow up by attacking Garrison Hill as by now they were exhausted by hunger and by the fighting, and when daylight broke, troops of 161st Indian Brigade arrived to relieve the garrison.

By 11 April, the Fourteenth Army had about the same number of troops in the area as the Japanese.

The British 5th Brigade of the 2nd Division broke through Japanese roadblocks to relieve 161st Brigade in Jotsoma on 15 April, and the British 6th Brigade took over 161st Brigade's defensive position allowing the 161st Brigade with air, artillery and armour support to launch an attack towards Kohima on 18 April.

After a day's heavy fighting, the leading troops of the Brigade (1st Battalion, 1st Punjab Regiment) broke through and started to relieve the Kohima garrison.

By this point, Kohima resembled a battlefield from the First World War, with smashed trees, ruined buildings and the ground covered in craters.

Under cover of darkness, the wounded (numbering 300) were brought out under fire, however although contact had been established, it took a further 24 hours to fully secure the road between Jotsoma and Kohima.

During 19 April and into the early hours of 20 April, the British 6th Brigade replaced the original garrison and at 06:00 hours on 20 April, the garrison commander (Colonel Richards) handed over command of the area.

6th Brigade observers were taken aback by the condition of the garrison one battle hardened officer commentated: 'They looked like aged, bloodstained scarecrows, dropping with fatigue the only clean thing about them was their weapons, and they smelt of blood, sweat and death'.

The Japanese reorganised their forces for defence. Their Left Force under Miyazaki held Kohima Ridge with four battalions. The divisional HQ under Sato himself and the Centre Force under Colonel Shiraishi held Naga Village with another four battalions. The much smaller Right Force held villages to the north and east.

While the British 6th Brigade defended Garrison Hill, the other two brigades of 2nd Division tried to outflank both ends of the Japanese position, in Naga Village to the north and on GPT Ridge to the south.

The monsoon had broken by this time and the steep slopes were covered in mud, making movement and supply very difficult - in places the British 4th Brigade had to cut steps up hillsides and build handrails in order to make progress.

The British 4th Brigade, having made a long flank march around Mount Pulebadze to approach Kohima Ridge from the south-west, attacked GPT Ridge in driving rain and captured part of the ridge by surprise but were unable to secure the entire ridge. Two successive commanders of British 4th Brigade were killed in the subsequent close-range fighting on the ridge.

Both outflanking moves having failed because of the terrain and the weather, the British 2nd Division concentrated on attacking the Japanese positions along Kohima Ridge from 4 May onwards.

Fire from Japanese posts on the reverse slope of GPT Ridge repeatedly caught British troops attacking Jail Hill in the flank, inflicting heavy casualties and preventing them from capturing the hill for a week. However, it was finally captured by 33rd Indian Infantry Brigade on 11 May, after a barrage of smoke shells blinded the Japanese machine-gunners and allowed the troops to secure the hill and dig in.

The last Japanese positions on the ridge to be captured were the tennis court and gardens above the Deputy Commissioner's bungalow.

On 13 May, after several failed attempts to outflank or storm the position, the British finally bulldozed a track to the summit above the position, up which a tank could be dragged. A Lee tank crashed down onto the tennis court and destroyed the Japanese trenches and bunkers there.

The 2nd Battalion, the Dorsetshire Regiment, followed up and captured the hillside where the bungalow formerly stood, thus finally clearing Kohima Ridge. The terrain had been reduced to a fly and rat-infested wilderness, with half-buried human remains everywhere. The conditions under which the Japanese troops had lived and fought have been described by several historians as "unspeakable".

The situation worsened for the Japanese as yet more Allied reinforcements arrived. The 7th Indian Infantry Division was arriving piecemeal by road and rail from the Arakan. Its 33rd Indian Brigade had already been released from XXXIII Corps reserve to join the fighting on Kohima Ridge on 4 May.

The 114th Indian Infantry Brigade and the Division HQ arrived on 12 May and (with 161st Brigade under command) the division concentrated on recapturing the Naga Village from the north. The independent 268th Indian Infantry Brigade was used to relieve the brigades of British 2nd Division and allow them to rest, before they resumed their drive southwards along the Imphal Road.

