Marie-Madeleine Fourcade

Marie-Madeleine Fourcade

Marie-Madeleine Bridou, fille du dirigeant d'une compagnie maritime, est née à Marseille en 1909. Elle se marie en 1929 mais malgré la naissance de deux enfants, la relation ne dure pas.

Marie-Madeleine est allée travailler pour une maison d'édition à Paris. Lorsque Henri-Philippe Pétain signe l'armistice avec l'Allemagne en juin 1940, elle rejoint la Résistance française et travaille sous Georges Loustaunau-Lacau. Après l'arrestation de Loustaunau-Lacau en mai 1941, Marie-Madeleine prend la direction de l'unité.

Le groupe s'est concentré sur l'obtention d'informations de renseignement sur les forces armées allemandes et leur envoi en Grande-Bretagne. Les autorités militaires britanniques furent tellement impressionnées par la qualité de ces informations qu'elles lui envoyèrent un opérateur radio en août 1941. Il s'avéra que cet opérateur radio était un agent double et Marie-Madeleine et plusieurs de ses unités furent arrêtés par la Gestapo. Contrairement à la plupart de ses collègues, Marie-Madeleine a réussi à s'échapper et a été forcée de se cacher.

Après avoir envoyé ses enfants vivre en Suisse, elle s'est maintenant concentrée sur le développement d'un réseau pour le retour des aviateurs abattus en Grande-Bretagne.

En juillet 1943, le MI6 décida qu'il était trop dangereux pour Marie-Madeleine de rester en France et elle se rendit en Angleterre avec son dernier lot d'aviateurs. Elle dirigeait maintenant son réseau depuis une maison à Chelsea.

Peu après le débarquement, Marie-Madeleine rentre en France. Cependant, elle fut bientôt capturée par la Gestapo mais réussit à nouveau à s'échapper et à regagner les lignes alliées.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, 438 membres du réseau de Marie-Madeleine ont été exécutés. Marie-Madeleine Fourcade a écrit sur ses expériences de guerre, Arche de Noé, en 1973.

Marie-Madeleine Fourcade est décédée le 20 juillet 1989.

La sortie de secours est bloquée et la frontière hérissée de patrouilles allemandes incessantes. Chassés de pilier en poteau, les enfants traversèrent finalement seuls la frontière. Au dernier relais, les paysans auxquels ils avaient été confiés avaient simplement indiqué la direction dans laquelle couraient les barbelés, à des kilomètres de leur ferme. Mon fils, un futur officier, a réussi le test avec brio et a sauvé sa sœur. Il avait douze ans et elle dix.

Vous avez dépassé les limites de sécurité depuis longtemps. Selon la loi des moyennes, un leader clandestin ne peut pas durer plus de six mois. Vous avez tenu plus de deux ans et demi. C'est de la pure sorcellerie.

Marie-Madeleine Fourcade, une héroïne de la Résistance française qui était autrefois sortie clandestinement du pays dans un sac postal pour échapper aux nazis, est décédée aujourd'hui dans un hôpital militaire de Paris, ont rapporté des amis. Elle avait 79 ans.

Lorsque la France est tombée aux mains des Allemands en 1940, Mme Fourcade et quelques amis ont organisé un groupe de résistance appelé Alliance, qui a finalement compté environ 3 000. De ce nombre, un tiers ont été emprisonnés ou tués par les Allemands.

Les Allemands ont attrapé Mme Fourcade quatre fois, mais elle a été relâchée ou s'est échappée à chaque fois.

Chacun des agents du groupe a pris le nom d'un animal, et elle était connue sous le nom de Hérisson. En 1968, elle a publié un livre sur ses expériences intitulé ''Noah's Ark.''

Après la guerre, elle participe à la fondation du parti dirigé par Charles de Gaulle.


Marie-Madeleine Fourcade, chef de la résistance française, décède à 79 ans

PARIS (AP) _ Marie-Madeleine Fourcade, une héroïne de la Résistance française qui était autrefois sortie clandestinement du pays dans un sac postal pour échapper aux nazis, est décédée aujourd'hui dans un hôpital militaire de Paris, ont rapporté des amis. Elle avait 79 ans.

Mme Fourcade a été admise à l'hôpital du Val de Grâce le 3 juillet. Aucune cause de décès n'a été donnée.

Lorsque la France tomba aux mains des Allemands en 1940, rs. Fourcade et quelques amis ont organisé un groupe de résistance appelé Alliance, qui comptait finalement environ 3 000 personnes. De ce nombre, un tiers ont été emprisonnés ou tués par les Allemands.

Le groupe de Mme Fourcade s'est appuyé sur des opérateurs radio pour collecter et transmettre des informations de France, d'Espagne, d'Italie et d'Allemagne aux services de renseignement britanniques.

Les Allemands l'ont rattrapée quatre fois, mais elle a été relâchée ou s'est échappée à chaque fois.

Le capitaine de vaisseau Jean Boutron, qui l'a fait sortir clandestinement de France une fois dans un sac postal, a dit un jour : « Elle était terriblement féminine, mais elle a plus de volonté que la plupart des hommes. »

Elle s'éclipse à Londres à l'été 1943 mais revient en juin 1944, le même mois où les Alliés lancent leur invasion de la France.

Chacun de ses agents a pris le nom d'un animal, et elle était connue sous le nom de Hérisson. En 1968, elle a publié un livre sur ses expériences intitulé « Arche de Noé ».

Mme Fourcade, née Marie-Madeleine Bridou le 8 novembre 1909 à Marseille, a passé de nombreuses années en Chine, où son père était agent maritime. Elle a fait ses études dans un couvent et à l'Ecole Normale de Musique.

Après la guerre, elle participe à la fondation du Parti de l'Union pour la Nouvelle République du président Charles de Gaulle.

« Après la guerre, elle s'est consacrée à prolonger l'esprit de la Résistance et a combattu toutes les formes de régimes totalitaires par fidélité à ses convictions patriotiques et gaullistes », a déclaré le Dr Léon Boutbien, président de l'Union de la Résistance et de la Déportation.

″Elle laisse derrière elle le souvenir d'une femme courageuse et dévouée qui n'accepterait aucun compromis avec la défense des libertés.″

À la fin de la guerre, elle divorce de son premier mari, officier de l'armée, et épouse l'industriel Hubert Fourcade. Elle a eu cinq enfants


Souvenir d'une femme leader de la Résistance française

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LA GUERRE SECRÈTE DE MADAME FOURCADE
La jeune femme audacieuse qui a dirigé le plus grand réseau d'espionnage de France contre Hitler
Par Lynne Olson
Illustré. 428 pages. Maison aléatoire. 30 $.

Pourquoi la plupart d'entre nous n'ont jamais entendu parler de Marie-Madeleine Fourcade ? Pourquoi son nom manque-t-il au tableau d'honneur des héros de guerre gravés dans des milliers de monuments sur des centaines de places de villages français ? Le fait que ce héros - le chef de l'une des organisations de résistance antinazie les plus prospères de France - n'était pas un héros, mais un héroïne, avoir quelque chose à voir avec son absence de l'histoire ? Il y a lieu de le croire. À la fin de la Seconde Guerre mondiale, le général triomphant Charles de Gaulle a désigné 1 038 personnes comme héros de la résistance. Seuls six de ces héros étaient des femmes, et Fourcade, qui dirigeait le réseau d'espionnage le plus ancien, n'en faisait pas partie. Dans "La guerre secrète de Madame Fourcade", son récit rapide et impressionnant de recherches, Lynne Olson corrige cette injustice historique. Marie-Madeleine Fourcade apparaît comme une actrice vivante et essentielle de la Résistance française.