Nevertheless, when the Allies launched another attack on 16 May, the Japanese continued to defend Naga Village and Aradura Spur tenaciously. An attack on Naga Hill on the night of 24/25 May gained no ground. Another attack, mounted against both ends of Aradura Spur on the night of 28/29 May was even more decisively repulsed. The repeated setbacks, with exhaustion and the effects of the climate began to affect the morale of the British 2nd Division especially.

The decisive factor was the Japanese lack of supplies. The Japanese 31st Division had begun the operation with only three weeks' supply of food. Once these supplies were exhausted, the Japanese had to exist on meagre captured stocks and what they could forage in increasingly hostile local villages.

Shortly before the siege of Kohima began, the Japanese had captured a huge warehouse in Naga Village with enough rice to feed the division for three years, but it was immediately bombed and the stock of rice was destroyed.

The British 23rd LRP Brigade, which had been operating behind the Japanese division, cut the Japanese supply lines and prevented them foraging in the Naga Hills to the east of Kohima. The Japanese had mounted two resupply missions, using captured jeeps to carry supplies forward from the Chindwin to 31st Division, but they brought mainly artillery and anti-tank ammunition, rather than food.

By the middle of May, Sato's troops were starving. He began considering pulling his troops back to allow for resupply, and notified Fifteenth Army HQ that he would withdraw on 1 June, unless his division received supplies.

Finally on 31 May, he abandoned Naga Village and other positions north of the road, in spite of orders from Mutaguchi to hang on to his position. (For a divisional commander to retreat without orders or permission from his superior was unheard-of in the Japanese Army.)

Miyazaki's detachment continued to fight rear-guard actions and demolish bridges along the road to Imphal, but was eventually driven off the road and forced to retreat eastwards. The remainder of the Japanese division retreated painfully south but found very little to eat, as most of what few supplies had been brought forward across the Chindwin had been consumed by other Japanese units, who were as desperately hungry as Sato's men.

Many of the 31st Division were too enfeebled to drag themselves further south than Ukhrul (near the Sangshak battlefield), where hospitals had been set up, but with no medicines, medical staff or food.

Indian XXXIII Corps followed up the retreating Japanese. The British 2nd Division advanced down the main road, while the 7th Indian Division (using mules and jeeps for most of its transport), moved through the rough terrain east of the road.

On 22 June, the leading troops of British 2nd Division met the main body of 5th Indian Infantry Division advancing north from Imphal at Milestone 109, 30 miles (48 km) south of Kohima. The siege of Imphal was over, and truck convoys quickly carried vital heavy supplies to the troops at Imphal.

During the Battle of Kohima, the British and Indian forces had lost 4,064 men, dead, missing and wounded. Against this the Japanese had lost 5,764 battle casualties in the Kohima area, and many of the 31st Division subsequently died of disease or starvation, or took their own lives.

The huge losses the Japanese suffered in the Battles of Imphal and Kohima (mainly through starvation and disease) crippled their defence of Burma against Allied attacks during the following year.

Two Victoria Crosses were awarded for actions during the Battle of Kohima: Lance Corporal John Pennington Harman, 4th Battalion, Queen's Own Royal West Kent Regiment, 161st Indian Infantry Brigade, 5th Indian Infantry Division, and Captain John Niel Randle, 2nd Battalion, Royal Norfolk Regiment, 4th Infantry Brigade, 2nd British Infantry Division.

The War Cemetery in Kohima of 1,420 Allied war dead is maintained by the Commonwealth War Graves Commission. The cemetery lies on the slopes of Garrison Hill, in what was once the Deputy Commissioner's tennis court. The epitaph carved on the memorial of the 2nd British Division in the cemetery has become world-famous as the Kohima Epitaph. Ça lit:

When you go home, tell them of us and say,
For your tomorrow, we gave our today

The verse is attributed to John Maxwell Edmonds (1875–1958), and is thought to have been inspired by the epitaph written by Simonides to honour the Spartans who fell at the Battle of Thermopylae in 480 BC.


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