Elle était une fille de la bourgeoisie privilégiée et le produit des écoles de couvent, avec un esprit naturellement aventureux nourri pendant une enfance de Shanghai (son père était avec le service maritime français). En temps ordinaire, Fourcade aurait pu se glisser dans son rôle naturel de parisienne chic. Mais, pour paraphraser Eleanor Roosevelt, les années 1930 n'étaient pas une période ordinaire pour la France - ou le monde. Des ténèbres grandissantes de 1936 jusqu'à la fin de la Seconde Guerre mondiale, Marie-Madeleine Fourcade était la définition même de une femme engagée.

Lorsque les troupes allemandes ont pénétré dans Paris aux petites heures du matin du 14 juin 1940, le gouvernement français - pris au dépourvu de manière choquante - a fui la capitale. Alors qu'Hitler faisait une tournée triomphale à Paris la semaine suivante, le maréchal Philippe Pétain, 84 ans, héros de Verdun, a formé à la hâte un gouvernement collaborationniste dans la ville thermale de Vichy. Beaucoup de ses concitoyens, encore sous le choc des répliques de la Première Guerre mondiale, y compris la perte de 660 000 de leurs fils, étaient aussi peu enthousiastes à l'idée d'affronter Hitler que le vieux maréchal lui-même. Pétain changea bientôt la devise du pays humilié de liberté, égalité, fraternité aux amis des fascistes travail, famille, patrie.

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Fourcade incarnait tout ce que Pétain et ses semblables méprisaient. C'était une femme qui refusait de se plier aux règles du patriarcat de Vichy raciste, sexiste et finalement meurtrier.

[ C'était l'un de nos titres les plus attendus du mois de mars. Voir le liste complète ici. ]

Olson décrit comment, dès 1936, autour d'un thé dans l'élégant appartement parisien de sa sœur, la franc-parler de 27 ans a attiré l'attention d'un ancien officier du renseignement militaire français, le major Georges Loustaunau-Lacau (nom de code Navarre). Il partageait son dégoût devant la passivité de la France face au fascisme et organisait ceux du même esprit. "C'était une obligation morale de faire ce que vous êtes capable de faire", a déclaré l'un des agents de Fourcade. « C'était un incontournable. Comment as-tu pu ne pas le faire ?

En juillet 1941, Navarre est arrêté pour activité anti-Pétain et choisit Fourcade pour diriger le mouvement qu'il avait initié. (Elle a choisi le nom de code Hérisson parce que, comme l'a dit un collègue, "c'est un petit animal coriace que même un lion hésiterait à mordre.") Le récit d'Olson se déplace rapidement à travers la Côte d'Azur, la Dordogne, la Bretagne et la Bourgogne comme Fourcade a recruté des espions, des opérateurs radio, des pilotes et des courriers (heureusement, de nombreuses recrues sont venues équipées de leurs propres anciens châteaux familiaux), tout en communiquant furtivement avec les services de renseignement britanniques à Londres. Les sceptiques quant à la force réelle de la Résistance française peuvent être surpris par ce récit, selon lequel des milliers – de tous horizons – se sont inscrits.

Parmi les atouts de Fourcade en tant qu'espionne figurait son sexe. « Bon Dieu, une femme ! Gabriel Rivière, le chef de l'opération de l'underground marseillais, s'est exclamé, lors de sa première rencontre avec Fourcade. Elle se montra plus intrépide et souvent plus rusée que certains des hommes qu'elle recrutait, et souvent plus que les autorités de Vichy. Dans ce récit, basé en partie sur les propres mémoires de Fourcade, les agents de Pétain se présentent souvent comme l'inspecteur Clouseau – plutôt inepte. Lorsque l'assistante de Fourcade, Monique Bontinck, a demandé un bain avant son arrestation, les flics ont consenti et sont allés fumer une cigarette. «Elle est allée dans la salle de bain, a ouvert les robinets de la baignoire à fond. … Enlevant ses chaussures, elle descendit le couloir sur la pointe des pieds » et ouvrit la porte d'entrée. "Elle pouvait entendre les cris des policiers dans la cage d'escalier" alors qu'elle s'enfuyait vers une maison sûre à Lyon.

Olson écrit avec brio et l'autorité d'un historien. Fourcade, nous dit-elle, était belle et aimait les hommes, mais elle était obsédée par la défaite des Boches méprisés. Maîtresse des déguisements, elle changeait fréquemment de couleur de cheveux et utilisait parfois des prothèses déformantes et d'autres astuces théâtrales.

Sa vie personnelle était – même selon les normes françaises – compliquée. Fourcade était mariée et avait deux jeunes enfants qu'elle n'avait pas vus pendant des années. Son ex-mari est à peine mentionné. Peu de temps après, cependant, elle tombe amoureuse d'un pilote de l'armée de l'air française, Léon Faye, qui rejoint son réseau en tant que son adjoint. Même après être tombée enceinte de l'enfant de Faye, elle a continué à prendre des risques à couper le souffle. (Le traitement que Fourcade a réservé à ses enfants m'a semblé incroyablement froid.)

Le récit d'Olson aurait pu être plus précis s'il s'était concentré sur des personnages moins nombreux et plus étoffés. Dans une longue liste de dramatis personae dignes d'un roman russe, l'un des plus mémorables est l'agent de Fourcade Jeannie Rousseau. Jeune diplômée de 20 ans de la prestigieuse École libre des sciences politiques, Rousseau, comme son patron, a bénéficié d'hommes la sous-estimant. Lorsque les Allemands installent leur quartier général en Bretagne, Rousseau, qui parle couramment l'allemand, postule pour un poste de traducteur. Remarquablement insouciants envers cette jolie jeune femme, les officiers de la Wehrmacht émaillent leurs conversations de deux mots étranges : « Peenemünde » et « raketten ». En réponse à la question apparemment innocente de Jeannie, un officier lui a montré un dessin d'une fusée et d'une station d'essai, sur une île au large de la côte baltique, Peenemünde. Le rapport de Rousseau sur cet échange fut une étonnante intelligence. Il révéla aux Alliés l'existence d'une nouvelle superarme, la fusée V2.

À la fin de 1942, 200 000 soldats de la Wehrmacht ont marché sans opposition dans l'ancienne « zone libre » gouvernée par Vichy. Maintenant, avec la Gestapo aux commandes, Fourcade avait souvent une peur mortelle. À contrecœur, elle a accepté l'évacuation vers Londres, où elle a trouvé une guerre différente mais toujours vicieuse entre deux dirigeants français en exil titanesque : Charles de Gaulle et Henri Giraud. Fourcade refuse de se laisser entraîner dans cette bataille interne et se rend suspecte aux yeux de nombreux exilés français en travaillant trop étroitement avec les Britanniques.

Collaborer avec les services secrets britanniques a confronté Fourcade à un défi familier : le sexisme. Lorsque le chef du MI6, le Cmdr. Claude Dansey, qui a rencontré Fourcade pour la première fois, s'est comporté avec une galanterie exagérée, lui présentant un bouquet et lui faisant remarquer : « C'est donc la terrible femme qui nous a tous fait peur ! Bien que soucieuse de retourner auprès de ses agents en France, Fourcade s'est fait dire, pour l'essentiel, de ne pas inquiéter sa jolie petite tête. "Vous avez dépassé les limites de sécurité depuis longtemps", l'a averti l'Anglais. « Selon la loi des moyennes, un leader clandestin ne peut pas durer plus de six mois. Vous avez tenu plus de deux ans et demi. C'est de la pure sorcellerie." Comme Olson le raconte, derrière son dos, il l'appelait «la garce de Cohen» – une référence à l'ami proche de Fourcade, le Cmdr. Kenneth Cohen, le responsable du MI6 en charge du renseignement français pendant la guerre. Fourcade est finalement retournée en France et auprès de ses agents sur le terrain.

En attendant la capture par la Gestapo, la torture et l'exécution, Fourcade a demandé la permission d'un prêtre de prendre les pilules de cyanure qu'elle portait - le suicide étant un péché mortel dans sa foi catholique. Elle ne devrait avoir aucun scrupule à ce sujet, lui assura le prêtre. Ce ne serait pas un suicide, mais plutôt un moyen de résister à l'ennemi. Mais, comme toujours, elle a survécu, vivant jusqu'à l'âge de 79 ans, mourant en 1989.

La brutale occupation nazie de l'Europe cessera-t-elle un jour de produire du nouveau matériel ? Probablement pas. Nous ne devrions jamais non plus cesser de tenter de comprendre deux questions insondables concernant le 20e siècle : comment Hitler a-t-il presque réalisé sa vision meurtrière, et pourquoi si peu de gens ont-ils résisté à ses plans monstrueux ? Marie-Madeleine Fourcade l'a certainement fait, et avec ce récit captivant, Lynne Olson lui paie ce que l'histoire lui a jusqu'à présent refusé. La France, lente à affronter la souillure de Vichy, ferait bien d'honorer enfin un combattant que la plupart d'entre nous voudraient dans notre terrier.


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Et comme un hérisson, qui semble mignon et non menaçant mais peut se transformer en boule serrée en déployant des piquants dangereux lorsqu'il est défié, Marie-Madeleine Fourcade avait un côté dur inattendu.

La jeune Française a dirigé l'un des réseaux de résistance les plus importants pendant la Seconde Guerre mondiale et a supervisé la collecte de renseignements cruciaux qui ont contribué à renverser le cours de la bataille. Et pourtant, elle reste pratiquement inconnue, en grande partie à cause de son sexe.

"Personne ne se souvient vraiment d'elle, et l'une des principales raisons est qu'elle est une femme", a déclaré l'auteur Lynne Olson au Post.

"L'idée d'une femme faisant ce qu'elle a fait, faisant face à tous ces hommes, enfreignant toutes les règles du livre sur la façon dont vous devriez vous comporter en tant que femme, c'est vraiment incroyable", dit Olson.

Et Fourcade l'a fait dans une société patriarcale où, avant la Seconde Guerre mondiale, les femmes n'étaient toujours pas autorisées à voter ou à posséder des biens en leur nom.

En 1941, Fourcade prit le commandement d'un vaste réseau de renseignements en France, supervisant quelque 3 000 agents et opérant dans presque toutes les grandes villes du pays.
Elle n'avait que 31 ans.

Le nom du groupe était l'Alliance, mais les nazis l'appelaient l'Arche de Noé, parce que ses membres utilisaient des noms de code d'animaux.

L'Alliance et ses espions ont risqué leur vie en collectant des informations sur les mouvements des troupes allemandes, les emplacements des canons, les programmes de navigation des sous-marins et le développement d'armes qui ont ensuite été transmises aux Britanniques.

La femme à sa tête n'aurait pas pu être plus improbable.

Fourcade est né dans une riche famille française en 1909 et a grandi en Chine. Son père travaillait pour une compagnie maritime et avait été affecté à Shanghai.

Dès son plus jeune âge, Fourcade aimait l'aventure et aimait explorer les rues chaotiques de Shanghai animées de mendiants, de diseuses de bonne aventure et de vendeurs.

Son père mourut subitement d'une maladie tropicale en 1917, et la famille retourna en France, mais vivre à l'étranger avait déjà rendu la jeune Marie-Madeleine différente des autres filles françaises.

"Elle n'a jamais fonctionné selon les règles de la société, elle a suivi ses propres règles", dit une connaissance de longue date dans le livre. "En gros, elle a agi comme un homme."

À 17 ans, elle rencontre un officier de l'armée et ils se marient rapidement. Deux enfants ont suivi : Christian, un an après le mariage, et deux ans plus tard, Béatrice.

Fourcade s'est rapidement irrité dans le mariage, car son mari a exigé qu'elle suive un rôle plus traditionnel. Ils se séparent en 1933.

En 1935, elle a fait quelque chose que peu de femmes de sa classe sociale feraient : elle a obtenu un emploi, travaillant comme productrice dans une station de radio parisienne.

Grâce à des relations avec la société française, elle rencontrera Georges Loustaunau-Lacau, un officier militaire français connu sous son surnom de « Navarre ».

Georges Loustaunau-Lacau Assemblée-Nationale

Peu de temps après sa rencontre avec Fourcade en 1936, Navarre demande à la jeune femme si elle l'aiderait à une mission secrète. Il lançait un journal visant à ouvrir les yeux des Français sur l'agression allemande, et il souhaitait que Fourcade se rende en Belgique pour récupérer des documents sensibles détaillant les intentions allemandes en Europe.

Fourcade a convenu que son éducation à l'étranger avait peut-être inculqué une fierté particulière à sa nation.

"Si vous n'êtes pas élevé dans votre pays, vous êtes élevé avec cet amour d'un idéal", dit Olson. « Elle a été élevée avec cet amour de la France comme idéal, de liberté, d'égalité, de paternité. Et l'idée qu'Hitler viendrait et détruirait tout ce qui lui tenait à cœur dans son pays l'a indigné. »

Elle et Navarre ont rapidement travaillé à la construction d'un réseau d'informateurs à travers l'Europe, et lorsque l'Allemagne a envahi la France en 1940, le groupe est passé complètement à la clandestinité.

En 1942, Navarre est arrêté, laissant Fourcade en charge du réseau. Afin d'assurer l'assistance continue des renseignements britanniques, qui avaient fourni de l'argent et des fournitures, Fourcade a décidé de se rendre en Espagne pour rencontrer un représentant du MI6.

Pour rencontrer son contact, Fourcade a dû traverser la frontière en contrebande, caché dans un petit sac de courrier en jute fourré dans le coffre de la voiture d'un complice. Elle a dû contorsionner son corps de 5 pieds 6 pouces dans un sac de 2 par 4 et rester à l'intérieur pendant plus de neuf heures, dans une douleur atroce tout le long du trajet.

Quand ils ont atteint l'Espagne et qu'elle a été libérée, elle s'est évanouie. Son complice l'a ranimée de la manière la plus française possible : avec une cigarette et un verre de cognac.

Lorsqu'elle a rencontré l'homme du MI6, il était incrédule que la belle et élégante blonde qui se tenait devant lui était le chef de l'Alliance.

« C'est une blague, n'est-ce pas ? » demanda le Britannique.

Néanmoins, les Anglais acceptèrent de continuer l'aide.

Au cours des mois suivants, Fourcade et son réseau ont rassemblé des informations vitales à travers la France et les ont renvoyées par radio à Londres. Le travail était incroyablement risqué parce que les Allemands recherchaient furieusement des espions et avaient des dizaines d'employés en bunker dans un quartier général secret à la recherche de transmissions radio suspectes. Les nazis pouvaient souvent localiser un signal vers l'appartement exact d'où il venait.

Le fait que peu de ses membres étaient des espions entraînés mettait encore plus son réseau en danger. C'étaient des citoyens ordinaires qui avaient peu de formation et commettaient souvent des erreurs qui compromettaient eux-mêmes ou le réseau. Des centaines ont été capturés ou tués.

Fourcade a réussi à survivre, en partie, en se déplaçant fréquemment dans le pays et en gardant une longueur d'avance sur l'ennemi.

"Elle a développé un sixième sens de quand elle et d'autres étaient en danger", dit Olson. «Plusieurs fois pendant la guerre, elle aurait eu l'impression que la Gestapo était sur le point de piller son quartier général et qu'elle s'en sortirait. Et, bien sûr, le lendemain, la Gestapo était là.

Marie-Madeleine Fourcade Gamma-Keystone via Getty Images

Une autre raison pour laquelle elle a échappé à la capture était que, au moins dans les premières années, les Allemands n'avaient pas beaucoup d'imagination en ce qui concerne les rôles des femmes.

« Issu d'une société traditionnelle et conservatrice eux-mêmes, les Allemands voyaient les femmes principalement dans leurs rôles domestiques conventionnels d'épouses et de mères et… . . les soupçonnaient rarement d'être des espions ou des saboteurs », écrit Olson.

La chance de Fourcade s'est presque épuisée lorsqu'elle a été capturée après que des soldats allemands ont fait irruption dans sa maison sûre d'Aix.

Elle a été emmenée dans une caserne voisine et emprisonnée. Elle a envisagé de se suicider en avalant une pilule de cyanure qu'elle avait cachée dans ses affaires, mais a plutôt réussi une évasion audacieuse.

À 3 heures du matin, elle s'est déshabillée et s'est faufilée d'une manière ou d'une autre à travers les barreaux de la fenêtre, se blessant gravement le visage et le corps. Elle est tombée dans la rue en contrebas et a échappé aux patrouilles allemandes en se cachant dans une crypte d'un cimetière voisin.

L'une des conséquences mentales de son travail était qu'elle est restée sans voir ses enfants pendant des mois ou des années. Pour des raisons de sécurité, ils avaient été confiés à d'autres et Fourcade pensait qu'il était trop dangereux de les rencontrer en personne.

Un jour, Fourcade a demandé à une gardienne de faire passer ses enfants devant la maison où elle se cachait, alors qu'elle regardait en larmes par une fenêtre.

« J'ai eu le sentiment d'être enterré vivant », se souvient plus tard Fourcade.

Le travail de Fourcade s'est poursuivi jusqu'aux derniers jours de la guerre, et lorsque les Alliés ont libéré le pays en août 1944, elle se trouvait dans un petit village du nord-est du pays. Les résidents étaient « fous de joie, buvaient, riaient, dansaient et chantaient », écrit Olson.

‘Elle a développé un sixième sens du moment où elle et les autres étaient en danger’

-Lyne Olson

Quelques semaines plus tard, Fourcade rentre à Paris, où une foule de militaires et de diplomates britanniques se rassemblent au quartier général de l'Alliance sur les Champs-Élysées et lui remet l'Ordre de l'Empire britannique, l'une des plus hautes distinctions du gouvernement.

Fourcade était tellement submergée par l'émotion qu'elle ne pouvait pas parler.

Lorsque les Britanniques ont demandé comment ils pouvaient la rembourser, elle a demandé qu'ils ramènent ses enfants de Suisse, où ils se cachaient.

Elle les a réunis, puis, en 1946, elle a épousé un homme d'affaires français, et trois ans plus tard, ils ont eu une fille.

Après la guerre, Fourcade s'est efforcée de restituer les corps des agents de l'Alliance tués en Allemagne et elle a utilisé sa fortune pour payer des bourses d'études pour les enfants des morts.

Elle et certains des agents qui ont survécu se réuniraient ensuite presque tous les mois à Paris. Elle est décédée en 1989, à l'âge de 79 ans, et a été la première femme à recevoir des funérailles aux Invalides à Paris, un complexe célébrant l'histoire militaire de la France.

Olson dit qu'il y a une leçon pour nous tous dans l'histoire de Fourcade.

«Ces agents étaient des femmes au foyer, des enseignants et des chauffeurs de bus qui risquaient leur vie chaque jour parce qu'ils voulaient sauver leur pays», dit-elle.

« Si vous voyez quelque chose qui se passe qui est une menace pour la liberté, vous, en tant que personne ordinaire, pouvez faire quelque chose à ce sujet. Je pense que c’est vraiment important de faire passer.


Léon Faye

Qu'est-il arrivé au garçon Madeline né de Léon Faye ?

Merci de nous avoir contactés avec votre question ! Il n'y a pratiquement aucune information sur son fils si ce n'est qu'il est né en juin 1943 et que Marie-Madeleine l'a confié à son assistante, Monique Bontionck, dans le but de le cacher dans une maison sécurisée située dans le sud de la France. J'ai contacté Lynn Olson, auteur de "Madame Fourcade" Secret War. Elle a répondu en disant que le garçon avait survécu à la guerre et avait retrouvé sa mère après la libération. En 1946, Marie-Madeleine Méric (son nom pendant la guerre) épouse Hubert Fourcade et il adopte le bébé et l'élève aux côtés de leurs trois enfants : Florence, Jacques et Pénélope. A part ça, je n'ai pas pu en savoir beaucoup plus. Après la guerre, Marie-Madeleine était une personne très privée et ne parlait jamais de ses enfants. J'espère que cela répond à votre question. Merci de vous être abonné à nos blogs ! RAGOÛT

Juste curieux de savoir si le général Louis Fourcade (également de la même génération que Marie-Madeleine) était en quelque sorte lié au second mari de Marie-Madeleine Fourcade, Hubert Fourcade ? Une possibilité que Louis et Hubert soient frères ?

Merci Mark de m'avoir fourni une raison de descendre dans un autre "trou de lapin". Malheureusement, il y a très peu d'informations familiales disponibles pour Louis et Hubert bien qu'ils partagent le même nom de famille. Cependant, je suis convaincu qu'ils ne sont pas frères. Hubert a six jours de plus que Louis. Il est né le 8 novembre 1909 à Marseille tandis que Louis est né le 14 novembre 1909 à Tarbes, en France. C'est la seule façon dont j'ai pu étayer ma conclusion. RAGOÛT

Je me suis aussi demandé pourquoi l'écrivain avait dit qu'elle avait trois enfants. Les frères et sœurs n'en savent-ils pas plus sur le fils de Leon Faye ?

Merci Linda de nous avoir contacté. Malheureusement, tout ce que j'ai pu découvrir sur ses enfants, c'est ce que j'ai écrit en réponse à la question de Michelle. Je n'ai trouvé aucune information sur les trois enfants qu'elle a eus avec Fourcade. Peut-être que vous voudrez peut-être contacter Lynn Olson pour plus d'informations.

Il y a quelques informations sur la benjamine de Mme Fourcade, Penelope Fourcasde-Fraissinet sur Internet dans des articles en français. Je pense qu'elle a une sorte de fonction publique. Mais je n'ai rien trouvé sur les 5 autres enfants. Et moi aussi j'étais curieuse du fils qu'elle a eu avec Faye. Des articles de presse française que j'ai lus sur Internet décrivent Mme Fourcade comme la mère de cinq enfants et excluent le fils qu'elle a eu avec Faye.

Je suis né en 1937 et je me souviens de la guerre en Amérique. J'ai toujours été fasciné par les histoires de la Seconde Guerre mondiale. L'auteur a fait revivre l'atmosphère de la France à cette époque de l'histoire. Ou comme je l'imagine. Madame Fourcade était une femme extraordinaire et il est difficile d'imaginer comment elle a résisté à la pression de diriger le réseau de l'Alliance et à l'inquiétude constante d'être retrouvée par les nazis. Quel chagrin d'amour elle a enduré suite à la perte de tant d'amis et de personnes qui travaillaient pour elle. Les gens qui travaillaient pour elle étaient tout aussi admirables dans leur dévouement à chasser les Allemands de France. Le livre était passionnant et valait la peine d'être lu.

Quel héros. Je voulais tellement qu'il survive à la guerre et retrouve Madame Fourcade et son enfant. Je me demande ce qui leur est arrivé et je ne trouve rien sur le Net. Ses autres enfants aussi.


Une femme espionne oubliée a dirigé le plus grand réseau de renseignements de la Résistance française

Lorsque les soldats professionnels et les politiciens français n'ont pas pu empêcher l'invasion de l'Allemagne nazie en 1940, une femme notable s'est avancée aux côtés des autres citoyens non testés qui ont rejoint la Résistance.

Mère de deux enfants de la haute société cosmopolite lorsque la Seconde Guerre mondiale a éclaté, Marie-Madeleine Fourcade n'a pas seulement participé à la Résistance, elle a dirigé son plus grand réseau d'espionnage, Alliance, et a défié à la fois les nazis et le patriarcat français qui étouffaient l'avancement des femmes.

Son histoire est racontée dans un nouveau livre de non-fiction de l'auteur à succès Lynne Olson, "La guerre secrète de Madame Fourcade : la jeune femme audacieuse qui a dirigé le plus grand réseau d'espionnage de France contre Hitler".

Comptant 3 000 personnes à son apogée, les succès de l'Alliance ont notamment donné aux Alliés une carte de 55 pieds de long des plages normandes qui s'est avérée vitale le jour J, son 75e anniversaire commémoré cette année. À la fin de la guerre, Olson écrit : « Aucun autre réseau d'espionnage allié en France n'avait duré aussi longtemps ou fourni autant de renseignements cruciaux au cours du conflit », ajoutant que Fourcade était la seule femme à diriger une organisation de résistance française pendant LA SECONDE GUERRE MONDIALE.

Parce que les membres de l'Alliance utilisaient des noms d'animaux comme pseudonymes, la Gestapo a appelé le réseau « Arche de Noé ». Le surnom de Fourcade était « Hérisson » ou « Hérisson », une créature décrite par l'éditeur du livre comme « d'apparence non menaçante, mais un petit animal coriace qui, comme l'a dit un de ses amis, « même un lion hésiterait à mordre ». '"

« La première fois que j'ai rencontré Marie-Madeleine Fourcade, j'ai été stupéfait de n'avoir jamais entendu parler d'elle auparavant », a déclaré Olson au Times of Israel. "C'était incroyable — une jeune femme qui dirigeait le plus grand et le plus influent réseau d'espionnage allié en France occupée."

Constamment en fuite, Fourcade subit la capture et l'exécution de nombreux agents dont son commandant en second, Léon Faye, avec qui elle eut un enfant pendant la guerre. Fourcade elle-même a été capturée deux fois, une évasion étant particulièrement difficile.

Sa carrière d'après-guerre a consisté à servir au Parlement européen et à aider d'anciens membres de son réseau et leurs survivants. À sa mort en 1989 à l'âge de 79 ans, elle a été la première femme à recevoir des funérailles aux Invalides, la dernière demeure de certains des héros les plus admirés de France, dont Napoléon.

Pourtant, Olson a déclaré que l'histoire n'avait pas été gentille avec Fourcade, qui n'a pas reçu l'attention que je pensais vraiment qu'elle méritait.

Olson a découvert Fourcade pour la première fois en recherchant son livre précédent, "Last Hope Island: Britain, Occupied Europe, and the Brotherhood That Helped Turn the Tide of War". Ancien correspondant à la Maison Blanche pour le Baltimore Sun, Olson a écrit des best-sellers. sur le Royaume-Uni et l'effort de guerre des Alliés pendant la Seconde Guerre mondiale. L'histoire de Fourcade a suffisamment intrigué l'auteur pour devenir son prochain projet.

Olson a lu l'autobiographie en français de 1968 de Fourcade et sa traduction en anglais, ainsi que les mémoires de deux de ses anciens lieutenants, Jean Boutron et Ferdinand Rodriguez. Elle a également interviewé la fille du maître-espion, Pénélope Fourcade-Fraissinet, qu'elle a eue avec son second mari, l'homme d'affaires Hubert Fourcade. Ces chemins ont aidé Olson à raconter l'histoire d'un individu qui a vécu une vie à contre-courant.

Née Marie-Madeleine Bridou à Marseille, la future maître-espion passe ses premières années à Shanghai, où son père est cadre dans une compagnie maritime. Après sa mort, la famille est retournée en France, mais elle a repris ses voyages après avoir épousé son premier mari, l'officier de l'armée française Édouard-Jean Méric, qu'elle a accompagné au Maroc. Ils eurent deux enfants, Christian et Béatrice, mais se séparèrent en 1933.

Dans le Paris d'avant-guerre, elle a obtenu un emploi dans l'industrie de la radio, a obtenu une licence de pilote et a participé à des courses automobiles. Et en 1936, lors d'une réunion sociale qui comprenait le futur chef de la Résistance Charles de Gaulle, Fourcade a rencontré un officier du renseignement militaire français nommé Georges Loustaunau-Lacau. Il a ensuite recruté Fourcade pour une opération privée visant à collecter des informations sur le programme militaire croissant de l'Allemagne.

Les craintes d'un renforcement allemand se sont avérées justifiées avec la Blitzkrieg et la chute de la France en 1940. En septembre, Loustaunau-Lacau a fondé Alliance, prenant le nom de code Navarre. Dès sa création, Fourcade était en charge du recrutement des agents du réseau.

"Il lui a beaucoup appris", a déclaré Olson de Loustaunau-Lacau. "Mais par essais et erreurs, elle l'a fait toute seule." And while the work was difficult, Olson said, “she was a very fast learner.”

Initially, “she was out there recruiting agents and collecting information with no place to send it. She had very little money and was learning on the fly, which was true of the Resistance [in general] in those days,” said Olson.

But in April 1941, Alliance partnered with the British intelligence agency MI6 — including Commander Kenneth Cohen, a British Jew who headed the agency’s operations in Vichy. Fourcade asked Navarre not to disclose her name or gender to Cohen when the two men met in Lisbon.

The British sponsorship of Alliance “opened the floodgates,” Olson said. “They sent lots of money and radio transmitters. She was able to do what was needed to create a viable, important Resistance network and spy network” that “could file and collect intelligence, and send it to the British so the British could use it.”

However, in July 1941, Navarre was captured after a failed anti-Vichy coup in Algeria. Fourcade stepped forward to lead Alliance.

“It was extraordinary,” Olson said. “She just decided to do it.”

Yet she was concerned that she might not be taken seriously by MI6 because she was a woman. What convinced her to disclose her identity to the British was a Vichy crackdown on Alliance that included the arrest of Fourcade’s mother. Fourcade resolved to meet with MI6 in Spain. Her lieutenant Boutron drove her Citroën across the border with Fourcade hidden in a mail sack, an ordeal she endured for eight hours. When she arrived in Madrid and sent a message to Cohen informing him that she was a woman, several hours passed before the British spymaster green-lit further cooperation with Alliance.

“She, by that time, was so valuable, so important to MI6 that the British military overlooked the fact that she was a woman,” Olson said. “Alliance produced so much valuable information. She was really special.”

Olson noted that Fourcade inspired obedience from the majority of Alliance’s male members, many of whom had a military background, as well as the nearly 20 percent who were women. Fourcade’s agents scored notable coups.

Fourcade’s agents scored notable coups. Loathed by the French as a collaborator, Jacques Stosskopf was so diligent in his work for Admiral Karl Dönitz at the German submarine base at Lorient — the largest such base in the world — that his superiors never suspected he was conveying information to Alliance.

“German submarines decimated British merchant shipping,” Olson said. “He sent more information on their whereabouts so [the British could] get rid of them. What this man knew was extraordinary.”

Robert Douin, an artist and sculptor, created a 55-foot-long map of Normandy beaches and German fortifications that proved “incredibly important” on D-Day, Olson said. “It was a really long map — visualize a 55-foot-long map having the important places on D-Day.”

Jeannie Rousseau, a German-speaking translator in her early 20s, flirted with German officers whom she tricked into revealing Hitler’s plans for V-1 and V-2 rockets intended to destroy England and prevent D-Day. Rousseau’s coup led to the August 17, 1943, Allied raid on Peenemünde, Germany, that devastated Hitler’s missile testing center-slash-launch site, which had been the largest in the world.

Rousseau, Douin and Stosskopf were all captured in 1944, among the hundreds of Alliance agents captured throughout the war. Rousseau was imprisoned at multiple concentration camps, but survived and lived to be nearly 100. However, Douin and Stosskopf were both executed, as were numerous others, including Fourcade’s second-in-command and lover, Faye.

When the Gestapo captured Faye in September 1943, Olson said, “She lost the man she loved. She did not know what happened to him.”

Faye and other Alliance agents survived in German concentration camps until shortly before the war ended. He was killed in January 1945.

“She was clearly heartbroken by [Faye’s] death,” Olson said. “She never really recovered.”

Fourcade had a son with Faye who was born in June 1943. “She was on the run and pregnant, which made it even more remarkable how she managed to do the things she did,” Olson said. Their son was hidden in the south of France.

Fearing that the Germans would capture her two older children, Fourcade had them sent out of France to Switzerland. Concerned that she might be captured herself if she said goodbye to them, she watched their escape as they were guided past the building in Lyon where she was hiding.

At the border, the escorts fled out of fear of the Germans, but the children successfully completed the escape themselves.

“[Fourcade] found out [the details] after the war,” Olson said. “It was really, really tough for her.”

Twice, Fourcade needed to make an escape of her own.

The first time, in 1942, Vichy policemen who were secretly friendly to the Resistance came to her aid. On the second occasion, in 1944, her captors were the Gestapo. They “knew she was a spy, but did not [know] she was Marie-Madeleine Fourcade,” Olson said. “She was terrified they would find out very soon and torture her. She even considered killing herself [with a] poison pill.”

Instead, Olson said, “She took off all her clothes and managed to squeeze out her slender body through the bars of her jail cell. She jumped down — and in another incredible detail that I always think about, she had her dress clenched in her teeth when she jumped down. She crawled across the street on her hands and knees, put on the dress, and she escaped.”

Olson said this is “just one of many” examples that show why “this incredible woman” is “so striking and interesting.” The author said she believes the book has “done what I hoped it would do.”

“The reviews are all very good, extremely good,” Olson said. “Basically their common themes are, ‘Why have we never heard of this woman before?’

“Other women out there have been forgotten, whether in France or wherever. It’s high time we learn [about them] as well,” she said.

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The young mother who took on the Nazis as head of France’s biggest spy network

In December 1940, the operations chief of France’s largest spy network walked into a bar in the port city of Marseille to recruit a source. The potential recruit was named Gabriel Rivière. He was a burly, mustachioed man who knew more about maritime traffic in the Mediterranean than anyone in town, and as he stared at the spymaster, his jaw hit the floor.

“Good God!” il cria. “It’s a woman!”

En effet. To be specific, it was Marie-Madeleine Fourcade, married, mother of two, slender, blond and barely in her 30s. In fairness, Fourcade herself in those early days harbored doubts as to whether she could pull off the gig. In “Madame Fourcade’s Secret War,” Lynne Olson writes of how Fourcade would lie awake after working 16-hour days, haunted by how to pay her team, how to keep them safe and, above all, this question: Would they obey a woman?

Yes, they would. Over the course of World War II, Fourcade built a network of agents across occupied France. They collected intelligence on the movements of German U-boats, on supply shipments sailing in and out of key ports, on which of the bridges into Paris were mined. They were frequently captured by Nazis (in Fourcade’s case, twice) and, in some cases, escaped (again, Fourcade’s record: 2-0). Also, she was shrewd about the advantages of low expectations. “Because she was a woman,” Olson writes, she knew she would be underestimated, “a miscalculation on which she was determined to capitalize.”

Not that Fourcade was above hiding her gender when she could get away with it. British intelligence, for example, had no idea they were dealing with a woman until late in the game. MI6 had come to be a key partner of Fourcade’s network, not least because it was paying the bills. (To commemorate the intelligence partnership, the French network was christened “Alliance.”) But the main point of contact on the French side was Alliance’s founder, a former French military officer named Maj. Georges Loustaunau-Lacau. When he was arrested in 1941, London sent a cable expressing condolences and ending with a terse question: “Who is taking over?”

“I AM AS PLANNED,” came Fourcade’s answer. “SURROUNDED BY LOYAL LIEUTENANTS.” Olson notes that MI6 had never been told Fourcade’s real name or gender. “And she, concerned that they would reject her out of hand, had no intention of enlightening them.”


The Characters from Madame Fourcade’s Secret War

These are some of the real historical characters featured in the Madame Fourcade’s Secret War. Move your mouse over the photos to learn more.

  • MARIE-MADELEINE FOURCADE

    In 1941, Marie-Madeleine Fourcade, an elegant, beautiful mother of two, became the leader of the largest and most important spy network in wartime France, providing the Allies with a flood of top-level intelligence about the Germans, including information that proved crucial to the success of D-Day.
  • GEORGES LOUSTAUNAU-LACAU

    A former French military intelligence officer and ex-aide to Marshal Philippe Pétain, Georges Loustaunau-Lacau founded what would become the Alliance intelligence network in the fall of 1940. Known as “Navarre,” he was brilliant and reckless, with a streak of rebelliousness that got him into constant trouble. When he was captured by Vichy police in mid-1941, his deputy, Marie-Madeleine Fourcade, took his place.
  • LÉON FAYE

    A dashing, charismatic former air force pilot, Léon Faye became Marie-Madeleine Fourcade’s second in command in January 1942. Officially, she was the head, he the deputy. Unofficially, they ran Alliance together, although when they disagreed, he accepted her word as final. Both personally and professionally, no one was closer to Marie-Madeleine during the war years.
  • JEANNIE ROUSSEAU

    Working as a German-speaking translator for a French firm, 24-year-old Jeannie Rousseau flirted with German officers in Paris to tease out their secrets about German’s new weapons — the V1 flying bomb and the V2 rocket. The intelligence that the pretty Parisienne sent to London helped the British thwart Hitler’s plan to use these terror weapons to destroy London and prevent the D-Day landings.

  • ROBERT LYNEN

    The most celebrated child actor in France in the 1930s, Robert Lynen was recruited by Marie-Madeleine Fourcade as a courier in Alliance’s Marseille headquarters. While on a theatrical tour across France, he hid radio transmitters and secret documents in his costume trunk. Lynen called his clandestine work for Alliance his “finest role.”
  • JACQUES STOSSKOPF

    A naval engineer at the Lorient submarine base in Brittany, Jacques Stosskopf was regarded by his countrymen as a Nazi collaborator but in fact turned out to be one of the most brilliant, audacious Allied spies of World War II. For more than three years, he provided crucial intelligence about German U-boats to Alliance and the British.
  • ROBERT DOUIN

    A sculptor and artist in Normandy, Robert Douin and the Alliance sector he headed were asked to provide detailed information about the German defenses on the Normandy coast in preparation for D-Day. For weeks, Douin and his teenage son bicycled up and down the coast, sketching in detail what they saw. The result was a hand-drawn, 55-foot-map, sent to London, that showed every German gun emplacement and fortification on the D-Day beaches.
  • MONIQUE BONTINCK

    Monique Bontinck was Fourcade’s young personal courier and assistant, whose demure appearance was at odds with her bold fearlessness. A British radio operator who worked with Alliance and later married Bontinck, said of her: “She performed with an icy pluck the most mind-boggling acts. She had a candid face and a childish silhouette, with her fair hair falling to her shoulders, but she also had the spirit of a secret agent ready to do anything.”

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Female Spies and Their Secrets

An old-boy operation was transformed by women during World War II, and at last the unsung upstarts are getting their due.

Are women useful as spies? If so, in what capacity? Maxwell Knight, an officer in MI5, Britain’s domestic-counterintelligence agency, sat pondering these questions. Outside his office, World War II had begun, and Europe’s baptism by blitzkrieg was under way. In England—as in the world—the intelligence community was still an all-male domain, and a clubby, upper-crust one at that. But a lady spy could come in handy, as Knight was about to opine.

In a memo “on the subject of Sex, in connection with using women as agents,” Knight ventured that one thing women spies could do was seduce men to extract information. Not just any woman could manage this, he cautioned—only one who was not “markedly oversexed or undersexed.” Like the proverbial porridge, a female agent must be neither too hot nor too cold. If the lady is “undersexed,” she will lack the charisma needed to woo her target. But if she “suffers from an overdose of Sex,” as he put it, her boss will find her “terrifying.”

“What is required,” Knight wrote, “is a clever woman who can use her personal attractions wisely.” And there you have it—the conventional wisdom about women and spycraft. Intelligence officers had long presumed that women’s special assets for spying were limited to strategically deployed female abilities: batting eyelashes, soliciting pillow talk, and of course maintaining files and typing reports. Overseeing operations? Pas tellement.

Historically, women had indeed counted on their charms in practicing espionage, mostly because charms were often the only kind of weapon permitted them. During the American Civil War, when a group of elite hostesses relied on their social connections to gather intelligence for both sides, Harriet Tubman was an outlier who actually ran spying efforts. But the aggression, vision, and executive capacity required to direct an operation were not considered within the female repertoire.

Even as Knight was ordering his memo typed, however, change was at hand. World War II, a “total war” that required all able male bodies for global fighting, offered new opportunities. In the United States, “Wild Bill” Donovan recruited blue-blooded women for his Office of Strategic Services, the forerunner of the CIA. Among them was the future chef Julia Child. But most OSS women were consigned to the secretarial pool, the “apron strings” of Donovan’s outfit, in his words. Those who went far beyond their brief—his secretary Eloise Page helped plan Operation Torch, the invasion of North Africa—got little recognition.

Europe presented more possibilities. Spy agencies were expanding to cope with the need for covert action in countries where insurrection had to be plotted under the noses of occupying Germans. The French Resistance called on women’s courage, as did the Special Operations Executive, or SOE, created by Winston Churchill to “set Europe ablaze” by planting bombs, stealing plans, and stoking internal opposition. Colloquially known as the Ministry of Ungentlemanly Warfare, the SOE sought agents willing to parachute into occupied France or be off-loaded by air or sea. Behind enemy lines, SOE operatives had to recruit locals as agents, establish networks, receive clandestine shipments, set up safe houses, manage communications, suss out traitors.

The SOE’s leaders were readier than the old boys of MI5 and MI6, the foreign-intelligence agency, to grant that women enjoyed certain advantages. Many French men had been sent to labor camps in Germany, so women operatives were better able to blend in with a mostly female population. As Sarah Rose writes in D-Day Girls: The Spies Who Armed the Resistance, Sabotaged the Nazis, and Helped Win World War II, a British captain who recruited three female SOE agents, Selwyn Jepson, believed that women were psychologically suited to behind-enemy-lines work—“secretive, accustomed to isolation, possessed of a ‘cool and lonely courage.’ ” Some officers thought women had greater empathy and caretaking instincts, which equipped them to recruit and support ordinary citizens as agents. Women were considered good couriers—a high-risk role—because they could rely on ingratiation and seeming naïveté as tools in tight spots. The war also provided openings for women to show that they could execute operations, making strategic life-and-death decisions.

In intelligence, as in computer science and so many other fields associated with male prowess, women have made far more important contributions than they have gotten credit for—but a recent boom in attention to their stories is remedying that. “In the French resistance as a whole, women played crucial roles,” the historian Lynne Olson writes in Madame Fourcade’s Secret War: The Daring Young Woman Who Led France’s Largest Spy Network Against Hitler, her masterful biography of Marie-Madeleine Fourcade, the patronne, or boss, of Alliance, one of the largest Resistance networks. Nazi sexism helped: Germans’ stereotyped ideas about female domesticity blinded them, early on at least, to women spies in their midst.

In some cases, women had their own blinkered views of female leadership to overcome. Barely 30 when she was recruited in 1940, Fourcade had lived abroad, and relished the liberated environment of 1930s Paris. Still, she was astonished when “Navarre,” the code name for Georges Loustaunau-Lacau, asked her to be his deputy. Being a woman surely ruled her out, she protested to the World War I hero, who was secretly mobilizing citizens worried by Nazi aggression in Europe. That was precisely why she would be above suspicion, he told her. “Good God—it’s a woman!” cried another recruit, who became one of her most trusted aides. After Navarre was arrested in Algiers in 1941, Fourcade became the undisputed leader of Alliance.

The Alliance network, backed by MI6, comprised thousands of agents its main mission was to infiltrate German submarine bases along the coast and report on U-boat movements. The head of a shipyard provided crucial plans and drawings. On the bases, bartenders and prostitutes listened to chatter, which Fourcade passed on to the British in code. She and her lieutenants hiked into fields at night, waving in planes flown by Royal Air Force pilots. Fourcade’s code name—POZ 55 at first, and later Hedgehog—initially enabled her to hide her gender from the old-line British officers. She feared they wouldn’t take her seriously, and she didn’t want to risk the lives of agents in her network, who depended on British support and funding. When she did meet one U.K. colleague, she was accompanied by a male deputy. “This is a joke, isn’t it?” the British agent said. Looking at the man, he asked: “You are the real POZ 55?”

Fourcade showed the skeptics who was boss—not least by pushing the British to alter their communications routine to protect her agents. In occupied Europe, being a wireless-radio operator was one of the most dangerous jobs, and it often fell to women. Nazis on patrol would look for a signal emanating from a house or a hotel room, and then strike. For Fourcade’s agents in touch with London, every moment spent awaiting a British response put them at risk. She wanted the Brits to make contact first. Hammering at the war bureaucracy of men in pin-striped suits, she persisted in making the case for her department’s safety and welfare.

The intelligence her network provided was astonishing. One of her assets was the brilliant Jeannie Rousseau, who spoke five languages and at age 20 began working as a German translator. Rousseau hung around with Nazi officers, who seized the chance to mansplain their exploits, including a new rocket technology, the V‑2, the first ballistic missile. As she later put it: “I was such a little one sitting with them, and I could not but hear what was said. And what they did not say, I prompted.” They also showed her their plans. Rousseau had a photographic memory. Fourcade passed the material to the British, who bombed the rocket plant at Peenemünde. Impressed, the British sought to bring Rousseau to London for debriefing. En route, she was captured and taken to a concentration camp, where she survived through remarkable acts of defiance.

In 1943, when the Germans began to crack down on saboteurs in grim earnest, the Alliance network was a chief target. Scores of agents were arrested in successive waves. Among them were women tortured by Klaus Barbie, the “Butcher of Lyon,” who burned their breasts with cigarettes. “In my network, no woman ever faltered, even under the most extreme kinds of torture,” Fourcade later remembered. “I owed my freedom to many who were questioned until they lost consciousness, but never revealed my whereabouts, even when they knew exactly where I was.” She was exfiltrated to England, after a two-and-a-half-year career running operations against the Nazis—most Resistance leaders lasted no more than six months in place before their cover was blown—and continued to work from there. “I’ve often wondered what you were like,” one male British colleague confessed upon meeting her.

If obstacles hone leadership (as research suggests), few female spies cleared more hurdles than Virginia Hall, one of the SOE’s first operatives of either gender and the subject of A Woman of No Importance: The Untold Story of the American Spy Who Helped Win World War II. She became, as the British journalist Sonia Purnell writes, “the most successful Allied female secret agent,” unimpeded by her sex or by a wooden leg she nicknamed “Cuthbert.” (According to a famous anecdote, Hall was trekking across the snowy Pyrenees to escape the Gestapo, and radioed to her handlers that Cuthbert was giving her trouble. The response from a novice: “Have him eliminated.”)

Born into Baltimore high society in 1906, Hall grew up outdoorsy, adept with horses and guns. She ditched a boring fiancé, attended Barnard College, traveled to Jazz Age Paris, and studied in Vienna. When her father lost his fortune during the Depression and then died, she took jobs as a clerk in the American embassies in Poland and Turkey (where, while snipe-hunting, she blew off her foot and nearly died of sepsis). She tried over and over to join the U.S. diplomatic corps, but the State Department kept turning her down on flimsy pretexts. After war broke out, she began driving an ambulance in France, among the few active jobs for which women, even one missing a leg, were accepted.

What many of these women spies had in common—along with grit and remarkable courage—was a man who saw their potential. Key in Hall’s case was George Bellows, an undercover British agent milling around a Spanish border-town train station in 1940, gathering intelligence for the SOE. He chatted with Hall, whose sights were set on England as the Nazis overran France. The British realized that an American—the U.S. was still neutral—could move freely without attracting suspicion in occupied France.

Under the cover of being a newspaper reporter, Hall operated as a “secret liaison officer,” on an ambitious and dangerous mission to build a Resistance network in Lyon, where she knew no one. “In the field, she would either learn fast or die,” Purnell writes. Hall learned fast. In a city overrun with refugees from occupied sectors, she recruited women helpers from marginalized communities. Hall quickly went way beyond her job description. She began collecting details on the political situation in France. She helped downed British pilots escape, organizing French women to escort them to safety.

Much like successful women today, Hall was called brusque, and her handlers were reluctant to formalize her authority as chief. Instead they elevated a reckless and incompetent agent codenamed Alain. Yet her self-taught professionalism and, yes, caretaking instincts made Hall a magnet for incoming operatives. “Her apartment had become the center of all resistance,” Purnell writes, and she was soon directing operations herself. Alain, her nemesis, was fired for “womanizing, boasting, and boozing.”

Hall’s “success opened the gates to more women agents,” Purnell points out—agents who faced mounting danger. Nazi reprisals became savage. Hitler wrote a memo saying that saboteurs would be “annihilated without exception,” and of the 39 women sent to France by the SOE, a third never returned. Some ended up in Ravensbrück, the women’s concentration camp. Some were poisoned, others shot. Odette Sansom, one of the operatives featured in Rose’s D-Day Girls and the subject of a biography by Larry Loftis, Code Name: Lise, survived being burned and having her toenails pulled out. She never divulged the information the Germans wanted.

Virginia Hall, though hunted by Klaus Barbie and arrested at least once, always managed to get away. Eventually she was exfiltrated, and worked in Spain until late 1943. She was then finally hired by her own country, and the OSS sent her back into France, under heavy disguise. She directed guerrilla forces to support the D-Day landings by destroying railway communications, organizing roadblocks and ambushes, and cutting telephone wires. Incredibly, the OSS refused to put her officially in charge. Having a woman at the head of a paramilitary operation was considered “controversial,” so putative control was given to her petulant, often-absent male boss. Disguised as a milkmaid, she sold cheese and eavesdropped on the German Seventh Army, which, Purnell writes, helped “pave the way for the Allied recapture of Paris.”

After the war, the contribution of these women was overlooked and then forgotten. The CIA blossomed, becoming institutionalized, slick, and buttoned-down—a place where, in Purnell’s words, “brilliant masculine brains and well-connected college kids had taken charge.” Hall stayed on, but nobody quite knew what to do with the person one wet-eared upstart described as “the gung-ho lady” from the war. In 1953, the head of the CIA, Allen Dulles, convened a “Petticoat Panel” to look into attitudes toward women at the agency. Compared with men, they were seen as more emotional, less objective, and insufficiently aggressive.

That was then. Now the CIA is directed by a woman, Gina Haspel, who has promoted veteran women to head top directorates. These leaders have antecedents, whether or not they know it. Thanks to these overdue volumes, they can now find out all about them.

This article appears in the June 2019 print edition with the headline “The Women Who Changed Spycraft.”


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